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A árvore genealógica dos crocodilos antigos revela reviravoltas inesperadas
O estudo revela que nem todos os teleossauróides estavam engajados em estilos de vida cortados e empurrados, atacando outros répteis e peixes dos mares e pântanos próximos à costa.
Por Universidade de Edimburgo - 06/11/2020


Impressão artística de Macrospondylus - um grupo fóssil extinto de teleossauróides. Crédito: Nikolay Zverkov

Cientistas que investigam o passado sombrio de um grupo de crocodilos pré-históricos descobriram uma verdade atemporal - examine a árvore genealógica de qualquer pessoa por tempo suficiente e algo surpreendente surgirá.

Apesar de 300 anos de pesquisa e de um recente renascimento no estudo de sua constituição biológica, os misteriosos teleossauróides saqueadores permaneceram eternamente esquivos.

A compreensão científica desse primo distante dos gaviais de focinho comprido dos dias atuais tem sido dificultada por uma compreensão insuficiente de sua jornada evolutiva - até agora.

Pesquisadores da Universidade de Edimburgo identificaram uma espécie até então desconhecida de teleossauróide e sete de seus parentes próximos - parte de um grupo que dominou a costa do Jurássico de 190 a 120 milhões de anos atrás.

Sua análise oferece vislumbres tentadores de como os teleossauróides se adaptaram às importantes mudanças que ocorreram durante o período jurássico, quando os mares da Terra sofreram muitas mudanças de temperatura.

"Nosso estudo apenas arranha a superfície da evolução dos teleossauróides", diz a líder do estudo, Dra. Michela M. Johnson, da Escola de GeoSciências da Universidade. "Mas as descobertas são notáveis, levantando questões interessantes sobre seu comportamento e adaptabilidade.

"Essas criaturas representaram alguns dos crocodilomorfos pré-históricos de maior sucesso durante o período Jurássico e há muito mais para aprender sobre eles."

O estudo revela que nem todos os teleossauróides estavam engajados em estilos de vida cortados e empurrados, atacando outros répteis e peixes dos mares e pântanos próximos à costa.

Em vez disso, eles eram um grupo complexo e diverso que foi capaz de explorar diferentes habitats e buscar uma variedade de fontes de alimento. Sua constituição física também é mais diversa do que se pensava anteriormente, dizem os cientistas.

Pesquisas anteriores haviam fornecido insights sobre as origens e a evolução dos metriorhynchids parentes semelhantes às baleias do crocodilo fossilizado, mas menos se sabia sobre os teleossauróides.

Para resolver isso, a equipe de especialistas de paleontólogos examinou mais de 500 fósseis de mais de 25 instituições em todo o mundo.

Um software de computador de ponta permitiu à equipe coletar dados reveladores sobre suas semelhanças e diferenças anatômicas, examinando todo o esqueleto, dentes e armadura óssea, que indicava se as espécies eram estreitamente relacionadas ou não.
 
Essas informações permitiram à equipe criar uma árvore genealógica atualizada do grupo dos teleossauróides, da qual surgiram dois novos grandes grupos, cuja anatomia, abundância, habitat, geografia e estilos de alimentação diferem significativamente um do outro.

O primeiro grupo, teleossaurídeos, era mais flexível em termos de habitat e alimentação. O segundo grupo conhecido como machimosaurídeos - que incluía os temíveis trituradores de tartarugas Lemmysuchus e Machimosaurus - era mais abundante e difundido.

Os nomes dados pela equipe a sete fósseis recém-descritos, encontrados em teleossaurídeos e machimosaurídeos, refletem uma curiosa gama de características anatômicas - entre elas Proexochokefalos, que significa 'cabeça grande com grandes tuberosidades' e Plagiophthalmosuchus, o 'crocodilo de olho lateral'.

Há até dicas de suas diversas características comportamentais e localizações únicas - Charitomenosuchus, que significa 'crocodilo gracioso' e Andrianavoay, o 'nobre crocodilo' de Madagascar.

Os pesquisadores nomearam a espécie recém-descoberta, Indosinosuchus kalasinensis, em homenagem à província de Kalasin, na Tailândia, onde o fóssil - agora abrigado na Universidade Maha Sarakham - foi encontrado.

O reconhecimento de I. kalasinensis mostra que pelo menos duas espécies viviam em habitats de água doce semelhantes durante o Jurássico Superior - um feito impressionante, pois os teleossauróides, com exceção do Machimosaurus, estavam se tornando raros nessa época.

O Dr. Steve Brusatte, leitor de Vertebrate Palaentology, da School of Geosciences da University of Edinburgh, disse: "Da mesma forma que as árvores genealógicas de nossos ancestrais e primos nos contam sobre nossa história, esta enorme nova árvore genealógica de teleossauróides esclarece sua evolução . Eles eram alguns dos animais mais diversos e importantes nos oceanos jurássicos e teriam sido vistas familiares ao longo da costa por dezenas de milhões de anos. "

O estudo, publicado na revista científica PeerJ .

 

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