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Pesquisadores descobrem novas algas agressivas que ameaçam a saúde dos recifes de coral do Caribe
Furacões, poluição, doenças, branqueamento e os efeitos de um planeta cada vez mais quente estão todos impactando negativamente a saúde dos recifes de coral em todo o mundo.
Por Oxford - 02/12/2020


Snorkeling a 6 m de profundidade no White Point (18,3142 ° N. -64,7315 ° W), pesquisando o recife para interações competitivas entre organismos que crescem em superfícies duras - Crédito: Dr. Peter J. Edmunds

Furacões, poluição, doenças, branqueamento e os efeitos de um planeta cada vez mais quente estão todos impactando negativamente a saúde dos recifes de coral em todo o mundo. No entanto, aqueles no Caribe estão enfrentando uma nova ameaça - uma alga agressiva, marrom-dourada, semelhante a uma crosta, que está crescendo rapidamente em recifes rasos.

As algas, conhecidas como crostas de algas peyssonnelid (PAC), estão assumindo o controle dos recifes em uma taxa tão agressiva que estão interferindo na capacidade das larvas de coral de encontrar locais para se estabelecer nos recifes e interferindo no ecossistema natural do recife.

Biólogos marinhos da University of Oxford, California State University Northridge e Carnegie Institution for Science, têm estudado a biologia e ecologia desta alga nestes recifes nos últimos quatro anos. Hoje, em relatórios científicos, eles descrevem essa nova ameaça e o que ela pode significar para os recifes que já estão à beira do colapso.

O Dr. Bryan Wilson, do Departamento de Zoologia da Universidade de Oxford, disse: 'Esta alga parece ser uma espécie de vencedora ecológica em nosso mundo em mudança; ele ocupa agressivamente qualquer espaço vazio nos recifes, cresce rapidamente e mata corais vivos, evita que larvas de coral de natação livre se fixem no bentos e se tornem colônias adultas e não é afetado pelos furacões destrutivos regulares que varrem a área.

'Também é aparentemente resistente ao pastejo de peixes e, pelo que sabemos, só é alimentado por uma única criatura, o ouriço-do-mar espinhoso (Diadema antillarum), outrora onipresente e abundante no Caribe, mas que foi efetivamente eliminado na década de 1980 por uma doença misteriosa. '

O professor Peter Edmunds, que estudou esses recifes por mais de três décadas, avistou a alga pela primeira vez há cinco anos, enquanto estudava o impacto de dois furacões consecutivos de categoria 5 - Irma e Maria - nos recifes de coral perto da ilha do Caribe de St. John nas Ilhas Virgens dos EUA. Ele ficou surpreso com a rapidez com que a alga começou a dominar o recife.

“Nossa principal descoberta foi que o PAC de alguma forma inibe o crescimento de bactérias marinhas benéficas que, de outra forma, em associação com o CCA, produzem compostos químicos - quase como feromônios - que acenam e chamam as larvas de coral para o fundo do mar. E, portanto, as áreas do recife ocupadas pelo PAC dificilmente receberão corais novamente. '


Juntos, os pesquisadores puderam documentar como o PAC está ocupando agressivamente essas grandes áreas em alguns dos recifes rasos de St. John. O PAC está ocupando tanto o bentos que está desencorajando larvas de corais e outras formas de vida marinha, incluindo ouriços-do-mar, de tornar o recife um lar, o que, por sua vez, compromete a persistência da própria comunidade recifal.

O Dr. Bryan Wilson, do Departamento de Zoologia da Universidade de Oxford, disse: 'Em uma missão contínua para tentar entender por que essa alga crustosa dourada está repentinamente se espalhando pelos recifes do Caribe, nossa pesquisa examinou inicialmente a microbiologia do PAC e a comparou com a de parentes próximos (as algas coralinas crustosas, ou CCA) que são conhecidas por estimular o recrutamento de larvas de coral para os recifes.

“Nossa principal descoberta foi que o PAC de alguma forma inibe o crescimento de bactérias marinhas benéficas que, de outra forma, em associação com o CCA, produzem compostos químicos - quase como feromônios - que acenam e chamam as larvas de coral para o fundo do mar. E, portanto, as áreas do recife ocupadas pelo PAC dificilmente receberão corais novamente. '

Os cientistas notaram que o PAC, com seu verniz marrom escuro e laranja sujo, se destaca entre as areias brancas e verdes claros, rosas, amarelos e outras cores que compõem o recife. Não está claro se o PAC é composto por uma ou várias espécies de algas, nem eles sabem o que está causando a aceleração da disseminação da alga na região nos últimos anos.

O professor Edmunds disse: 'O que sabemos é que esta é uma tendência alarmante e sobre a qual precisamos saber mais. O coral e seu ecossistema são muito frágeis. Eles estão sendo atacados pela poluição ambiental e pelo aquecimento global. Tornamos suas vidas tão frágeis, mas eles estão persistindo. E agora isso é jogado na mistura. Não sabemos se é essa a palha que quebra as costas do camelo, mas precisamos descobrir.

O próximo estágio desta pesquisa é desvendar os complexos mecanismos fisiológicos da alga para esse sucesso ecológico - e o Dr. Wilson está atualmente investigando o genoma recentemente obtido da alga, que espera-se que os ilumine ainda mais.

Em última análise, os pesquisadores esperam encontrar maneiras de mitigar essa nova ameaça.Crédito: Dr. Peter J. Edmunds

 

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