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Novo fóssil parecido com uma estrela do mar revela evolução em ação
Pesquisadores da Universidade de Cambridge descobriram um fóssil do mais antigo animal parecido com uma estrela do mar, o que nos ajuda a entender as origens da criatura de braços ágeis.
Por Erin Martin-Jones - 20/01/2021


Cantabrigiaster fezouataensis do baixo Ordoviciano (Tremadocian) Fezouata Shale, Zagora Marrocos - Crédito: Coleção da Universidade de Yale

Se você voltasse no tempo e colocasse sua cabeça no fundo do mar no Ordoviciano, não reconheceria nenhum dos organismos marinhos - exceto a estrela do mar, ela é um dos primeiros animais modernos

Aaron Hunter

O protótipo da estrela-do-mar, que tem características em comum com os lírios-do-mar e as estrelas-do-mar dos dias modernos, é o elo que faltava para os cientistas que tentam reconstituir sua história evolutiva inicial. 

O fóssil excepcionalmente preservado, denominado Cantabrigiaster fezouataensis , foi descoberto na cordilheira Anti-Atlas de Marrocos. Seu design intrincado - com braços emplumados semelhantes a um rendado - foi congelado no tempo por aproximadamente 480 milhões de anos.  

A nova espécie é incomum porque não tem muitas das características principais de seus parentes contemporâneos, faltando cerca de 60% do desenho corporal de uma estrela do mar moderna.

As características do fóssil são, em vez disso, um híbrido entre as de uma estrela do mar e um lírio-do-mar ou crinóide - não uma planta, mas um alimentador de filtro com braços ondulados que se fixa ao fundo do mar por meio de um 'caule' cilíndrico.

A descoberta, relatada na Biology Letters , captura os primeiros passos evolutivos do animal em um momento da história da Terra quando a vida se expandiu repentinamente, um período conhecido como Evento de Biodiversificação Ordoviciano.

A descoberta também significa que os cientistas agora podem usar a nova descoberta como um modelo para descobrir como ela evoluiu dessa forma mais básica para a complexidade de seus contemporâneos. 

“Encontrar esse elo que faltava para seus ancestrais é incrivelmente emocionante. Se você voltasse no tempo e colocasse sua cabeça sob o mar no Ordoviciano, não reconheceria nenhum dos organismos marinhos - exceto a estrela do mar, ela é um dos primeiros animais modernos ”, disse o autor principal, Dr. Aaron Hunter, Pesquisador de pós-doutorado visitante no Departamento de Ciências da Terra.

As estrelas do mar modernas e frágeis fazem parte de uma família de animais de pele espinhosa chamada equinodermos que, embora não tenham uma coluna vertebral, são um dos grupos de animais mais próximos dos vertebrados. Os crinóides e criaturas sobrenaturais como os ouriços-do-mar e os pepinos-do-mar são todos equinodermos.

A origem da estrela do mar iludiu os cientistas por décadas. Mas a nova espécie está tão bem preservada que seu corpo pode finalmente ser mapeado em detalhes e sua evolução compreendida. “O nível de detalhes do fóssil é incrível - sua estrutura é tão complexa que demoramos um pouco para desvendar seu significado”, disse Hunter.

Foi o trabalho de Hunter em equinodermos vivos e fósseis que o ajudou a identificar suas características híbridas. “Eu estava olhando para um crinoide moderno em uma das coleções do Western Australian Museum e percebi que os braços pareciam realmente familiares, eles me lembravam deste fóssil incomum que eu havia encontrado anos antes no Marrocos, mas tinha dificuldade de trabalhar, " ele disse.

Fezouata no Marrocos é uma espécie de Santo Graal para os paleontólogos - o novo fóssil é apenas um dos muitos animais de corpo mole notavelmente bem preservados descobertos no local.

Hunter e coautor, Dr. Javier Ortega-Hernández, que antes trabalhava no Departamento de Zoologia de Cambridge e agora mora na Universidade de Harvard, nomeou a espécie Cantabrigiaster em homenagem à longa história de pesquisa de equinoderme em suas respectivas instituições.

Hunter e Ortega-Hernández examinaram suas novas espécies ao lado de um catálogo de centenas de animais parecidos com estrelas do mar. Eles indexaram todas as suas estruturas e características corporais, construindo um mapa rodoviário do esqueleto do equinoderma que eles poderiam usar para avaliar como o Cantabrigiaster se relacionava com outros membros da família.

Os equinodermos modernos têm muitas formas e tamanhos, por isso pode ser difícil descobrir como eles se relacionam entre si. A nova análise, que usa a teoria extra-axial - um modelo de biologia geralmente aplicado apenas a espécies vivas - fez com que Hunter e Ortega-Hernández pudessem identificar semelhanças e diferenças entre o plano corporal dos equinodermos modernos e então descobrir como cada membro da família estava ligado aos seus ancestrais cambrianos.

Eles descobriram que apenas a parte chave ou axial do corpo, a ranhura alimentar - que canaliza os alimentos ao longo de cada um dos braços da estrela do mar - estava presente no Cantabrigiaster . Tudo fora disso, as partes extra-axiais do corpo, foram adicionadas posteriormente.

Os autores planejam expandir seu trabalho em busca dos primeiros equinodermos. “Uma coisa que esperamos responder no futuro é por que as estrelas do mar desenvolveram seus cinco braços”, disse Hunter. “Parece uma forma estável para eles adotarem - mas ainda não sabemos por quê. Ainda precisamos continuar procurando o fóssil que nos dá essa conexão particular, mas voltando aos primeiros ancestrais como Cantabrigiaster estamos nos aproximando dessa resposta. ”

 

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