Humanidades

Uma fome de contato social
Os neurocientistas descobriram que o isolamento provoca uma atividade cerebral semelhante à observada durante os desejos de fome.
Por Anne Trafton - 23/11/2020


Os neurocientistas do MIT descobriram que os anseios por interação social sentidos durante o isolamento são neurologicamente semelhantes aos anseios por comida que as pessoas sentem quando estão com fome. Créditos:Imagem: Christine Daniloff, MIT

Desde que a pandemia do coronavírus começou na primavera, muitas pessoas só viram seus amigos próximos e entes queridos durante as videochamadas, se é que viram. Um novo estudo do MIT descobriu que os desejos que sentimos durante esse tipo de isolamento social compartilham uma base neural com os desejos de comida que sentimos quando temos fome.

Os pesquisadores descobriram que, após um dia de isolamento total, a visão de pessoas se divertindo juntas ativa a mesma região do cérebro que se acende quando alguém que não comeu o dia todo vê a foto de um prato de massa com queijo.

“Pessoas que são forçadas a ficar isoladas anseiam por interações sociais da mesma forma que uma pessoa faminta anseia por comida. Nossa descoberta se encaixa na ideia intuitiva de que as interações sociais positivas são uma necessidade humana básica, e a solidão aguda é um estado aversivo que motiva as pessoas a reparar o que está faltando, semelhante à fome ”, diz Rebecca Saxe, professora de Cérebro e Cognitive Sciences at MIT, membro do McGovern Institute for Brain Research, e autor sênior do estudo.

A equipe de pesquisa coletou os dados para este estudo em 2018 e 2019, muito antes da pandemia do coronavírus e dos bloqueios resultantes. Suas novas descobertas, descritas hoje na Nature Neuroscience , são parte de um programa de pesquisa maior com foco em como o estresse social afeta o comportamento e a motivação das pessoas.

A ex-pós-doutoranda do MIT Livia Tomova, que agora é pesquisadora associada na Universidade de Cambridge, é a autora principal do artigo. Outros autores incluem Kimberly Wang, uma pesquisadora associada do McGovern Institute; Todd Thompson, um cientista do McGovern Institute; Atsushi Takahashi, diretor assistente do Martinos Imaging Center; Gillian Matthews, uma cientista pesquisadora do Salk Institute for Biological Studies; e Kay Tye, professora do Instituto Salk.

Desejo social

O novo estudo foi parcialmente inspirado por um artigo recente de Tye, um ex-membro do Picower Institute for Learning and Memory do MIT. Nesse estudo de 2016, ela e Matthews, então um pós-doutorado no MIT, identificaram um agrupamento de neurônios no cérebro de camundongos que representam sentimentos de solidão e geram um impulso para a interação social após o isolamento. Estudos em humanos demonstraram que ser privado do contato social pode levar ao sofrimento emocional, mas a base neurológica desses sentimentos não é bem conhecida.

“Queríamos ver se conseguiríamos induzir experimentalmente um certo tipo de estresse social, onde teríamos controle sobre o que era o estresse social”, diz Saxe. “É uma intervenção de isolamento social mais forte do que qualquer pessoa havia tentado antes.”

Para criar esse ambiente de isolamento, os pesquisadores recrutaram voluntários saudáveis, que eram principalmente estudantes universitários, e os confinaram em uma sala sem janelas no campus do MIT por 10 horas. Eles não tinham permissão para usar seus telefones, mas a sala tinha um computador que eles poderiam usar para contatar os pesquisadores se necessário.

“Houve um monte de intervenções que usamos para ter certeza de que seria realmente estranho, diferente e isolado”, diz Saxe. “Eles tinham que nos avisar quando iriam ao banheiro para que pudéssemos ter certeza de que estava vazio. Nós entregamos comida na porta e, em seguida, mandamos uma mensagem quando estava lá para que eles pudessem ir buscá-la. Eles realmente não tinham permissão para ver as pessoas. ”

Após o término do isolamento de 10 horas, cada participante foi examinado em uma máquina de ressonância magnética. Isso representou desafios adicionais, pois os pesquisadores queriam evitar qualquer contato social durante a digitalização. Antes do início do período de isolamento, cada sujeito foi treinado para entrar na máquina, para que pudesse fazê-lo sozinho, sem ajuda do pesquisador.

“Normalmente, colocar alguém em uma máquina de ressonância magnética é na verdade um processo muito social. Participamos de todos os tipos de interações sociais para garantir que as pessoas entendam o que estamos pedindo, que se sintam seguras, que saibam que estamos lá ”, diz Saxe. “Nesse caso, os sujeitos tinham que fazer tudo sozinhos, enquanto o pesquisador, que estava vestido e mascarado, apenas ficava em silêncio olhando.”

Cada um dos 40 participantes também passou por 10 horas de jejum, em um dia diferente. Após o período de 10 horas de isolamento ou jejum, os participantes foram escaneados enquanto olhavam para imagens de comida, imagens de pessoas interagindo e imagens neutras, como flores. Os pesquisadores se concentraram em uma parte do cérebro chamada substantia nigra, uma estrutura minúscula localizada no mesencéfalo, que foi anteriormente associada a desejos de fome e de drogas. Acredita-se também que a substância negra compartilha origens evolutivas com uma região do cérebro em camundongos chamada núcleo dorsal da rafe, que é a área que o laboratório de Tye mostrou estar ativa após o isolamento social em seu estudo de 2016.

Os pesquisadores levantaram a hipótese de que quando indivíduos socialmente isolados vissem fotos de pessoas desfrutando de interações sociais, o “sinal de desejo” em sua substantia nigra seria semelhante ao sinal produzido quando eles viram fotos de comida após o jejum. Este foi realmente o caso. Além disso, a quantidade de ativação na substantia nigra foi correlacionada com a intensidade com que os pacientes avaliaram seus sentimentos de desejo por comida ou interação social.

Graus de solidão

Os pesquisadores também descobriram que as respostas das pessoas ao isolamento variam de acordo com seus níveis normais de solidão. Pessoas que relataram sentir-se cronicamente isoladas meses antes de o estudo ser feito mostraram desejos mais fracos de interação social após o período de isolamento de 10 horas do que pessoas que relataram uma vida social mais rica.

“Para as pessoas que relataram que suas vidas eram realmente cheias de interações sociais satisfatórias, essa intervenção teve um efeito maior em seus cérebros e em seus autorrelatos”, diz Saxe.

Os pesquisadores também analisaram os padrões de ativação em outras partes do cérebro, incluindo o estriado e o córtex, e descobriram que a fome e o isolamento ativavam áreas distintas dessas regiões. Isso sugere que essas áreas são mais especializadas para responder a diferentes tipos de desejos, enquanto a substantia nigra produz um sinal mais geral que representa uma variedade de desejos.

Agora que os pesquisadores estabeleceram que podem observar os efeitos do isolamento social na atividade cerebral, Saxe diz que agora podem tentar responder a muitas perguntas adicionais. Essas questões incluem como o isolamento social afeta o comportamento das pessoas, se os contatos sociais virtuais, como videochamadas, ajudam a aliviar o desejo de interação social e como o isolamento afeta diferentes faixas etárias.

Os pesquisadores também esperam estudar se as respostas cerebrais que viram neste estudo poderiam ser usadas para prever como os mesmos participantes responderam ao isolamento durante os bloqueios impostos durante os estágios iniciais da pandemia de coronavírus.

A pesquisa foi financiada por uma bolsa SFARI Explorer da Simons Foundation, uma bolsa MINT do McGovern Institute, o National Institutes of Health, incluindo um NIH Pioneer Award, uma bolsa Max Kade Foundation e uma bolsa Erwin Schroedinger do Austrian Science Fund .

 

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