Humanidades

Os pesquisadores reconstroem os ramos principais da árvore da linguagem
Um dos objetivos definidores da linguística histórica é mapear a ancestralidade das línguas modernas o mais longe possível - talvez, alguns linguistas esperam, até um único ancestral comum que constituiria o tronco da árvore metafórica.
Por Instituto Santa Fe - 10/09/2021


Imagem representativa de uma árvore ramificada. Crédito: Kevin Wenning / Unsplash.com

A diversidade das línguas humanas pode ser comparada aos galhos de uma árvore. Se você está lendo isso em inglês, está em um ramo que remonta a um ancestral comum com os escoceses, que remonta a um ancestral mais distante que se dividiu em alemão e holandês. Indo mais longe, está o ramo europeu que deu origem ao germânico; Céltico; Albanês; as línguas eslavas; as línguas românicas como o italiano e o espanhol; Armênio; Báltico; e grego helênico. Antes deste ramo, e cerca de 5.000 anos na história humana, existe o indo-europeu - uma protolinguagem importante que se dividiu no ramo europeu de um lado e, do outro, o ancestral indo-iraniano do persa moderno, nepalês, bengali, Hindi e muitos mais.

Um dos objetivos definidores da linguística histórica é mapear a ancestralidade das línguas modernas o mais longe possível - talvez, alguns linguistas esperam, até um único ancestral comum que constituiria o tronco da árvore metafórica. Mas, embora muitas conexões emocionantes tenham sido sugeridas com base em comparações sistêmicas de dados da maioria das línguas do mundo, muito do trabalho, que remonta ao século XIX, estava sujeito a erros. Os linguistas ainda estão debatendo sobre a estrutura interna de famílias bem estabelecidas como o indo-europeu, e sobre a própria existência de famílias cronologicamente mais profundas e maiores.

Para testar quais ramos se sustentam sob o peso do escrutínio, uma equipe de pesquisadores associada ao programa Evolução das Línguas Humanas está usando uma nova técnica para vasculhar os dados e reconstruir os ramos principais da árvore linguística. Em dois artigos recentes, eles examinam a família indo-europeia de aproximadamente 5.000 anos, que foi bem estudada, e um ramo mais tênue e antigo conhecido como macrofamília altaica, que se acredita conectar os ancestrais linguísticos dessas línguas distantes como turco, mongol, coreano e japonês.

"Quanto mais você quiser voltar no tempo, menos poderá confiar nos métodos clássicos de comparação de línguas para encontrar correlatos significativos", diz o coautor George Starostin, professor externo do Santa Fe Institute da Escola Superior de Economia de Moscou . Ele explica que um dos maiores desafios na comparação entre idiomas é distinguir entre palavras que têm sons e significados semelhantes, porque podem ser descendentes de um ancestral comum, daqueles que são semelhantes porque suas culturas tomaram emprestados termos umas das outras no passado mais recente.

“Temos que chegar à camada mais profunda da linguagem para identificar sua ancestralidade porque as camadas externas estão contaminadas. Elas são facilmente corrompidas por substituições e empréstimos”, diz ele.

Para explorar as camadas centrais da linguagem, a equipe de Starostin começa com uma lista estabelecida de conceitos centrais e universais da experiência humana. Inclui significados como "pedra", "fogo", "nuvem", "dois", "mão" e "humano", entre 110 conceitos no total. Trabalhando a partir dessa lista, os pesquisadores então usam métodos clássicos de reconstrução linguística para chegar a uma série de formas de palavras que, em seguida, combinam com significados específicos da lista. A abordagem, apelidada de " reconstrução onomasiológica " , difere notavelmente das abordagens tradicionais da linguística comparativa porque se concentra em descobrir quais palavras foram usadas para expressar um determinado significado na protolinguagem,
 
Sua última  reclassificação  da família indo-europeia, que aplica o princípio onomasiológico e foi publicada no jornal  Linguistics , confirmou genealogias bem documentadas na literatura. Pesquisas semelhantes   sobre o grupo de línguas eurasiáticas altaicas, cuja protolinguagem remonta a cerca de 8.000 anos, confirmou um sinal positivo de uma relação entre a maioria dos ramos principais do altaico - turco, mongólico, tungusico e japonês. No entanto, ele falhou em reproduzir uma relação publicada anteriormente entre o coreano e as outras línguas do grupo altaico. Isso pode significar que os novos critérios eram muito rígidos ou (menos provável) que os agrupamentos anteriores estavam incorretos.

À medida que os pesquisadores testam e reconstroem os ramos da linguagem humana, um dos objetivos finais é entender os caminhos evolutivos que as línguas seguem ao longo das gerações, da mesma forma que os biólogos evolucionistas fazem para os organismos vivos.

“Uma grande coisa sobre a reconstrução histórica das línguas é que ela é capaz de trazer muitas informações culturais”, diz Starostin. "Reconstruir sua filogenia interna, como estamos fazendo nesses estudos, é o passo inicial para um procedimento muito maior de tentar reconstruir uma grande parte do estoque lexical dessa língua , incluindo seu léxico cultural."

 

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