Humanidades

O fóssil do 'Homem-dragão' pode substituir os Neandertais como nosso parente mais próximo
Três artigos publicados em 25 de junho na revista The Innovation , sugerem que a linhagem do Homo longi pode ser nossos parentes mais próximos - e tem o potencial de remodelar nossa compreensão da evolução humana.
Por Cell Press - 26/06/2021


Uma reconstrução do Homem Dragão em seu habitat. Crédito: Chuang Zhao

Um antigo fóssil humano quase perfeitamente preservado, conhecido como crânio de Harbin, está no Museu de Geociências da Universidade Hebei GEO. O maior dos crânios de Homo conhecidos , os cientistas agora dizem que este crânio representa uma espécie humana recém-descoberta chamada Homo longi ou "Homem Dragão". Suas descobertas, publicadas em três artigos publicados em 25 de junho na revista The Innovation , sugerem que a linhagem do Homo longi pode ser nossos parentes mais próximos - e tem o potencial de remodelar nossa compreensão da evolução humana.

"O fóssil de Harbin é um dos fósseis cranianos humanos mais completos do mundo", diz o autor Qiang Ji, professor de paleontologia da Universidade Hebei GEO. "Este fóssil preservou muitos detalhes morfológicos que são essenciais para a compreensão da evolução do gênero Homo e da origem do Homo sapiens ."

O crânio foi descoberto na década de 1930 na cidade de Harbin, na província chinesa de Heilongjiang. O enorme crânio poderia conter um cérebro comparável em tamanho ao dos humanos modernos , mas tinha órbitas maiores, quase quadradas, sobrancelhas grossas, boca larga e dentes enormes. "Embora mostre características humanas arcaicas típicas, o crânio de Harbin apresenta uma combinação em mosaico de caracteres primitivos e derivados que se diferenciam de todas as outras espécies anteriormente chamadas de Homo ", diz Ji, levando à designação de sua nova espécie de Homo longi .

Os cientistas acreditam que o crânio veio de um indivíduo do sexo masculino, com aproximadamente 50 anos, que vivia em um ambiente florestal de várzea como parte de uma pequena comunidade. “Como o Homo sapiens , eles caçavam mamíferos e pássaros, colhiam frutas e vegetais e talvez até pescassem”, observa o autor Xijun Ni, professor de primatologia e paleoantropologia da Academia Chinesa de Ciências e da Universidade Hebei GEO. Dado que o indivíduo Harbin provavelmente era muito grande em tamanho, assim como o local onde o crânio foi encontrado, os pesquisadores sugerem que o H. longi pode ter sido adaptado para ambientes hostis, permitindo que se dispersem pela Ásia.

Usando uma série de análises geoquímicas, Ji, Ni e sua equipe dataram o fóssil de Harbin em pelo menos 146.000 anos, situando-o no Pleistoceno Médio, uma era dinâmica de migração da espécie humana . Eles levantam a hipótese de que H. longi e H. sapiens poderiam ter se encontrado durante esta era.

"Vemos várias linhagens evolutivas de espécies e populações de Homo coexistindo na Ásia, África e Europa durante esse tempo. Então, se o Homo sapiens realmente chegou ao Leste Asiático tão cedo, eles poderiam ter a chance de interagir com H. longi , e como não sabemos quando o grupo Harbin desapareceu, poderia ter havido encontros posteriores também ", diz o autor Chris Stringer, um paleoantropólogo do Museu de História da Natureza em Londres.
 
Olhando mais para trás no tempo, os pesquisadores também descobriram que o Homo longi é um de nossos parentes hominídeos mais próximos, ainda mais parente de nós do que os neandertais. "É amplamente aceito que o Neandertal pertence a uma linhagem extinta que é o parente mais próximo de nossa própria espécie. No entanto, nossa descoberta sugere que a nova linhagem que identificamos que inclui o Homo longi é o verdadeiro grupo irmão do H. sapiens ", disse Ni.

Comparações entre o Homem de Pequim, Maba, Jinniushan, Dali e Harbin crania
(da esquerda para a direita). Crédito: Kai Geng

Sua reconstrução da árvore da vida humana também sugere que o ancestral comum que compartilhamos com os neandertais existia ainda mais longe no tempo. "O tempo de divergência entre o H. sapiens e os neandertais pode ser ainda mais profundo na história evolutiva do que geralmente se acredita, mais de um milhão de anos", diz Ni. Se for verdade, provavelmente divergimos dos Neandertais cerca de 400.000 anos antes do que os cientistas pensavam.

Os pesquisadores afirmam que as descobertas obtidas no crânio de Harbin têm o potencial de reescrever elementos importantes da evolução humana. Sua análise da história de vida do Homo longi sugere que eles eram seres humanos fortes e robustos, cujas interações potenciais com o Homo sapiens podem ter moldado nossa história. "Ao todo, o crânio de Harbin fornece mais evidências para que possamos entender a diversidade Homo e as relações evolutivas entre essas diversas espécies e populações Homo ", disse Ni. "Nós encontramos nossa linhagem irmã há muito perdida."

 

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