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Parasitas causadores de doenças podem pegar carona em plásticos e potencialmente se espalhar pelo mar
À medida que os pesquisadores estudam como os patógenos transmitidos pela água se espalham, queríamos entender melhor o que acontece quando microplásticos e patógenos causadores de doenças acabam no mesmo corpo de água.
Por Karen Shapiro e Emma Zhang - 27/04/2022


Micrografias mostrando a associação de Toxoplasma gondii com microplásticos. Alcian blue, uma coloração que se liga a substâncias exopoliméricas prevalentes em biofilmes, foi utilizada para visualizar a associação entre a superfície plástica e os oocistos do parasita. Microfibras de poliéster (A) e microesferas de polietileno azul de 100 μm (D) que não foram pré-condicionadas em água do mar demonstram falta de biofilme nos plásticos antes dos experimentos (sem matriz azul clara visível em sua superfície sob iluminação de campo claro). Microfibras e microesferas após pré-condicionamento e incubação com T. gondii foram fotografadas sob iluminação de campo claro (B e E, respectivamente) e uma combinação de iluminação de campo claro e epifluorescência UV que permite a visualização de oocistos de T. gondii naturalmente autofluorescentes (C e F, respectivamente ). A inserção ampliada mostra um oocisto de T. gondii embutido em biofilme (matriz irregular azulada) na fibra e na superfície do cordão. Todas as barras de escala são de 20 μm. Crédito: Relatórios Científicos (2022). DOI:10.1038/s41598-022-10485-5

Normalmente, quando as pessoas ouvem sobre poluição plástica, elas podem imaginar aves marinhas com barrigas cheias de lixo ou tartarugas marinhas com canudos de plástico no nariz. No entanto, a poluição plástica representa outra ameaça invisível aos olhos e tem consequências importantes para a saúde humana e animal.

Microplásticos , pequenas partículas de plástico presentes em muitos cosméticos, podem se formar quando materiais maiores, como roupas ou redes de pesca, se decompõem na água. Os microplásticos estão agora difundidos no oceano e foram encontrados em peixes e mariscos, incluindo aqueles que as pessoas comem .

À medida que os pesquisadores estudam como os patógenos transmitidos pela água se espalham, queríamos entender melhor o que acontece quando microplásticos e patógenos causadores de doenças acabam no mesmo corpo de água. Em nosso recente estudo publicado na revista Scientific Reports , descobrimos que os patógenos da terra podem pegar carona até a praia em pedaços microscópicos de plástico, fornecendo uma nova maneira de os germes se concentrarem ao longo das costas e viajarem para o fundo do mar.

Investigando como plásticos e patógenos interagem

Focamos em três parasitas que são contaminantes comuns em águas marinhas e frutos do mar: os protozoários unicelulares Toxoplasma gondii (Toxo), Cryptosporidium (Crypto) e Giardia. Esses parasitas acabam nos cursos d'água quando as fezes de animais infectados e, às vezes, pessoas, contaminam o meio ambiente.

Crypto e Giardia causam doenças gastrointestinais que podem ser mortais em crianças pequenas e indivíduos imunocomprometidos. O toxo pode causar infecções ao longo da vida nas pessoas e pode ser fatal para aqueles com sistema imunológico fraco. A infecção em mulheres grávidas também pode causar aborto espontâneo ou cegueira e doença neurológica no bebê. O Toxo também infecta uma ampla gama de vida selvagem marinha e mata espécies ameaçadas de extinção, incluindo lontras marinhas do sul , golfinhos de Hector e focas-monge havaianas .

Para testar se esses parasitas podem grudar em superfícies de plástico, primeiro colocamos contas e fibras de microplástico em copos de água do mar em nosso laboratório por duas semanas. Essa etapa foi importante para induzir a formação de um biofilme – uma camada pegajosa de bactérias e substâncias gelatinosas que revestem os plásticos quando entram em águas doces ou marinhas . Os pesquisadores também chamam essa camada pegajosa de eco-corona . Em seguida, adicionamos os parasitas às garrafas de teste e contamos quantos ficaram presos nos microplásticos ou permaneceram flutuando livremente na água do mar por um período de sete dias.
 
Descobrimos que um número significativo de parasitas estava agarrado ao microplástico, e esses números estavam aumentando ao longo do tempo. Tantos parasitas estavam se ligando aos biofilmes pegajosos que, grama por grama, o plástico tinha duas a três vezes mais parasitas do que a água do mar.

Surpreendentemente, descobrimos que as microfibras (comumente de roupas e redes de pesca ) abrigavam um número maior de parasitas do que as microesferas (comumente encontradas em cosméticos). Esse resultado é importante, pois as microfibras são o tipo de microplástico mais comum encontrado em águas marinhas , em praias costeiras e até em frutos do mar .

Plásticos podem mudar a transmissão de doenças oceânicas

Ao contrário de outros patógenos que são comumente encontrados na água do mar, os patógenos em que nos concentramos são derivados de animais terrestres e hospedeiros humanos. A sua presença em ambientes marinhos deve-se inteiramente à contaminação dos resíduos fecais que acabam no mar. Nosso estudo mostra que os microplásticos também podem servir como sistemas de transporte para esses parasitas.

Esses patógenos não podem se replicar no mar . Pegar uma carona em plásticos em ambientes marinhos, no entanto, pode alterar fundamentalmente como esses patógenos se movem nas águas marinhas. Acreditamos que os microplásticos que flutuam ao longo da superfície podem potencialmente viajar longas distâncias , espalhando patógenos longe de suas fontes originais em terra e levando-os para regiões que de outra forma não seriam capazes de alcançar.

Por outro lado, os plásticos que afundam concentrarão patógenos no fundo do mar, onde vivem animais filtradores como amêijoas, mexilhões, ostras, abalones e outros moluscos. Uma camada de biofilme pegajoso pode camuflar plásticos sintéticos na água do mar, e animais que normalmente comem material orgânico morto podem ingeri-los involuntariamente . Experimentos futuros testarão se ostras vivas colocadas em tanques com e sem plástico acabam ingerindo mais patógenos.

Um problema de saúde

One Health é uma abordagem de pesquisa, política e medicina veterinária e humana que enfatiza a estreita conexão da saúde animal, humana e ambiental. Embora possa parecer que a poluição plástica afeta apenas os animais no oceano, ela pode ter consequências na saúde humana.

Nosso projeto foi conduzido por uma equipe multidisciplinar de especialistas, desde pesquisadores de microplásticos e parasitologistas até biólogos e epidemiologistas de crustáceos. Este estudo destaca a importância da colaboração entre as disciplinas humanas, animais e ambientais para abordar um problema desafiador que afeta nosso ambiente marinho compartilhado.

Nossa esperança é que uma melhor compreensão de como os microplásticos podem mover patógenos causadores de doenças de novas maneiras encoraje outras pessoas a pensar duas vezes antes de pegar aquele canudo de plástico ou camiseta de poliéster.

 

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