Opinião

Como o fervor religioso e o zelo anti-regulamentação estabeleceram as bases para a indústria de suplementos de US $ 36 bilhões dos Estados Unidos
Os suplementos nutricionais não são um fenômeno novo. Sua história remonta a pelo menos 150 anos, e eles conseguiram prosperar nos Estados Unidos graças a falsas promessas, adeptos fanáticos e regulamentação fraca.
Por Conor Heffernan - 15/04/2021


Mais da metade dos americanos toma suplementos regularmente. James Keyser / Getty Images

Passe qualquer tempo assistindo televisão ou navegando nas redes sociais e, inevitavelmente, você verá anúncios de pílulas, pós e poções que prometem aumentar os músculos, perder gordura corporal, melhorar seu foco e ressuscitar sua juventude.

A maioria de nós já os usou. Na última contagem, o National Center for Health Statistics descobriu que mais de 50% de todos os adultos na América usaram um suplemento nos últimos 30 dias . O centro usou dados de 2017 e 2018, mas pesquisas mais recentes sugerem que esse número está mais próximo de 70% .

Globalmente, a indústria de suplementos nutricionais foi estimada em mais de US $ 140 bilhões em 2020. Só nos Estados Unidos, esse número é estimado em cerca de US $ 36 bilhões - apesar das evidências de que a maioria desses suplementos não funciona .

Como produtos com benefícios questionáveis ​​e preços caros se tornaram tão populares? Os suplementos nutricionais não são um fenômeno novo. Sua história remonta a pelo menos 150 anos, e eles conseguiram prosperar nos Estados Unidos graças a falsas promessas, adeptos fanáticos e regulamentação fraca.

Alimentando o apetite por alternativas

Dadas as afirmações bizarras que podem adornar os rótulos dos suplementos, talvez não seja surpreendente que alguns dos primeiros entusiastas dos suplementos fossem figuras religiosas. Seus suplementos não eram pílulas, mas alternativas alimentares.

Sylvester Graham , nascido em 1794, era um ministro presbiteriano americano que pregava a salvação por meio de uma dieta vegetariana.

Parte do ensino de Graham centrava-se na temperança e alimentos integrais . Os seguidores de Graham fabricavam e comercializavam pão, biscoitos e farinha de Graham com a promessa de que esses produtos promoveriam uma vida justa e a salvação eterna.

Embora Graham não endossasse oficialmente esses produtos, seu sucessor espiritual, Dr. John Harvey Kellogg, era um defensor entusiasta da linha de novos alimentos de sua família. Médico, inventor e empresário em um só, Kellogg administrou seu próprio spa de saúde em Michigan - o Sanatório de Battle Creek - durante o final do século 19 e início do século 20. Apesar de não ter criado flocos de milho - era seu irmão, Will - Kellogg era o responsável pela comercialização das farinhas, substitutos protéicos, granolas e manteigas de amendoim. Como os produtos Graham, os alimentos da Kellogg's foram associados à melhoria da saúde e da virtude.

Os biscoitos e granola Graham podem parecer relativamente benignos em comparação com alguns produtos de saúde e bem-estar vendidos hoje, como chás desintoxicantes e águas enriquecidas com vitaminas. No entanto, eles foram importantes na promoção da mensagem ainda poderosa que sustenta a maioria dos suplementos que vemos hoje: Este produto vai melhorar sua saúde e sua vida.

Suplementos de fitness se tornaram a última moda

Ao ensinar esse tópico aos alunos , conto uma descoberta feita pelos historiadores John Fair e Daniel Hall quando pesquisavam a história das proteínas em pó .

Em algum momento da década de 1940, o nutricionista americano Paul Bragg procurou o fabricante de barras Bob Hoffman.

Na época, Hoffman estava ganhando uma pequena fortuna vendendo seu equipamento de treino York Barbell nos Estados Unidos. Bragg, por sua vez, havia se estabelecido firmemente como um dos maiores especialistas em nutrição alternativa. Sentindo uma parceria potencialmente lucrativa, Bragg escreveu a Hoffman com uma ideia.

Na carta, Bragg contou a Hoffman a falha fundamental em seu negócio em York: seus produtos eram duráveis. Se alguém comprasse um conjunto de halteres na década de 1930, era provável que ainda pudesse usá-lo na década de 1950. Bragg recomendou a venda de suplementos nutricionais, que precisariam ser repostos quinzenalmente ou mensalmente.

Hoffman decidiu deixar de ser parceiro de Bragg, mas logo reconheceu o potencial da ideia. Na década de 1950, o nutricionista e treinador de fisiculturismo Irving Johnson começou a vender suplementos de proteína na revista Hoffman's Strength & Health. Feito de soja, o pó “Hi Protein” da Johnson foi um grande sucesso .

Em um ano, Hoffman baniu Johnson de sua revista e começou a vender seu próprio pó “ Hi-Proteen ”. Os suplementos de proteína, como indústria, cresceram em tamanho e escopo. Os produtos de proteína de soja foram eventualmente substituídos por proteínas em pó do leite na década de 1960. No final da década de 1990, vários outros derivados, variando da proteína da ervilha ao pó de colágeno, já existiam.

O tamanho e o escopo de outras ofertas aumentaram com o tempo. Os suplementos vitamínicos e minerais tornaram-se populares na década de 1950 . As bebidas energéticas e os impulsionadores da energia, como a creatina, começaram a sair das prateleiras no final dos anos 1980 e no início dos anos 1990 . Os pró-hormônios - que pretendiam construir músculos e foram banidos - foram introduzidos no início dos anos 2000 . A cada década, os lucros aumentavam, assim como a criatividade no branding dos produtos.

Promessas bizarras eram comuns. Os produtores de vitaminas prometeram produtos para a cura do câncer , as proteínas em pó anunciavam efeitos semelhantes aos dos esteroides , enquanto os suplementos pré-treino - muitas vezes misturados com metanfetaminas - ofereciam energia ilimitada .

As autoridades governamentais pouco fizeram para detê-los.

O agitado FDA

Não foi por falta de tentativa. A indústria de suplementos e as autoridades federais há muito tempo jogam gato e rato.

Quando Hoffman e outros começaram a vender suplementos, estavam tecnicamente sujeitos às políticas da Food and Drug Administration. Mas durante a década de 1950, o FDA estava mal equipado para regulamentar os suplementos nutricionais. No entanto, algumas das alegações bizarras dos fabricantes e práticas anti-higiênicas começaram a atrair a atenção do órgão regulador, que logo buscou obter mais controle.

Na década de 1960, Hoffman - que rotineiramente afirmava que seus produtos acrescentavam quilos de músculos em pouco tempo - tornou-se alvo do FDA. O segredo de seu pó Hi-Proteen? Uma grande cuba de mistura na qual ele misturou o chocolate em pó Hershey com proteína de soja em pó usando um remo.

Hoffman era regularmente censurado, mas nunca parou. Durante as décadas de 1960 e 1970, o FDA regularmente enfrentava fabricantes por seus métodos de produção relaxados e alegações incrédulas.

O problema é que o FDA nunca foi capaz de regulamentar totalmente o setor.

De 1968 a 1970 , o Congresso realizou várias audiências públicas sobre os planos do FDA para regulamentar os suplementos. Legisladores, associações comerciais de suplementos, fabricantes e cidadãos discutiram as restrições e proibições de certos produtos, como tornar ilegal a venda de suplementos com nutrientes acima de 150% das recomendações de ingestão diária.

O clamor público e privado interrompeu esses planos. O FDA foi forçado a adotar uma regulamentação leve. Em 1975, uma decisão judicial permitiu que os suplementos se anunciassem como naturais. Um ano depois, a Lei Rogers Proxmire proibiu o FDA de impor limites às quantidades de vitaminas e minerais em suplementos.

O FDA manteve o direito de buscar alegações infundadas ou enganosas, mas isso fez pouco para desacelerar a indústria. O número de produtos continuou crescendo.

Simplificando, tornou-se impossível supervisionar o que entrava nos produtos. Isso também explica por que tantos suplementos incluem uma nota para dizer que não são aprovados ou endossados ​​pela FDA.

No início da década de 1990, o FDA retomou seus esforços para regulamentar a indústria de suplementos. Em particular, a agência queria aumentar seus próprios poderes de fiscalização e, ao mesmo tempo, tornar ilegal anunciar alegações terapêuticas em rótulos de suplementos. Mais uma vez, o lobby privado e o clamor público enfraqueceram os poderes da agência.

Em 1994, o Congresso aprovou a Lei de Educação em Saúde para Suplementos Alimentares, que mudou completamente o panorama nutricional. Os suplementos agora eram classificados como alimentos, não medicamentos ou aditivos alimentares . Ao classificar os suplementos como alimentos, e não como medicamentos, a lei reduziu o ônus da prova para as alegações dos fabricantes.

Uma colagem de comprimidos em forma de hambúrguer.
Classificar os suplementos como alimentos permitiu que os fabricantes
contornassem os rígidos regulamentos do FDA aplicados aos
medicamentos. JW LTD / Getty Images

A legislação também ampliou quais produtos poderiam ser classificados como um suplemento - e, portanto, não estar sujeitos à alçada do FDA.

Hoje, a responsabilidade é colocada sobre os produtores para autorregular seus produtos potencialmente prejudiciais. Isso expõe os produtores a processos judiciais, mas pode ser um processo longo e demorado para os consumidores. Com efeito, os suplementos são colocados no mercado antes de serem exaustivamente testados. Assim, muitos produtos são vendidos apesar de conterem substâncias proibidas .

Uma única promessa embrulhada em uma pílula

Desde meados do século 20, os suplementos nutricionais têm sido promovidos de várias maneiras nos Estados Unidos. Mas reconhecendo as diferenças de produto, sabor e preço, eles geralmente são comercializados com base em uma única promessa: este produto irá, de alguma forma, melhorar sua vida.

Quer isso seja verdade ou não para o produto individual - alguns suplementos, de fato, funcionam, com a creatina sendo um exemplo - tornou-se problemático em um nível mais amplo. As agências federais nos Estados Unidos têm sido continuamente impedidas de supervisionar corretamente o mercado. O lobby privado e o clamor público sobre o desejo do governo de “ tirar suas vitaminas ” encorajaram a negligência e o envio de mensagens perigosas.

Um estudo de 2018 encontrou 776 casos de ingredientes farmacêuticos não aprovados sendo adicionados a suplementos nos Estados Unidos de 2007 a 2016. Muitos desses acréscimos foram relativamente inofensivos. Mas vários ingredientes - de compostos esteroides a drogas proibidas para emagrecer - não eram.

Os suplementos podem prometer muito. Mas, na realidade, a maioria deles são artigos de fé.

Conor Heffernan
Professor Assistente de Cultura Física e Estudos do Esporte, Universidade do Texas em Austin

As opiniões expressas neste artigo são de responsabilidade exclusiva do(s) autor(es), não refletindo necessariamente a posição institucional do maisconhecer.com

 

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