Humanidades

Os seres humanos podem ter chegado às Américas 15.000 anos antes do que se pensava anteriormente
A equipe arqueológica descobriu quase duas mil ferramentas de pedra e outras peças de pedra na Caverna Chiquihuite, que está em escavação há quase uma década.
Por University of New South Wales - 23/07/2020


Juan I. Macías-Quintero, Martín Martínez-Riojas, Prof. Eske Willerslev e Dr. Mikkel Winther Pedersen (da esquerda para a direita), coletando amostras para análises de DNA antigas na Caverna Chiquihuite, 2019. Crédito: Devin A. Gandy

Os seres humanos podem ter chegado às Américas há mais de 30.000 anos, mostra uma nova pesquisa de equipes internacionais de cientistas - um período 15.000 anos antes do que se pensava anteriormente.

No entanto, o impacto humano em grandes mamíferos agora extintos (megafauna) ocorreu muito mais tarde, quando as populações aumentaram significativamente.

Essas descobertas - publicadas em dois artigos na Nature hoje - baseiam-se em pesquisas arqueológicas na Caverna Chiquihuite no México central e em modelagem estatística de datas de 42 sítios arqueológicos, incluindo a Caverna Chiquihuite.

"Acredita-se que os primeiros americanos chegaram ao continente entre 16.000 e 13.000 anos atrás", diz a principal autora do estudo de modelagem estatística, Dra. Lorena Becerra-Valdivia. Anteriormente da Universidade de Oxford, onde ela concluiu essa pesquisa, a Dra. Becerra-Valdivia é atualmente pesquisadora de pós-doutorado na UNSW Sydney.

"Nossas descobertas mostram evidências de seres humanos cerca de 15.000 anos antes disso".

A equipe arqueológica descobriu quase duas mil ferramentas de pedra e outras peças de pedra na Caverna Chiquihuite, que está em escavação há quase uma década. Os artefatos pertencem a um tipo de cultura material nunca visto nas Américas, sugerindo uma indústria lítica (ou pedra) anteriormente desconhecida.

Os cientistas usaram a datação por radiocarbono para descobrir as idades das evidências no local, como DNA de ossos, carvão e sedimentos. O método de datação por luminescência - que mede a luz emitida pela energia em certas rochas e solos - também foi usado em algumas amostras.

Mais de 50 datas foram retiradas do local da escavação, com as evidências culturais mais antigas datando do Último Glacial Máximo (LGM) - o pico da Era do Gelo - 26 a 18 mil anos atrás. Mas a modelagem estatística estima que os humanos ocuparam o local ainda mais cedo.

"A presença humana ocorre antes da criação de um sítio arqueológico", explica o Dr. Becerra-Valdivia, um cientista arqueológico e especialista em datação por radiocarbono da Unidade de Ciclo de Carbono Chronos 14 da UNSW.

"Usando as evidências arqueológicas e a modelagem etária bayesiana - uma ferramenta poderosa que incorpora datas e evidências arqueológicas por meio de estatísticas - podemos estimar que os seres humanos chegaram à Caverna Chiquihuite há 33-31.000 anos atrás. Essas descobertas nos ajudam a entender a ocupação humana inicial dos Américas em mais detalhes do que nunca ", diz o Dr. Becerra-Valdivia.
 
Uma colonização com falha

A Gruta de Chiquihuite é um local de alta altitude localizado nas montanhas Astillero, no norte do México central. Situada a 2.750 metros acima do nível do mar, sua altura é incomum em comparação com outros sítios arqueológicos nas Américas: a maioria são locais abertos, locais de matança de megafauna ou abrigos de rochas rasos.

A localização da caverna - e sua antiguidade - desafia modelos comuns na pesquisa dos Primeiros Americanos.

"As descobertas na caverna de Chiquihuite são extremamente emocionantes", diz o Dr. Ciprian Ardelean, da Universidade de Zacatecas, que liderou as escavações arqueológicas.

"A arqueologia é mais antiga do que qualquer coisa que já vimos antes e as ferramentas de pedra são de um tipo único nas Américas. Artefatos de pedra em lascas feitas pelo homem estão lá aos milhares, embutidos em depósitos sedimentares em camadas que agora estão bem datados.

"É curioso que o local tenha sido ocupado muito mais cedo do que outros - parece provável para nós que o povo de Chiquihuite represente uma 'colonização fracassada', que pode muito bem não ter deixado herança geneticamente detectável nas populações dos primeiros americanos de hoje".

O Dr. Jean-Luc Schwenninger, coautor sênior e chefe do Laboratório de Datação por Luminescência da Universidade de Oxford, está namorando o site há quase uma década.

"Ver finalmente os resultados publicados é imensamente satisfatório", diz ele.

"Foi um longo período de gestação, mas a publicação dessas novas descobertas e descobertas que abalam e desafiam as visões estabelecidas há muito tempo exigia quantidades extras de diligência, escrutínio, paciência e perseverança".

Um boom populacional

O Dr. Becerra-Valdivia e o Prof. Tom Higham, também da Universidade de Oxford, usaram as descobertas da Caverna Chiquihuite para construir uma estrutura cronológica detalhada da chegada e dispersão de seres humanos na América do Norte.

Eles combinaram as datas da Caverna Chiquihuite com centenas de datas encontradas em sítios arqueológicos na América do Norte e Beringia, a antiga ponte terrestre que liga o continente à Ásia.

A estrutura mostra que, embora os seres humanos provavelmente estivessem presentes na região antes, durante e após o LGM, a ocupação humana generalizada provavelmente começou muito mais tarde, durante um período de aquecimento climático global abrupto.

"Foi apenas cerca de 14.700 anos atrás que essas pessoas se tornaram mais visíveis no registro arqueológico", diz o Dr. Becerra-Valdivia, que também foi coautor do artigo arqueológico da Caverna Chiquihuite. "Isso provavelmente ocorreu devido ao aumento da população".

O desaparecimento da megafauna agora extinta, como mamutes e tipos de cavalos e camelos, ocorreu em grande parte ao mesmo tempo que a expansão humana durante esse período mais quente - isto é, entre 14,7 e 12,9 mil anos atrás.

Os autores sugerem que o aumento da população humana parece estar associado a um impacto significativo no declínio catastrófico dessas grandes megafaunas.

Descobrir novas histórias

A estrutura cronológica data o início da ocupação humana na América do Norte, bem como o início de três tradições distintas de ferramentas de pedra. Até agora, a evidência mais antiga de ocupação cultural está na Caverna Chiquihuite.

"Os primeiros americanos vieram do leste da Eurásia, e parece que houve um movimento surpreendentemente precoce de pessoas no continente", diz o professor Higham.

"As pessoas que viajaram para essas novas terras devem ter usado a tecnologia marítima, porque as partes do norte da América do Norte eram impenetráveis ​​e isoladas do leste da Eurásia por uma imensa camada de gelo até 13.000 anos atrás".

Para desenvolver sua estrutura cronológica, os pesquisadores usaram uma abordagem estatística conhecida como modelagem etária bayesiana, que foi realizada em um software (OxCal) desenvolvido em Oxford pelo professor Christopher Bronk Ramsey.

Eles combinaram estatisticamente as datas com informações estratigráficas - ou camada de rocha - para estimar o início e o fim da ocupação humana em cada um dos locais. As datas foram plotadas espacialmente em todo o continente.

"Essa abordagem envolve dar um passo atrás e olhar para a imagem inteira para entender melhor o que aconteceu no passado", diz o Dr. Becerra-Valdivia.

Os pesquisadores esperam que mais investigações arqueológicas na América Central e do Sul permitam o desenvolvimento de modelos em todo o continente.

"Uma combinação de novas escavações e ciência arqueológica de ponta está nos permitindo descobrir uma nova história da colonização das Américas", diz o professor Higham.

"A descoberta de que as pessoas estiveram aqui há mais de 30.000 anos atrás levanta uma série de novas questões importantes sobre quem eram essas pessoas, como elas viviam, quão difundidas elas eram e, finalmente, qual era o seu destino".

 

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