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Câmeras de trilha automáticas mantêm a pesquisa da vida selvagem em andamento durante a pandemia
Os pesquisadores preparam meticulosamente seus equipamentos, procedimentos e cronogramas para garantir que obtenham os dados de que precisam para fazer boa ciência.
Por Paul Gabrielsen - 24/03/2021


Great Blue Heron, conforme capturado por uma câmera de trilha. Crédito: Austin Green / Universidade de Utah.

Para cientistas, especialmente estudantes de pós-graduação, que realizam trabalho de campo, cada dia é precioso. Os pesquisadores preparam meticulosamente seus equipamentos, procedimentos e cronogramas para garantir que obtenham os dados de que precisam para fazer boa ciência. Então você pode imaginar a ansiedade coletiva que se abateu sobre a academia na primavera de 2020, quando o COVID-19 entrou em ação e muitas universidades suspenderam as atividades presenciais, incluindo o trabalho de campo.

Mas para Austin Green, um estudante de doutorado na Escola de Ciências Biológicas e beneficiário de 2019 do National Geographic Society Early Career Grant, que estuda a vida selvagem que vive nos desfiladeiros do Wasatch Front, essa ansiedade foi temperada pelo conhecimento de que a pandemia ou sem uma pandemia, sua rede de câmeras automáticas ativadas por movimento manteria sua vigilância silenciosa sobre os mamíferos e pássaros dos desfiladeiros.

“Você pode configurá-los no início do ano e deixá-los no ar até o fim da temporada de campo”, diz Green. “E não fomos os únicos a fazer isso. Na verdade, houve iniciativas inteiras em âmbito nacional e global que puderam continuar coletando dados durante as restrições de pandemia à pesquisa de campo ”.

Agora, Green e seus colegas estão compartilhando o que aprenderam sobre a importância das câmeras de trilha para a conservação e gestão da vida selvagem na revista Biological Conservation . Como a pandemia COVID-19 mostrou, eles escrevem, câmeras automáticas de trilha são boas ferramentas para uma ampla gama de ambientes e questões de pesquisa.

Observando a vida selvagem

Câmeras de trilha (também chamadas de armadilhas fotográficas, embora não prendam ou restrinjam nada) são câmeras ativadas por movimento que os pesquisadores podem anexar a uma árvore ou poste, geralmente na altura do joelho, em áreas remotas. As câmeras então tiram fotos sempre que algo passa. Alguns modelos transmitem fotos sem fio, mas muitos coletam fotos em um cartão SD, que pesquisadores como Green trocam periodicamente quando trocam as baterias da câmera. Eles também podem ser programados para capturar vídeo para documentar vinhetas fascinantes do comportamento animal.

Veados e perus selvagens, capturados em uma câmera de trilha. Crédito: Austin
Green / University of Utah

“Todos os modelos mais novos têm bateria e capacidade de armazenamento de fotos excepcionais”, afirma Green. "Então, nós os configuramos antes que as restrições fossem aplicadas e os mantivemos durante toda a temporada de campo, o que nos permitiu coletar outra temporada completa de dados."

Mesmo antes da pandemia de COVID-19, os biólogos já estavam se voltando para rastrear câmeras como uma forma de conduzir pesquisas biológicas que evitavam o difícil e trabalhoso processo de capturar fisicamente, marcar e soltar animais.
 
“No entanto, com câmeras de trilha, os pesquisadores podem monitorar animais individualmente de forma passiva por um grande número de câmeras e uma grande área, desde que os indivíduos possam ser identificados individualmente por meio de fotografias”, diz Green. "As câmeras não precisam ser mantidas diariamente e nenhum animal individual precisa ser processado."

Inspirando voluntários

Para os propósitos de Green, as câmeras de trilha são perfeitas. Ele está procurando estudar a vida selvagem que habita os cânions de Wasatch Front e, com a ajuda de uma equipe de mais de 200 voluntários da comunidade, mantém 300 câmeras de trilha que se estendem ao norte até Logan, Utah e ao sul até Point of the Mountain . As câmeras capturaram imagens de perus, garças, alces, coiotes, pumas e muitos outros.

Quando as restrições do COVID-19 começaram, Green adaptou rapidamente sua operação, movendo os materiais de treinamento online e configurando um método de coleta sem contato para o equipamento. A entrada de dados crowdsourced prosseguiu como antes. Green considera os esforços de seus voluntários comunitários inspiradores.

"Independentemente das mudanças que fizemos a eles, se foi totalmente online para toda a logística não relacionada ao trabalho de campo ou ter que encontrar tempo para dispersar o equipamento individualmente, essas pessoas incríveis nunca perderam o ritmo", diz Green. "Uma coisa que vou tirar disso e aplicar à minha pesquisa no futuro é que, mesmo em tempos difíceis, sempre há aqueles dispostos a fazer o que é necessário para fazer o trabalho."

E foi bom que ele e seus voluntários pudessem manter as câmeras funcionando, porque as primeiras semanas da pandemia proporcionaram uma oportunidade única de pesquisa.

“A pandemia criou tantas dificuldades e tragédias para tantas pessoas, e isso pode dificultar a descoberta de quaisquer franjas de esperança”, diz Green, “No entanto, a mudança repentina no tráfego humano, considerada pelos cientistas como a 'antropusa', apresentou uma oportunidade de estudar como a vida selvagem reage a mudanças quase experimentais na influência humana. "

Çağan Şekercioğlu, professor associado da Escola de Ciências Biológicas, diz que as câmeras de trilha também podem desempenhar uma função importante de conservação. Enquanto o público em geral , conservacionistas, guardas florestais e outros frequentemente tiveram que ficar em casa devido aos bloqueios obrigatórios, invasores, caçadores furtivos e madeireiros ilegais continuaram indo para as áreas selvagens. "Durante o bloqueio, até hoje, em muitos lugares, as câmeras das trilhas são nossos únicos olhos no solo", diz Şekercioğlu.

Uma gama de questões de pesquisa

Green, Şekercioğlu e seus colegas escreveram em Biological Conservation que as câmeras de trilha são adequadas para questões fundamentais de pesquisa, como investigar a presença, abundância relativa, densidade, ocupação e atividade de espécies animais. Eles podem ser instrumentais na descoberta da presença de uma nova espécie ou na expansão de seu alcance. Além disso, eles escrevem, enquanto mais câmeras são melhores, até mesmo uma única câmera pode render informações valiosas.

As câmeras de trilha também podem ir além para abordar questões de impactos humanos sobre a vida selvagem, tendências na biodiversidade, ecologia reprodutiva, comportamento e interações entre espécies e até mesmo quais predadores estão atacando ninhos de pássaros.

Como uma ferramenta de pesquisa, as câmeras de trilha são um complemento para um bom projeto de pesquisa. "Meu conselho para outros pesquisadores será sempre, em primeiro lugar, articular claramente a questão específica que eles esperam abordar e decidir quais ferramentas podem ser usadas para ajudá-los a resolvê-la", diz Green. "Embora eu não tenha certeza de que a pesquisa possa ser totalmente 'à prova de pandemia' ou resistente a interrupções, posso dizer que estar disposto, flexível e criativo o suficiente para se adaptar a situações únicas sempre será crítico para o avanço da ciência. Afinal de contas , tantas grandes descobertas científicas foram inesperadas de antemão. "

 

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