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Paleo pandêmico: um crânio rebelde, análises caseiras de fósseis, uma inovação nos anfíbios da Antártica
Os paleontólogos tiveram que se ajustar para permanecer seguros durante a pandemia de COVID-19. Muitos tiveram que adiar escavações de fósseis, fechar temporariamente museus e ensinar a próxima geração de caçadores de fósseis virtualmente
Por James Urton - 21/05/2021


Os quatro espécimes fósseis de Micropholis stowi escavados nas Montanhas Transantárticas pela equipe do professor Christian Sidor da Universidade de Washington e analisados ​​pelo pesquisador de pós-doutorado da UW Bryan Gee. Crédito: Christian Sidor

Os paleontólogos tiveram que se ajustar para permanecer seguros durante a pandemia de COVID-19. Muitos tiveram que adiar escavações de fósseis, fechar temporariamente museus e ensinar a próxima geração de caçadores de fósseis virtualmente em vez de pessoalmente.

Mas pelo menos partes do show poderiam continuar durante a pandemia - com algumas mudanças significativas.

"Para os paleontólogos, ir a campo em busca de fósseis é onde começa a coleta de dados, mas não termina aí", disse Christian Sidor, professor de biologia da Universidade de Washington e curador de paleontologia de vertebrados no Burke Museum of Natural History da UW & Cultura. "Depois de coletar fósseis, você deve trazê-los para o laboratório, limpá-los e ver o que encontrou."

Entre outras adaptações durante a pandemia, Sidor e seus colegas UW passaram mais tempo limpando, preparando e analisando fósseis escavados antes da pandemia, bem como gerenciando novas lutas relacionadas à pandemia, como um carregamento extraviado de espécimes insubstituíveis.

Para a equipe de Sidor, um triunfo recente veio de uma análise - liderada pelo pesquisador de pós-doutorado da UW Bryan Gee - de fósseis de Micropholis stowi, um anfíbio do tamanho de uma salamandra que viveu no Triássico Inferior, logo após a maior extinção em massa da Terra há aproximadamente 252 milhões de anos, no final do Período Permiano. Micropholis é um temnospondyl, um grupo de anfíbios extintos conhecido por depósitos fósseis em todo o mundo. Em um artigo publicado em 21 de maio no Journal of Vertebrate Paleontology , Gee e Sidor relatam a primeira ocorrência de Micropholis na Antártica antiga.

"Anteriormente, Micropholis era conhecido apenas em espécimes sul-africanos", disse Gee. "Esse isolamento foi considerado bastante típico para anfíbios no hemisfério sul durante o Triássico Inferior. Cada região - África do Sul, Madagascar, Antártica, Austrália - terá seu próprio conjunto de espécies de anfíbios. Agora, estamos vendo que Micropholis foi mais difundido do que anteriormente reconhecido. "

Dos mais de 30 anfíbios do Triássico Inferior no hemisfério sul, Micropholis é agora apenas o segundo encontrado em mais de uma região, de acordo com Gee. Isso é surpreendente, dada a geografia da Terra. No início do Triássico, a maioria dos continentes da Terra eram conectados como parte de uma única grande massa de terra, a Pangeia. Lugares como a África do Sul e a Antártica não eram tão distantes um do outro como estão hoje e podem ter climas semelhantes. Alguns cientistas teorizam que essas regiões próximas poderiam abrigar diferentes espécies de anfíbios como consequência da extinção em massa do final do Permiano.

“Foi proposto que havia apenas pequenas populações de sobreviventes e baixa movimentação de espécies no Triássico Inicial, o que poderia ter explicado essas diferenças regionais”, disse Gee.
 
Encontrar Micropholis em duas regiões pode indicar que esta espécie era "generalista" - adaptável a muitos tipos de ambientes - e poderia facilmente se espalhar após a extinção em massa.

Como alternativa, é possível que muitos outros anfíbios realmente vivessem em várias regiões, como Micropholis, mas os paleontólogos ainda não encontraram evidências. Embora algumas regiões do hemisfério sul, como a África do Sul, tenham sido bem amostradas, outras não - como a Antártica, que no Triássico Inferior era relativamente temperada, mas hoje é amplamente coberta por mantos de gelo.

A equipe de Sidor coletou crânios e outras partes frágeis do corpo de quatro indivíduos de Micropholis durante uma viagem de coleta de 2017-2018 às Montanhas Transantárticas. Em 2019, Gee concordou em vir para a UW para liderar a análise de fósseis de anfíbios daquela viagem após concluir seu doutorado na Universidade de Toronto. Ele se formou no início da pandemia e se mudou para Seattle durante a segunda onda do COVID-19.

Com medidas de distanciamento social implementadas no campus, Sidor entregou os fósseis e um microscópio na casa de Gee, onde ele analisou os espécimes em sua sala de estar.

“Ter acesso ao microscópio foi realmente o equipamento mais essencial, para ser capaz de identificar todas as características anatômicas de pequena escala que precisamos para provar definitivamente que eram fósseis de Micropholis”, disse Gee.

Na mesma viagem, a equipe de Sidor coletou outro achado raro: um crânio bem preservado de um terocéfalo, um grupo de parentes de mamíferos extintos que viveram nos períodos Permiano e Triássico. Os terocéfalos eram um grupo comum de herbívoros e carnívoros.

O fóssil terocéfalo preparado que quase foi perdido no transporte de Chicago
a Seattle. Crédito: Christian Sidor

"Mas o registro da Antártica para esses animais é muito pobre", disse Sidor. "Portanto, este foi um achado raro."

Foi um achado raro que quase foi extinto novamente. A Sidor despachou o crânio terocefálico em outubro de 2019 para o Field Museum de Chicago, onde foi limpo e preparado por seu colega de longa data Akiko Shinya.

"Não podendo viajar para museus para fazer pesquisas, enviamos fósseis uns para os outros - o que não gostamos de fazer, mas às vezes temos de fazer para manter o trabalho", disse Sidor.

No início de abril, Shinya despachou os espécimes acabados durante a noite de volta para Sidor em Seattle, mas o pacote não apareceu no horário projetado. Como Sidor contou no Twitter, o crânio foi aparentemente perdido em uma instalação de transferência em Indiana - ele temeu para sempre. Depois de vários dias, o pacote foi encontrado e prontamente transportado para Seattle e entregue em segurança no UW.

"Fiquei tão aliviado", disse Sidor. "Quando pensei que estava perdido, estava pensando sobre os formulários de seguro. Como você avalia um valor em dólares de um espécime que você precisava de um LC-130 Hercules para coletar?"

O crânio está em análise na UW. Quanto aos espécimes de Micropholis da Antártica, em breve receberão um novo lar. Ainda neste ano, eles serão exibidos no Museu Burke.

 

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