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Ave fóssil com penas de cauda extravagantes mostra que, às vezes, é a sobrevivência do mais sexy
Em um novo artigo na Current Biology , os cientistas encontraram evidências desse antigo enigma na forma de um fóssil de ave do Cretáceo Inferior com um par de penas de cauda elaboradas mais longas do que seu corpo.
Por Field Museum - 16/09/2021


Uma ilustração mostrando como Yuanchuavis poderia ter se parecido em vida. Crédito: Haozhen Zhang

Se você tivesse que descrever as penas da cauda de um pavão macho, poderia escolher palavras como "deslumbrante" ou "linda". Você provavelmente não escolheria "furtivo", "aerodinâmico" ou "sutil". Caudas de pavão são apenas um exemplo de como a evolução caminha na linha entre favorecer características que tornam mais fácil sobreviver e características que tornam mais fácil encontrar um parceiro - às vezes, é menos sobre "sobrevivência do mais apto" e mais sobre "sobrevivência do o mais sexy." Em um novo artigo na Current Biology , os cientistas encontraram evidências desse antigo enigma na forma de um fóssil de ave do Cretáceo Inferior com um par de penas de cauda elaboradas mais longas do que seu corpo.

"Nunca vimos essa combinação de diferentes tipos de penas da cauda em um pássaro fóssil", disse Jingmai O'Connor, paleontólogo do Museu Field de Chicago e um dos autores do estudo.

"Esta nova descoberta demonstra vividamente como a interação entre as seleções naturais e sexuais moldaram as caudas dos pássaros desde sua história mais antiga", disse Wang Min, pesquisador da Academia Chinesa de Ciências e primeiro autor do artigo, junto com cientistas da Universidade de Nanjing e Shandong Museu da Natureza de Tianyu.

O fóssil foi descoberto nos depósitos de 120 milhões de anos do Jehol Biota, no nordeste da China. Os pesquisadores o chamaram de Yuanchuavis em homenagem a Yuanchu, um pássaro da mitologia chinesa. Era um pássaro pequeno, do tamanho de um gaio-azul, mas sua cauda tinha mais de 150% do comprimento do corpo. E o comprimento da cauda não é a única coisa incomum nisso.

"Ele tinha um leque de penas curtas na base e depois duas plumas extremamente longas", diz O'Connor. “As penas longas eram dominadas pela espinha central, chamada de ráquis, e depois emplumadas no final. A combinação de um leque de cauda curta com duas penas longas é chamada de pintail, vemos isso em alguns pássaros modernos como pássaros solares e quetzals. "

"Yuanchuavis é a primeira ocorrência documentada de um pintail em Enantiornithes, o grupo de pássaros mesozóicos de maior sucesso", disse Wang. "Notavelmente, a morfologia preservada em Yuanchuavis representa essencialmente uma combinação das duas morfologias de cauda anteriormente reconhecidas em outros enantiornithines que estão mais intimamente relacionados a Yuanchuavis: o leque de cauda é aerodinamicamente funcional, enquanto as plumas pareadas centrais alongadas são usadas para exibição, que juntas refletem a interação entre a seleção natural e a seleção sexual . " Em outras palavras, Yuanchuavis seria capaz de voar bem, mas suas longas penas de cauda, ​​que poderiam tê-lo ajudado a encontrar companheiros, não tornavam o voo mais fácil - sua cauda extravagante era literalmente uma chatice.
 
Este equilíbrio entre a seleção natural e sexual interessa os cientistas desde o tempo de Darwin: se a evolução produz organismos que são mais capazes de enfrentar as pressões do mundo ao seu redor, então por que um animal desenvolveria características que o tornam pior no voo ou mais perceptível para seus predadores?

"Os cientistas chamam uma característica como uma cauda grande e elegante de 'sinal honesto', porque é prejudicial, então se um animal com ela é capaz de sobreviver com essa deficiência, é um sinal de que está realmente em forma", disse O'Connor. "Uma ave fêmea olhava para um macho com penas de cauda ridículas e pesadas e pensava: 'Droga, se ele é capaz de sobreviver mesmo com uma cauda tão ridícula, ele deve ter genes realmente bons.'"

Com apenas algumas penas da cauda, ​​os cientistas foram capazes de montar hipóteses sobre como Yuanchuavis era na vida. Penas de cauda longas e elaboradas podem ajudar a atrair um parceiro, mas não são especialmente úteis - são menos aerodinâmicas do que um leque curto de penas, de modo que os pássaros que as têm tendem a não viver em lugares que exigem um voo excelente. “Aves que vivem em ambientes mais adversos que precisam voar muito bem, como as aves marinhas em seu ambiente aberto, tendem a ter caudas curtas”, diz O'Connor. "Pássaros com caudas elaboradas que são menos especializadas para o voo tendem a iluminar-se em ambientes densos e ricos em recursos, como florestas."

A Malachite Sunbird, uma ave moderna com um pintail semelhante ao que
Yuanchuavis tinha. Crédito: Jason Weckstein

E quando os pássaros possuem características que os tornam menos eficientes em voar ou mais perceptíveis aos predadores, isso tende a fornecer algumas informações sobre suas vidas domésticas. "Quando você vê algo em um pássaro que é realmente extravagante, esse pássaro geralmente é macho e não está muito envolvido com o cuidado de seus filhotes", diz O'Connor. Penas grandes e vistosas requerem mais recursos para se manter, tornando o macho incapaz de investir recursos na criação dos filhos, e há o risco de sua plumagem chamar a atenção para a localização de seu ninho. Assim, seu parceiro mais simples fará a maior parte do trabalho cuidando dos jovens.

Além de retratar melhor como esse pássaro específico era em vida, a descoberta de Yuanchuavis pode ajudar os cientistas a responder a perguntas mais amplas sobre os pássaros que sobreviveram ao grande evento de extinção há 66 milhões de anos. Yuanchuavis é um enantiornithine, membro de um grupo que fez muito sucesso na época dos dinossauros, mas foi extinto junto com os dinossauros. "Entender por que os pássaros vivos são o grupo de vertebrados mais bem-sucedidos em terra hoje é uma questão evolutiva extremamente importante, porque o que quer que tenha permitido que eles tivessem tanto sucesso provavelmente também lhes permitiu sobreviver a um meteoro gigante atingindo o planeta quando todos os outros pássaros e os dinossauros foram extintos ", diz O'Connor.

Fóssil de Yuanchuavis, com ilustração indicando as penas da cauda do fóssil.
Crédito: Wang Min et al.

Compreender como a seleção sexual pode ter moldado pássaros antigos como Yuanchuavis pode nos ajudar a entender melhor a diversidade de pássaros hoje. "É bem sabido que a seleção sexual desempenha um papel central na especiação e no reconhecimento das aves modernas, atestando as enormes penas, ornamentos, vocais e danças extravagantes", diz Wang. "No entanto, é notoriamente difícil dizer se uma determinada estrutura fossilizada é moldada pela seleção sexual, considerando a natureza imperfeita do registro fóssil. Portanto, as penas da cauda bem preservadas neste novo fóssil de ave fornecem ótimas novas informações sobre como a seleção sexual moldou a cauda das aves desde seu estágio inicial. "

"A complexidade que vemos nas penas de Yuanchuavis está relacionada a uma das razões pelas quais levantamos a hipótese de que os pássaros vivos são tão incrivelmente diversos, porque eles podem se separar em diferentes espécies apenas por diferenças na plumagem e diferenças no canto", diz O'Connor. "É incrível que Yuanchuavis nos deixe supor que esse tipo de complexidade de plumagem pode já ter estado presente no Cretáceo Inferior."

 

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