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Dobrando o número de espécies de gambás-pintados de pé
Um novo artigo na Molecular Phylogenetics and Evolution , os pesquisadores analisaram o DNA do gambá e descobriram que afinal não existem quatro espécies de gambá manchado: são sete.
Por Field Museum - 01/09/2021


Um gambá manchado fazendo sua parada de mão característica. Crédito: (c) Jerry W. Dragoo

Imagine um gambá. Você provavelmente está pensando em um animal atarracado, do tamanho de um gato doméstico, preto com listras brancas, como Pepé Le Pew. Isso descreve o gambá mais comum da América do Norte, o gambá listrado, mas eles também têm primos menores malhados. Os cientistas ainda têm muito a aprender sobre os gambás-pintados, começando por quantos tipos deles existem - ao longo dos anos, o número de espécies reconhecidas variou de duas a quatorze e, ultimamente, os cientistas concordaram que existem quatro. Mas em um novo artigo na Molecular Phylogenetics and Evolution , os pesquisadores analisaram o DNA do gambá e descobriram que afinal não existem quatro espécies de gambá manchado: são sete.

"A América do Norte é um dos continentes mais estudados em termos de mamíferos, e os carnívoros são um dos grupos mais estudados", diz Adam Ferguson, um dos autores do artigo e gerente de coleções de mamíferos do Negaunee no Museu Field de Chicago. "Todo mundo acha que sabemos tudo sobre a sistemática dos carnívoros mamíferos, então ser capaz de redesenhar a árvore genealógica do gambá é muito emocionante."

Os gambás, como os guaxinins, as lontras e as doninhas, fazem parte da ordem dos mamíferos carnívoros (embora sejam onívoros). Eles são parentes distantes dos cães e ainda mais parentes dos gatos. Os gambás-malhados são encontrados em toda a América do Norte, mas eles não se sentiram em casa nas áreas urbanas como seus primos listrados. A maioria dos gambás malhados pesa menos de um quilo, enquanto os gambás listrados podem pesar mais de dez. Como o nome sugere, eles têm manchas em vez de listras (embora tecnicamente sejam apenas listras quebradas). E enquanto todos os gambás produzem um spray de cheiro desagradável para deter os predadores, os gambás-pintados têm o meio mais chamativo de lançá-lo: eles fazem uma parada com as mãos nas patas dianteiras como um aviso extra antes de borrifar. "Os gambás-pintados às vezes são chamados de acrobatas do mundo dos gambás",

Um item & quot; procurado & quot; pôster pedindo espécimes de skunk atropelados
para serem usados ​​em pesquisas. Crédito: (c) Adam Ferguson

Os cientistas estão interessados ​​em gambás-pintados há muito tempo - a primeira espécie formalmente reconhecida pela ciência ocidental foi descrita em 1758 por Carl Linnaeus, o inventor do sistema de nomenclatura biológico usado ainda hoje. Com o passar dos anos, até quatorze espécies foram reconhecidas, embora nas últimas décadas esse número tenha se condensado em quatro. No entanto, Ferguson suspeitou que poderia haver mais, devido à falta de dados de sequência genética de populações morfologicamente distintas ou geograficamente isoladas desse gênero abrangente. "Percebemos que deveria haver algumas surpresas no que diz respeito à diversidade de gambás-pintados, porque o gênero como um todo nunca foi analisado adequadamente usando dados genéticos ", disse Ferguson.

Embora os carnívoros norte-americanos sejam amplamente conhecidos, os gambás são frequentemente pouco estudados, em parte porque pegá-los é uma boa maneira de ser pulverizado. Além disso, os gambás-pintados são ágeis e bons em escalar árvores, e geralmente são encontrados em áreas remotas. Para adquirir os espécimes necessários para o estudo, os pesquisadores tiveram que ser criativos.
 
"Fizemos cartazes de procurados que distribuímos por todo o Texas para o caso de as pessoas os prenderem ou os acharem atropelados", disse Ferguson, que começou a coletar espécimes usados ​​neste projeto enquanto trabalhava em seu mestrado na Angelo State University. "As pessoas reconhecem os gambás-pintados como algo especial, porque você não os vê todos os dias, então eles não são o tipo de atropelamento que as pessoas simplesmente pintam."

Além de espécimes modernos, os cientistas usaram gambás em coleções de museus. "Se estamos tentando contar a história completa da evolução do skunk, precisamos do máximo de amostras que pudermos", diz Ferguson. "Por exemplo, não tínhamos nenhum tecido moderno da América Central ou de Yucatán. Pudemos usar as coleções do museu para preencher esses buracos." Ao todo, os pesquisadores reuniram uma coleção de 203 espécimes de gambás manchados.

Os pesquisadores pegaram amostras de tecido dos gambás e analisaram seu DNA. A comparação das sequências de DNA revelou que alguns dos gambás que antes eram considerados da mesma espécie eram substancialmente diferentes. Essas diferenças genéticas levaram os pesquisadores a reagrupar alguns dos gambás e ressuscitar vários nomes de espécies que não eram usados ​​há séculos.

“Consegui extrair DNA de amostras centenárias de museus e foi realmente emocionante ver com quem esses indivíduos eram parentes. Acontece que um deles era uma espécie endêmica atualmente não reconhecida em Yucatan '', diz Molly McDonough , professor de biologia da Chicago State University, pesquisador associado do Field Museum e o primeiro autor do artigo.

Entre as novas espécies descritas estão o gambá pintado de Yucatan, um gambá do tamanho de um esquilo encontrado apenas na Península de Yucatan, e o gambá manchado de planície. Os gambás-pintados das planícies estão em declínio desde o século passado, e os conservacionistas solicitaram que eles fossem listados como uma subespécie ameaçada de extinção. "Se uma subespécie está com problemas, às vezes há menos ênfase em protegê-la porque não é uma linhagem evolutiva tão distinta quanto uma espécie", diz Ferguson. "Nós mostramos que os gambás-pintados das planícies são distintos no nível de espécie, o que significa que eles têm evoluído independentemente dos outros gambás por muito tempo. Quando algo tem um nome de espécie, é mais fácil conservar e proteger."

A revisão da árvore genealógica do skunk também pode ser uma ferramenta para os cientistas que buscam entender a biologia reprodutiva do skunk . "Além do fato de fazerem parada de mãos, o mais legal sobre os gambás-pintados é que alguns deles praticam a implantação tardia do óvulo - eles se reproduzem no outono, mas não dão à luz até a primavera. Eles atrasam a implantação do óvulo no útero , ele fica em suspensão por um tempo ", diz Ferguson. "Queremos saber por que algumas espécies atrasaram a implantação e outras não, e descobrir como essas diferentes espécies de gambás evoluíram pode nos ajudar a fazer isso."

E embora os gambás nem sempre sejam os animais mais populares, os pesquisadores dizem que entender como eles evoluíram e protegê-los da extinção é importante para todo o nosso ecossistema.

"Ao analisar o genoma dos gambás-pintados, fomos capazes de aprender que sua evolução e divisão em diferentes espécies foi impulsionada pela mudança climática durante a Idade do Gelo", disse Ferguson. "As diferentes linhagens que encontramos podem nos ajudar a encontrar diferentes ângulos de conservação para protegê-los no futuro."

 

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