Opinião

Como seria uma economia circular sustentável
Uma economia circular nos oferece a chance de oferecer benefícios sustentáveis ​​para o futuro. Não vamos desperdiçar isso.
Por Anne Velenturf e Phil Purnell - 06/05/2020

Crédito: FotoHelin / Shutterstock

Mais de 100 bilhões de toneladas de materiais entraram na economia global em 2017 para gerar energia, construir infraestrutura e casas, produzir alimentos e fornecer bens de consumo, como roupas e telefones. Atualmente, existem mais telefones do que pessoas no planeta, e a quantidade de roupas compradas deverá atingir mais de 92 milhões de toneladas até 2030 .

Algumas estimativas sugerem que 99% das coisas que as pessoas compram são descartadas dentro de seis meses após a compra sem que o material seja recuperado. Isso porque temos o que você pode chamar de economia linear . Ele funciona extraindo recursos e fabricando produtos deles, que são vendidos para pessoas e, em seguida, geralmente descartados após um curto período de uso.

Mas a pandemia do COVID-19 aumentou a atividade econômica normal, mergulhando a economia global no que pode se tornar a pior crise econômica desde a Grande Depressão . Em vez de tentar reviver um sistema que é inerentemente inútil, a Comissão Europeia prometeu construir uma economia circular sustentável pós-pandemia.

A ideia de uma economia circular é simples: fazer melhor uso dos recursos, fechar loops de fluxos de recursos recuperando totalmente os materiais em vez de desperdiçá-los e evitar desperdícios e poluição através do melhor design de produtos e materiais e mantendo-os em uso por mais tempo.

Parece ótimo, mas como isso pode funcionar? Nosso programa de pesquisa apoiou a implementação de uma economia circular no Reino Unido e descobrimos que existem três tipos amplos .

Uma economia circular sustentável na qual a produção e o consumo são otimizados
e incorporados ao ambiente natural. Crédito: Anne Velenturf, Autor fornecido

1. Fechando loops com energia a partir de resíduos

A primeira estratégia para "fechar" os loops dos fluxos de material é a energia do lixo (EfW) - queimando material descartado para gerar eletricidade. Isso substituiu o aterro como o principal método de processamento de lixo doméstico no Reino Unido. As autoridades locais do Reino Unido coletam 26 milhões de toneladas de resíduos por ano, das quais 11 milhões de toneladas vão para a EFW, enquanto três milhões de toneladas acabam em aterros sanitários. Entre três e seis vezes mais resíduos de plástico, alimentos e têxteis vão para a EFW do que são reciclados, assim como dois terços dos resíduos de papel e cartão.

A queima de materiais que poderiam ser reciclados significa que tudo o que é investido neles é perdido, como dinheiro, energia, água e mão-de-obra. Materiais como nutrientes nos alimentos e fibras nos têxteis são substituídos por recursos virgens, perpetuando os impactos insustentáveis da extração de recursos.

Embora uma pesquisa recente sugira que o EFW possa ter alguns benefícios sociais - como fornecer calor para famílias pobres em combustível -, ele cria menos empregos do que reciclagem , reutilização, reparo e remanufatura e libera gases de efeito estufa .

Mas o investimento no Reino Unido favorece a EfW . É o caminho de menor resistência, exigindo praticamente nenhuma alteração nas cadeias de suprimentos ou no modo como os bens são consumidos e descartados. O Reino Unido está praticamente caminhando para essa pseudo-economia circular que é efetivamente inalterada em relação ao modelo linear de take-make-waste, adaptando-se ao pensamento econômico predominante de curto prazo e a um foco singular no crescimento do PIB.

2. Uma economia circular baseada na reciclagem

Um passo acima do EfW é a recuperação de materiais - reciclagem. Na Inglaterra, o volume de lixo municipal e a proporção coletada para reciclagem permaneceram mais ou menos inalterados (42%) nos últimos dez anos. Algumas taxas de reciclagem aumentaram (por exemplo, de 5% para 11% para alimentos), mas outras caíram (56% para 53% para papel e cartão).

Os têxteis são particularmente pobres. O cidadão médio do Reino Unido compra 26,7 kg de roupas por ano - o máximo na Europa - e um milhão de toneladas são descartadas a cada ano na Inglaterra. A maioria das roupas armazenadas é incinerada e cada vez menos são recicladas (de 17% para 11% desde 2010). As fibras recuperadas são normalmente adequadas apenas para aplicações de menor valor, como tapetes e isolamento. As roupas novas raramente contêm mais do que alguns por cento do material reciclado, sustentando a demanda por recursos naturais virgens.

Em uma economia circular que depende da reciclagem para fechar lacetes, as pessoas não são obrigadas a mudar a quantidade de coisas que compram, mas os fabricantes e as empresas de gerenciamento de resíduos mudariam mais radicalmente. Por exemplo, as garrafas de bebidas costumam usar plásticos diferentes para o corpo, a tampa e o rótulo. Se eles se misturam no processo de reciclagem, reduzem a qualidade do material reciclado, mas separá-los é complicado. Todos os produtos devem ser reprojetados para garantir que sejam recicláveis .

Os fabricantes também devem usar mais material reciclado em novos produtos, criando mercados para materiais recuperados. Porém, seria necessário um investimento maciço em infraestrutura de reciclagem. Apenas para cumprir as metas de reciclagem de embalagens plásticas, seriam necessárias mais de 50 novas plantas de reciclagem na Inglaterra.

Embora a reciclagem normalmente consuma menos energia do que o processamento de recursos virgens, ela ainda usa muita energia que produz emissões de carbono. Mesmo que toda a reciclagem usasse energia renovável, a nova infraestrutura exigiria a construção de grandes quantidades de materiais virgens. Nos países desenvolvidos, a quantidade total de materiais na economia deve ser reduzida.

3. Uma economia circular sustentável

Para alcançar uma economia circular verdadeiramente sustentável, as práticas de consumo e produção precisariam mudar juntas . Uma economia circular sustentável envolve projetar e promover produtos que duram e podem ser reutilizados, reparados e remanufaturados. Isso retém o valor funcional dos produtos, em vez de apenas recuperar a energia ou os materiais que eles contêm e fabricar produtos de novo continuamente.

Temos que fazer mais com menos material e consumir com responsabilidade. Por exemplo, as pessoas no Reino Unido devem comprar menos roupas novas e usar o que já têm com mais frequência . Reparar e remodelar nossas roupas favoritas também pode ajudar a usá-las mais e desperdiçar menos.

Novas maneiras de consumir abrem oportunidades para modelos de negócios de economia circular, como alugar roupas e produzir coisas que as pessoas precisam apenas sob demanda . Modelos de negócios baseados em reutilização, leasing, reparo e remanufatura podem gerar quatro vezes mais empregos do que tratamento, descarte e reciclagem de resíduos. Eles geram atividade econômica local, ajudando a fortalecer as relações nas comunidades.

Uma economia circular sustentável representa um novo modelo econômico no qual o objetivo muda do estreito crescimento do PIB para o "progresso multidimensional" - o fortalecimento mais amplo da qualidade ambiental, bem-estar humano e prosperidade econômica para as gerações atuais e futuras. Somente essa economia circular poderia potencialmente regenerar o meio ambiente .

A forma como usamos os recursos transformou nossa economia e sociedade no passado. Uma economia circular nos oferece a chance de oferecer benefícios sustentáveis ​​para o futuro. Não vamos desperdiçar isso.

*As opiniões expressas neste artigo são de responsabilidade exclusiva do(s) autor(es), não refletindo necessariamente a posição institucional do maisconhecer.com

Anne Velenturf
Bolsista de Impacto da Pesquisa em Economia Circular da Universidade de Leeds

Phil Purnell
Professor de Materiais e Estruturas, Universidade de Leeds

 

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