Humanidades

Pesquisas descobrem que a malária está devastando humanos muito mais cedo do que o esperado
Essa pesquisa inovadora, publicada hoje na Scientific Reports , muda todo o entendimento da relação que os humanos têm com a malária , ainda uma das doenças mais mortais no mundo.
Por Universidade de Otago - 12/03/2021


As alterações descobertas nos ossos ajudaram a fornecer novas respostas sobre a malária. Crédito: Universidade de Otago

Uma nova pesquisa bioarqueológica mostra que a malária ameaçou as comunidades humanas por mais de 7.000 anos, antes de quando se pensava que o início da agricultura teria desencadeado sua chegada devastadora.

O autor principal, Dr. Melandri Vlok, do Departamento de Anatomia da Universidade de Otago, diz que essa pesquisa inovadora, publicada hoje na Scientific Reports , muda todo o entendimento da relação que os humanos têm com a malária , ainda uma das doenças mais mortais no mundo.

“Até agora, acreditávamos que a malária se tornou uma ameaça global para os humanos quando nos voltamos para a agricultura, mas nossa pesquisa mostra pelo menos no sudeste da Ásia que essa doença era uma ameaça para grupos humanos muito antes disso.

"Esta pesquisa, fornecendo uma nova pedra angular da evolução da malária com humanos, é uma grande conquista de toda a equipe", diz o Dr. Vlok.

Ainda um problema de saúde sério, até 2019, a Organização Mundial da Saúde relatou cerca de 229 milhões de casos de malária em todo o mundo, com 67 por cento das mortes por malária em crianças menores de cinco anos.

Enquanto a malária é invisível no registro arqueológico, a doença mudou a história evolutiva de grupos humanos causando consequências visíveis em esqueletos pré-históricos. Certas mutações genéticas podem levar à herança da Talassemia, uma doença genética devastadora que, em sua forma mais branda, oferece alguma proteção contra a malária.

No passado da humanidade, os genes da malária se tornaram mais comuns no sudeste da Ásia e no Pacífico, onde continua sendo uma ameaça, mas até agora a origem da malária não foi identificada. Esta pesquisa identificou talassemia em um antigo sítio arqueológico de caçadores-coletores do Vietnã datado de aproximadamente 7.000 anos atrás, milhares de anos antes da transição para a agricultura na região.

Em algumas partes do mundo, o corte e a queima na prática agrícola teriam criado poças de água estagnada, atraindo mosquitos transmissores da malária, mas no sudeste da Ásia esses mosquitos são habitantes comuns da floresta, expondo os humanos à doença muito antes de a agricultura ser adotada.

O estudo As adaptações evolutivas de Forager e fazendeiros à malária evidenciadas por 7.000 anos de talassemia no sudeste da Ásia é o resultado de esforços combinados de anos de investigação por uma equipe de pesquisadores liderada pelo professor Marc Oxenham (atualmente na Universidade de Aberdeen) e incluindo pesquisadores de University of Otago, Australian National University (ANU), James Cook University, Vietnam Institute of Archaeology e Sapporo Medical University.

A pesquisa é a primeira do tipo a usar técnicas microscópicas para investigar alterações no tecido ósseo para identificar talassemia. Em 2015, a professora Hallie Buckley, da Universidade de Otago, notou mudanças no osso de caçadores-coletores que a fizeram suspeitar que a talassemia pudesse ser a causa, mas os ossos estavam mal preservados para ter certeza. O professor Buckley chamou a especialista em ossos microscópicos Dra. Justyna Miszkiewicz da ANU para investigar. Sob o microscópio, as amostras antigas do Vietnã mostraram evidências de porosidade anormal refletindo complicações de perda óssea moderna em pacientes talassêmicos.

Ao mesmo tempo, a Dra. Vlok, completando sua pesquisa de doutorado no Vietnã, encontrou mudanças nos ossos escavados em um sítio agrícola de 4.000 anos na mesma região que o sítio de caçadores-coletores de 7.000 anos. A pesquisa combinada sugere uma longa história de mudanças evolutivas para a malária no sudeste da Ásia, que continua até hoje.

"Muitas peças se juntaram, então houve um momento surpreendente de compreensão de que a malária estava presente e era problemática para essas pessoas todos aqueles anos atrás, e muito antes do que sabíamos até agora", acrescenta o Dr. Vlok.

 

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