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Quando a devastação atinge os oceanos, os tubarões podem ser a chave para a recuperação
Um mundo sem tubarões é um mundo menos resiliente a eventos climáticos extremos, dizem os cientistas.
Por Angela Nicoletti - 26/02/2021


Tubarão-tigre sobre ervas marinhas em Shark Bay, Austrália. Crédito: Projeto de pesquisa do ecossistema de Shark Bay

Um mundo sem tubarões é um mundo menos resiliente a eventos climáticos extremos, dizem os cientistas.

Predadores, incluindo alguns tubarões, são conhecidos por serem essenciais para a manutenção da estabilidade e da biodiversidade nos oceanos do mundo. Mas, de acordo com um novo estudo, eles também são essenciais para ajudar os ecossistemas a se recuperarem quando a devastação ocorre por furacões ou ondas de calor marinhas .

É um problema básico da rede alimentar. Animais que pastam, incluindo tartarugas e dugongos, comem ervas marinhas. Os tubarões comem os pastadores. Os pastores temem os tubarões. Portanto, quando os tubarões estão por perto, os pastores geralmente evitam a área. Enquanto os pastores estão fora, as plantas aquáticas têm tempo para crescer e se recuperar. Quando ocorre um evento climático extremo, o ecossistema deve lidar com todo um novo conjunto de variáveis ​​que requer tempo para se recuperar.

Em um experimento único, uma equipe de cientistas testou se um ecossistema poderia se recuperar se os tubarões não estivessem mais lá para manter outros animais sob controle. A resposta é não, de acordo com Mike Heithaus, coautor do estudo, ecologista marinho e reitor da Faculdade de Artes, Ciências e Educação da Florida International University.

Uma mistura de predadores e especialistas em ervas marinhas, os cientistas conduziram seu estudo em Shark Bay, Austrália - uma região intocada e praticamente intocada do mundo - onde os tubarões-tigre gostam de passar o verão, tornando-o bastante desconfortável para os pastores residentes, especialmente dugongos. Os pastores preferem os prados rasos de ervas marinhas. Mas este também é o lugar mais perigoso para se estar, então os dugongos se dirigem para águas mais seguras até que os tubarões partam no inverno e seja seguro para eles voltarem para a parte rasa.

Mas em 2011, os dugongos viviam em uma baía de tubarões muito diferente. Uma onda de calor histórica dizimou grande parte das ervas marinhas da baía, que são mais do que apenas comida de dugongo . A erva marinha ajuda a manter a clareza da água e serve como habitat para peixes e outros organismos comercialmente lucrativos. Ele também é muito bom para armazenar emissões de CO 2 .

A recuperação da onda de calor tem sido lenta, mas auxiliada pela presença sazonal de tubarões. A extinção inicial do dossel de ervas marinhas, que pode atingir até 6 pés, abriu o caminho para ervas marinhas mais tolerantes ao calor. Os dugongos preferem essas novas ervas marinhas e, portanto, espera-se que continue pastando nas áreas rasas. Infelizmente, as ervas marinhas tolerantes ao calor não fornecem o mesmo nível de serviços para a baía que as grandes ervas marinhas formadoras de dossel que foram dizimadas em 2011.
 
Os cientistas, imaginando o que aconteceria se os tubarões não retornassem durante o verão, decidiram criar uma Baía dos Tubarões "eternamente segura". Para fazer isso, eles usaram cálculos anteriores de quantos dugongos existiam e quanto comiam para desempenhar o papel de pastadores, imitando a forma como os dugongos se alimentam das ervas marinhas durante o verão. O experimento deixou a área sem tempo de recuperação - o que significa que se os dugongos pastassem o ano todo, eles acabariam destruindo inadvertidamente as espécies de dossel criticamente importantes. A pesquisa mostra que, quando os principais predadores se vão, não apenas a estrutura do ecossistema se quebra, mas também é quase impossível para aquele ecossistema retornar.

Isso pode levar a uma mudança completa na comunidade de ervas marinhas, onde as espécies tropicais dominam, mas causa grandes danos ao resto do meio ambiente, de acordo com o autor principal Rob Nowicki, um afiliado de pesquisa do Laboratório Mote Marine, que conduziu a pesquisa como um Ph .D. estudante da FIU.

"Uma das razões pelas quais fizemos este estudo é porque achamos que é importante pensar sobre como tudo está interligado e às vezes essas conexões são surpreendentes", disse Nowicki. “Mas eles mostram que a resiliência climática não é algo que acontece por si só. Acontece em conjunto com a conservação das espécies”.

A equipe de pesquisa - que também incluiu o especialista em ervas marinhas do FIU Institute of Environment James Fourqurean e cientistas da University of Washington e da Deakin University - afirma que é por isso que os tubarões são tão importantes para os oceanos, para as pessoas que dependem dos oceanos para se alimentar e ajudar mitigar as mudanças climáticas protegendo as plantas que armazenam CO 2 .

O estudo só foi possível por causa dos estudos de Heithaus e do restante do Shark Bay Ecosystem Research Project sobre tubarões-tigre e seu papel no ecossistema de Shark Bay. Ele documentou o papel dos tubarões-tigre na mudança do comportamento de suas presas e o impacto que seus comportamentos têm em ecossistemas inteiros.

Cada ecossistema do planeta depende de um delicado equilíbrio de relações e Heithaus diz que essas últimas descobertas podem ter implicações para outros ecossistemas . O objetivo, dizem os pesquisadores, deve ser manter os elos sempre ligados, conservando os predadores e suas presas.

“Em última análise, para controlar os extremos climáticos que estão se tornando mais comuns e intensos, sabemos que precisamos cortar a produção de carbono. Mas isso vai levar tempo”, disse Nowicki. "É quase como se estivéssemos em um barco furado e furado. Precisamos consertar o barco em algum momento, mas enquanto isso, podemos pegar um balde e tirar a água. É mais ou menos isso que estamos fazendo aqui - estamos argumentando que proteger as espécies de predadores e manter essas relações entre espécies pode realmente nos levar à resiliência a esses eventos. Isso pode nos ganhar tempo. E precisamos de todo o tempo que pudermos. "

Os resultados foram publicados no Journal of Animal Ecology .

 

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