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Novo estudo tem cientistas reavaliando o tamanho relativo do cérebro e a inteligência dos mamíferos
Cientistas da Stony Brook University e do Max Planck Institute of Animal Behavior reuniram uma linha do tempo de como o cérebro e o tamanho do corpo evoluíram nos mamíferos nos últimos 150 milhões de anos.
Por Stony Brook University - 29/04/2021


Uma representação dos tamanhos do cérebro em mamíferos de vários tamanhos mostra variações e semelhanças, apesar dos níveis de inteligência. Crédito: Javier Lazaro

Cientistas da Stony Brook University e do Max Planck Institute of Animal Behavior reuniram uma linha do tempo de como o cérebro e o tamanho do corpo evoluíram nos mamíferos nos últimos 150 milhões de anos. As descobertas, publicadas na Science Advances , mostram que o tamanho do cérebro em relação ao tamanho do corpo - há muito considerado um indicador da inteligência animal - não seguiu uma escala estável ao longo do tempo evolutivo.

A equipe internacional de 22 cientistas, incluindo biólogos, estatísticos evolucionistas e antropólogos, comparou a massa cerebral de 1.400 mamíferos vivos e extintos. Para os 107 fósseis examinados - entre eles baleias antigas e o mais antigo crânio de macaco do Velho Mundo já encontrado - eles usaram dados de volume endocraniano de crânios em vez de dados de massa cerebral. As medições do cérebro foram então analisadas junto com o tamanho do corpo para comparar a escala do tamanho do cérebro ao tamanho do corpo ao longo do tempo evolutivo profundo .

"Uma grande surpresa foi que grande parte da variação no tamanho relativo do cérebro dos mamíferos que vivem hoje pode ser explicada pelas mudanças que suas linhagens ancestrais sofreram após a extinção em massa e outros eventos cataclísmicos", disse Jeroen Smaers, biólogo evolucionário, professor associado Antropologia na Stony Brook University, e primeiro autor do estudo. "Isso inclui a evolução dos maiores cérebros de mamíferos, como os golfinhos, elefantes e grandes macacos, que evoluíram em proporções extremas após o evento da mudança climática 23-33 milhões de anos atrás."

De acordo com o estudo, humanos, golfinhos e elefantes com "cérebro grande", por exemplo, atingiram suas proporções de maneiras diferentes. Os elefantes aumentaram em tamanho corporal, mas, surpreendentemente, ainda mais em tamanho de cérebro. Os golfinhos, por outro lado, geralmente diminuem o tamanho do corpo enquanto aumentam o tamanho do cérebro. Os grandes macacos mostraram uma grande variedade de tamanhos de corpo, com uma tendência geral de aumento no cérebro e no tamanho do corpo. Em comparação, os hominíneos ancestrais, que representam a linha humana, mostraram uma diminuição relativa no tamanho do corpo e um aumento no tamanho do cérebro em comparação com os grandes macacos.

Os autores dizem que esses padrões complexos exigem uma reavaliação do paradigma profundamente enraizado de que comparar o tamanho do cérebro ao tamanho do corpo de qualquer espécie fornece uma medida da inteligência da espécie.

Smaers aponta: "À primeira vista, a importância de levar em conta a trajetória evolutiva do tamanho do corpo pode parecer sem importância. Afinal, muitos dos mamíferos de grande cérebro, como elefantes, golfinhos e grandes símios, também têm um cérebro elevado. para o tamanho do corpo. Mas nem sempre é esse o caso. O leão-marinho da Califórnia, por exemplo, tem um cérebro de tamanho relativo baixo, o que contrasta com sua inteligência notável. "

Ao levar em consideração a história evolutiva , o estudo atual revela que o leão-marinho da Califórnia atingiu um tamanho baixo de cérebro a corpo por causa das fortes pressões seletivas sobre o tamanho do corpo, provavelmente porque os carnívoros aquáticos se diversificaram em um nicho semiaquático. Em outras palavras, eles têm um tamanho relativo de cérebro baixo por causa da seleção no aumento do tamanho do corpo, não por causa da seleção no tamanho do cérebro diminuído.

"Nós derrubamos um dogma de longa data de que o tamanho relativo do cérebro pode ser confundido com inteligência", disse Kamran Safi, um cientista pesquisador do Instituto Max Planck de Comportamento Animal e autor sênior do estudo. "Às vezes, cérebros relativamente grandes podem ser o resultado final de uma redução gradual no tamanho do corpo para se adequar a um novo habitat ou maneira de se mover - em outras palavras, nada a ver com inteligência. Usar o tamanho relativo do cérebro como proxy da capacidade cognitiva deve ser confrontado com a história evolutiva de um animal e as nuances na maneira como o cérebro e o corpo mudaram ao longo da árvore da vida. "

O estudo mostrou ainda que a maioria das mudanças no tamanho do cérebro ocorreu após dois eventos cataclísmicos na história da Terra: a extinção em massa há 66 milhões de anos e uma transição climática 23-33 milhões de anos atrás.

Os autores concluem que os esforços para captar verdadeiramente a evolução da inteligência exigirão um esforço maior para examinar as características neuroanatômicas, como as regiões do cérebro conhecidas por processos cognitivos superiores.

"O tamanho do cérebro a corpo, obviamente, não é independente da evolução da inteligência", enfatiza Smaers. "Mas pode realmente ser mais indicativo de adaptações mais gerais às pressões ambientais de grande escala que vão além da inteligência."

 

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