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Mais de meio bilhão de anos atrás, os primeiros predadores destruidores de conchas esmagaram suas presas entre as pernas
A predação destruidora de cascas já estava em pleno andamento há meio bilhão de anos, como revela nossa nova pesquisa publicada no Proceedings of the Royal Society B.
Por Russell Dean Christopher Bicknell, James D. Holmes e John Paterson - 27/01/2021


Um dos maiores trilobitas cambrianos conhecidos, Redlichia rex, foi encontrado no sul da Austrália. Esta espécie pode atingir até 25 cm de comprimento e possuir pernas grandes e espinhosas. Crédito: Russell Bicknell

A predação destruidora de cascas já estava em pleno andamento há meio bilhão de anos, como revela nossa nova pesquisa publicada no Proceedings of the Royal Society B.

Uma hiena devorando uma carcaça de antílope, um tubarão com cabeça de osso se banqueteando com caranguejos de casca dura, um cachorro mastigando um osso: todos esses são exemplos de "durfagia", que basicamente significa "comer partes duras".

A duropagia normalmente envolve esmagamento ou mastigação e é uma das maneiras mais eficazes de consumir o esqueleto interno ou externo rígido de uma presa, incluindo conchas. Embora hoje esse estilo de alimentação seja mais comum entre os predadores de ponta, como os crocodilos, pode ser visto em todo o reino animal.

Um antigo apetite por destruição

A durofagia remonta ao passado. Mais de 500 milhões de anos atrás, durante o período Cambriano, uma série de organismos assustadores e curiosos nadavam, rastejavam e flutuavam nos oceanos da Terra.

A evidência de duropagia no Cambriano geralmente vem na forma de ferimentos de concha e, às vezes, como cocô fossilizado contendo fragmentos de concha. Mas raramente no registro fóssil podemos identificar os suspeitos responsáveis ​​por esta carnificina.

Digite os artrópodes - animais com exoesqueletos e pernas articuladas. Exemplos modernos incluem insetos, aranhas e crustáceos. Durante o período cambriano, havia um grupo particular de artrópodes que dominava os oceanos: os trilobitas.

Essas criaturas agora extintas tinham exoesqueletos feitos inteiramente de " calcita ", que é efetivamente a versão da natureza de ter uma armadura feita de rocha.

Parecendo-se com um piolho gigante, algumas espécies de trilobitas depois do Cambriano chegaram a ter mais de 90 centímetros de comprimento. A maioria teria caminhado ao longo do fundo do mar em busca da próxima refeição.

Mais de meio bilhão de anos atrás, os primeiros predadores destruidores de conchas
esmagaram suas presas entre as pernas
Reconstruções 3-D da perna do caranguejo-ferradura moderno (em cima), Redlichia rex
(no meio) e Olenoides serratus (em baixo). As lombadas utilizadas para trituração
ou esmagamento são visíveis na parte interna do apêndice, em verde.
Crédito: Russell Bicknell, Katrina Kenny

Um canibal com um machado para moer

Para nossa sorte, alguns trilobitas do Cambriano estão tão bem preservados que podemos estudar sua anatomia não calcita, incluindo seus apêndices. O que é particularmente interessante sobre esses artrópodes é que eles não tinham mandíbulas ou outras estruturas na boca para mastigar.

Em vez disso, eles usavam espinhos em seus muitos pares de pernas para triturar ou triturar presas de maneira semelhante aos caranguejos-ferradura dos dias modernos.

Mas apesar de estar ciente desse detalhe anatômico espetacular, ninguém jamais testou se as espécies de trilobitas poderiam potencialmente esmagar, ou "mastigar", conchas com suas pernas espinhosas. Partimos para encontrar a resposta.

Usando técnicas avançadas de modelagem, comparamos as pernas de duas espécies de trilobitas do Cambriano, Olenoides serratus e Redlichia rex, com as pernas do caranguejo-ferradura moderno (Limulus polyphemus), que é um comedor de moluscos conhecido.

Também os comparamos a outro artrópode cambriano, Sidneyia inexpectans , que é conhecido por ser durófago devido a fragmentos de concha encontrados em seu intestino.

Nossa modelagem confirmou que o Sidneyia inexpectans era realmente capaz de esmagar conchas, como indicado por seu conteúdo intestil fossilizado. No entanto, isso não poderia ser feito de maneira muito eficaz.

Por outro lado, Redlichia rex - o trilobita cambriano mais ameaçador da Austrália, medindo 25 cm e armado com pernas volumosas - foi efetivamente construído como um tanque. Como tal, provavelmente era altamente capaz de destruição esmagadora.

Além da nossa modelagem, pesquisas anteriores sugeriram que Redlichia rex também comia outros trilobitas, incluindo sua própria espécie. Assim, esta espécie representa um dos mais antigos canibais conhecidos.

Espinhas longas significam apenas comida macia

Enquanto isso, as espécies de trilobitas Olenoides serratus tinham uma forma de perna muito diferente de Redlichia rex, com espinhos mais elaborados. Isso apresentou um resultado inesperado.

Descobrimos que Olenoides serratus não teria sido capaz de esmagar muito devido às suas longas e, portanto, menos poderosas espinhas das pernas. Concluímos que este trilobita em particular estava estritamente em uma dieta de frutos do mar moles.

Ao mostrar quais artrópodes antigos eram equipados para esmagar conchas, nossa pesquisa apresenta um quadro mais vibrante da vida subaquática há mais de meio bilhão de anos.

Durante o surgimento dos animais, o surgimento desse estilo de alimentação teria colocado imensa pressão sobre as espécies de presas com conchas e esqueletos - forçando-as a um ultimato evolucionário: tornar-se a "noz para quebrar" mais difícil ou enfrentar a extinção.

Mais informações: Russell DC Bicknell et al. Análises biomecânicas de membros de euartrópodes cambrianos revelam sua eficácia na mastigação e durophagy, Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences (2021). DOI: 10.1098 / rspb.2020.2075

 

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