Opinião

O maior avanço científico para 2020 foi entender o SARS-CoV -2 e como ele causa o COVID-19 - e então desenvolver várias vacinas
O SARS-CoV-2, o vírus que causa a doença respiratória COVID-19, matou aproximadamente 2,2% das pessoas em todo o mundo que se sabe que o contraíram.
Por Orgulho de David - 18/12/2020


A descoberta científica número um para 2020: várias vacinas para prevenir COVID-19. Philippe Raimbault / Photodisc via Getty Images

O SARS-CoV-2, o vírus que causa a doença respiratória COVID-19, matou aproximadamente 2,2% das pessoas em todo o mundo que se sabe que o contraíram. Mas a situação poderia ser muito pior sem a medicina e a ciência modernas.

O último flagelo global foi a pandemia de influenza de 1918, que estima-se que matou 50 milhões de pessoas em uma época em que não havia internet ou fácil acesso a telefones de longa distância para disseminar informações. A ciência era limitada, o que tornava difícil identificar a causa e iniciar o desenvolvimento da vacina. O mundo está 100% mais preparado para a atual pandemia do que há 100 anos. No entanto, ainda afetou profundamente nossas vidas.

Sou um médico cientista especializado no estudo de vírus e dirige um laboratório de microbiologia que testa infecções por SARS-CoV-2. Eu vi pacientes com doença COVID-19 grave e me dediquei a desenvolver diagnósticos para essa doença. É um testemunho notável para a ciência que um novo vírus causador de doenças foi descoberto, o material genético completamente decodificado, novas terapias criadas para combatê-lo e várias vacinas seguras e eficazes desenvolvidas no espaço de um ano - uma conquista que a revista Science identificou o avanço de 2020 .

A maioria das vacinas leva de 10 a 15 anos para se desenvolver . Até agora, a vacina mais rápida desenvolvida foi contra o vírus da caxumba , que demorou quatro anos. Agora, em meio à pandemia de SARS-CoV-2, uma vacina já foi autorizada para uso nos Estados Unidos , com uma segunda logo atrás. Outras vacinas já foram lançadas em países de todo o mundo.

Ciência acelerada

Esta pandemia colocou a ciência em primeiro plano. Um dos avanços científicos mais significativos dos últimos 15 anos foi a capacidade de ler as instruções genéticas - ou genoma - que codificam os vírus . O processo de sequenciamento do genoma de um vírus é chamado de sequenciamento de próxima geração e revolucionou a ciência ao permitir que os pesquisadores decodifiquem rapidamente o genoma de um vírus ou bactéria, de forma rápida e econômica. Essa estratégia foi usada para determinar a sequência do SARS-CoV-2 no início de janeiro de 2020, antes mesmo dos epidemiologistas reconhecerem que ele já havia se espalhado pelo mundo. A obtenção da sequência permitiu o rápido desenvolvimento de diagnósticos para SARS-CoV-2 e descobrir quem foi infectado e como o vírus pode se espalhar.

O coronavírus SARS-CoV foi responsável por um surto que durou de 2002 a 2004, mas não foi particularmente contagioso e se limitou principalmente ao sudeste da Ásia.

O SARS-CoV-2 desenvolveu duas qualidades distintas que permitem que ele se espalhe mais facilmente. Em primeiro lugar, tem um enorme potencial para desencadear infecções assintomáticas , nas quais o vírus infecta portadores que não apresentam sintomas e podem nunca saber que estão infectados e transmitir o vírus a outras pessoas.

Em segundo lugar, ele pode se espalhar por meio de partículas aerossolizadas. A maioria desses vírus se espalha por meio de grandes gotículas respiratórias , que são visíveis e caem do ar em um raio de três a seis pés. Mas o SARS-CoV-2 também pode se espalhar pela transmissão aérea por meio de partículas muito menores que permanecem no ar por várias horas.

Enquanto em 1918 as pessoas acreditavam cegamente que o mascaramento reduzia a transmissão , desta vez a ciência nos forneceu respostas concretas. Tem havido vários  estudos que demonstram a eficácia do mascaramento. Esses tipos de estudos informam ao público que o uso de máscaras, o distanciamento social, a lavagem das mãos e a limitação do tamanho da multidão diminuem o vírus circulante e, portanto, reduzem as hospitalizações e a morte. Embora não recebam muito alarde, esses estudos estão entre as descobertas mais importantes em resposta a essa pandemia.


As máscaras funcionam para cortar a transmissão do coronavírus.
FJ Jimenez / Moment via Getty Images

A ciência ajuda no diagnóstico

Muitos testes para o vírus são realizados usando PCR , que é a abreviação de reação em cadeia da polimerase. Este método usa proteínas especializadas e sequências de DNA correspondentes a vírus, chamadas primers, para criar mais cópias do vírus. Essas cópias adicionais permitem que as máquinas de PCR detectem a presença do vírus; os médicos podem dizer se você está infectado. Devido à disponibilidade da sequência do genoma do vírus, qualquer pesquisador pode criar primers que combinem com o vírus para desenvolver um teste diagnóstico.

No início, a Organização Mundial da Saúde desenvolveu um teste PCR para detectar o vírus e divulgou instruções sobre como usá-lo para pesquisadores e médicos em todo o mundo.

Esta foi uma conquista notável que permitiu que países em todo o mundo desenvolvessem rapidamente testes de diagnóstico usando este modelo. Essa distribuição mudou o curso da pandemia em muitos países .

Os tratamentos reduziram as taxas de mortalidade

Os tratamentos para doenças infecciosas geralmente evoluem com o tempo. Ainda não existe vacina para a hepatite C , mas nos últimos anos os tratamentos evoluíram daqueles que deixam você muito doente para aqueles que são altamente eficazes com poucos efeitos colaterais.

Agora estamos vendo coisas semelhantes na pandemia de SARS-CoV-2, apenas em uma linha do tempo acelerada. Com o auxílio de estudos clínicos, passamos a ter tratamentos como esteroides , medicamentos antivirais  como Remdesivir e infusões de anticorpos . Os médicos também sabem como alterar a posição do paciente de forma a aumentar a chance de sobrevivência.


O paciente do COVID-19, Michael Wright, estava deitado em sua cama em decúbito
ventral para aumentar a oxigenação. Wright morreu em dezembro.
Leila Navidi / Star Tribune pelo Getty Images

O desenvolvimento de vacinas pode acabar com a pandemia

Essa pandemia pode acabar se o vírus se espalhar pela população, matando milhões, mas deixando os sobreviventes com imunidade natural. O mais provável é que o vírus se extinga sozinho quando a maioria da população tiver sido vacinada com a vacina SARS-CoV-2. Isso é especialmente verdadeiro em partes do mundo onde testes frequentes e estratégias de saúde pública são difíceis de implementar.

Demorou muitos anos para desenvolver uma vacina contra influenza , com a primeira disponível em 1942. Outros sucessos com varíola e poliomielite , e outros mais recentes, como HPV e Haemophilus influenzae tipo b , forneceram planos para o desenvolvimento de vacinas.

Governos em todo o mundo fizeram parcerias com empresas privadas  para acelerar o desenvolvimento de vacinas contra a SARS-CoV-2 . Isso levou várias empresas a desenvolverem suas próprias versões diferentes de vacinas. Normalmente, isso leva anos para se desenvolver; no entanto, aproveitando os sucessos recentes e o conhecimento acumulado, o cronograma foi acelerado significativamente . Normalmente, as novas vacinas passam pelos ensaios de fase 1 (segurança), fase 2 (eficácia) e fase 3 (comparação), mas conforme demonstrado nos ensaios atuais , as fases 2 e 3 podem ser combinadas para conveniência. E a fabricação em grande escala pode começar quando a vacina ainda está em testes, potencialmente cortando anos do cronograma.

A tecnologia está na vanguarda do desenvolvimento dessas vacinas. Algumas das vacinas de coronavírus tiram vantagem da tecnologia de mRNA , que essencialmente programa nossas células para desenvolver respostas imunológicas contra o SARS-CoV-2.

Outros usam vírus como mecanismos de entrega de proteínas SARS-CoV-2, para as quais seu corpo desenvolve uma resposta imunológica. Ambos os tipos têm se mostrado eficazes, mas a segurança em longo prazo permanecerá controversa quando as vacinas forem desenvolvidas em um prazo tão rápido.

Lições aprendidas

Esta doença, que começou em Wuhan, província de Hubei, China, e foi diagnosticada pela primeira vez em novembro ou dezembro de 2019, é a ilustração perfeita de como os vírus se espalham rapidamente em um mundo conectado. Tivemos uma amostra do que pode acontecer com os recentes surtos de vírus Ebola  e Zika, mas a disseminação do SARS-CoV-2 está em um nível diferente. Ele ressaltou que, quando recebemos avisos sobre vírus contagiosos, ações rápidas e decisivas devem ser tomadas em todas as partes do mundo para reduzir sua propagação.

Onde há um cumprimento mais estrito das políticas públicas de saúde , houve profundas reduções na transmissão do vírus.

Embora a pesquisa que tornou tudo isso possível possa passar despercebida agora, a história registrará esse tempo como um dos maiores períodos para avanços científicos.

As opiniões expressas neste artigo são de responsabilidade exclusiva do(s) autor(es), não refletindo necessariamente a posição institucional do maisconhecer.com


Orgulho de David
Diretor Associado de Microbiologia, University of California San Diego

 

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