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Lençóis antárticos capazes de recuar até 50 metros por dia
As prateleiras de gelo ao redor da costa antártica recuaram a velocidades de até 50 metros por dia no final da última era glacial, muito mais rápidas do que as taxas de retirada por satélite observadas hoje, segundo uma nova pesquisa.
Por Sarah Collins - 29/05/2020


Vista de Agulhas II - Crédito: Julian Dowdeswell

O estudo, liderado pelo Scott Polar Research Institute da Universidade de Cambridge, usou padrões de delicadas cristas ondulatórias no fundo do mar Antártico para calcular a rapidez com que o gelo recuou cerca de 12.000 anos atrás durante a deglaciação regional.

"Se a mudança climática continuar enfraquecendo as prateleiras de gelo nas próximas décadas, poderemos ver taxas semelhantes de recuo, com profundas implicações para o aumento global do nível do mar"

Julian Dowdeswell

As cordilheiras foram produzidas onde a camada de gelo começou a flutuar e foram causadas pelo gelo que comprimia o sedimento no fundo do mar, que se movia para cima e para baixo com o movimento das marés. As imagens dessas formas de relevo estão em uma resolução submedida sem precedentes e foram adquiridas de um veículo subaquático autônomo (AUV) que opera cerca de 60 metros acima do fundo do mar. Os resultados são relatados na revista Science .

Embora os satélites modernos consigam reunir informações detalhadas sobre as taxas de retirada e redução do gelo na Antártida, os dados remontam apenas algumas décadas. O cálculo da velocidade máxima com a qual um manto de gelo pode recuar, usando conjuntos dessas cordilheiras do fundo do mar, revela taxas históricas de recuo quase dez vezes mais rápidas que as taxas máximas de recuo observadas atualmente.

“Examinando a pegada passada da camada de gelo e observando conjuntos de cordilheiras no fundo do mar, conseguimos obter novas evidências sobre as taxas máximas de retirada de gelo no passado, que são muito mais rápidas do que as observadas até nas partes mais sensíveis da Antártica hoje ”, disse o principal autor do estudo, Julian Dowdeswell, diretor do Scott Polar Research Institute.

O estudo foi realizado como parte da expedição marítima de Weddell, que se estabeleceu no início de 2019 para realizar um programa científico e encontrar o navio condenado Endurance, de Sir Ernest Shackleton . Embora as condições do gelo do mar na época impedissem a equipe de obter imagens dos destroços lendários, eles puderam continuar com seu trabalho científico, incluindo o mapeamento do fundo do mar perto da Plataforma de Gelo Larsen, a leste da Península Antártica.

Usando drones, satélites e AUVs, os pesquisadores puderam estudar as condições de gelo no mar de Weddell em detalhes sem precedentes.

Seus objetivos eram investigar a forma e o fluxo presente e passado das prateleiras de gelo, as enormes seções flutuantes de gelo que circundam cerca de 75% da costa da Antártica, onde atuam como contrafortes contra o fluxo de gelo do interior.

Como grande parte do restante do gelo nas regiões polares, esses contrafortes estão enfraquecendo em algumas partes da Antártida, como foi testemunhado de maneira mais dramática nas prateleiras de gelo Larsen A e B, que entraram em colapso rapidamente em 1998 e 2002, quando aproximadamente 1.250 milhas quadradas de o gelo se fragmentou e entrou em colapso em pouco mais de um mês.

As prateleiras de gelo estão diminuindo porque as correntes de água relativamente mornas as estão corroendo por baixo, mas também estão derretendo a partir do topo à medida que a temperatura do ar no verão aumenta. Esses efeitos diluem e enfraquecem as prateleiras de gelo e, como o fazem, as geleiras que estão retendo fluem mais rapidamente para o mar e suas margens recuam.

Usando AUVs, a equipe conseguiu reunir dados sobre as flutuações históricas da plataforma de gelo a partir do registro geológico na plataforma continental da Antártica.

"Ao examinar as formas de relevo no fundo do mar, fomos capazes de determinar como o gelo se comportava no passado", disse Dowdeswell, cientista chefe da expedição marítima de Weddell. "Sabíamos que esses recursos estavam lá, mas nunca fomos capazes de examiná-los com tantos detalhes antes".

A equipe identificou uma série de cordilheiras delicadas como ondas no fundo do mar, cada uma com apenas um metro de altura e espaçadas de 20 a 25 metros, datando do final da última grande deglaciação da plataforma continental da Antártica, há aproximadamente 12.000 anos. Os pesquisadores interpretaram essas cristas como formadas no que era anteriormente a linha de aterramento - a zona onde a camada de gelo aterrada começa a flutuar como uma plataforma de gelo.

Os pesquisadores inferiram que essas pequenas cristas eram causadas pelo gelo subindo e descendo com as marés, comprimindo o sedimento em padrões geológicos bem preservados, parecendo um pouco com os degraus de uma escada, à medida que o gelo recuava. Assumindo um ciclo padrão de 12 horas entre a maré alta e a baixa, e medindo a distância entre as cordilheiras, os pesquisadores foram capazes de determinar a velocidade com que o gelo estava recuando no final da última Era Glacial.

Eles calcularam que o gelo estava recuando de 40 a 50 metros por dia durante esse período, uma taxa que equivale a mais de 10 quilômetros por ano. Em comparação, as modernas imagens de satélite mostram que mesmo as linhas de aterramento que mais recuam na Antártida hoje, por exemplo, em Pine Island Bay, são muito mais lentas do que essas observações geológicas, com apenas 1,6 km por ano.

"O ambiente marinho profundo é na verdade bastante calmo ao largo da Antártica, permitindo que recursos como esses sejam bem preservados ao longo do tempo no fundo do mar", disse Dowdeswell. “Agora sabemos que o gelo é capaz de recuar a velocidades muito superiores às que vemos hoje. Se a mudança climática continuar enfraquecendo as prateleiras de gelo nas próximas décadas, poderemos ver taxas semelhantes de recuo, com profundas implicações para o aumento global do nível do mar. ”

A pesquisa foi financiada em parte pela Flotilla Foundation e Marine Archaeology Consultants Switzerland.

 

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