Opinião

Cães selvagens africanos lidam com o desenvolvimento humano usando habilidades nas quais confiam para competir com outros carnívoros
Os cães selvagens são caçadores esguios e de longa distância que sempre vivem em grupos, geralmente de oito a 10 adultos. A cooperação com os companheiros de matilha lhes permite caçar presas muito maiores do que eles.
Por Scott Creel - 16/02/2022


Cães selvagens geralmente estão com seus companheiros de matilha. Scott Creel , CC BY-ND

Os grandes carnívoros na África são importantes do ponto de vista ecológico, econômico e cultural, mas as atividades humanas os colocam em risco. Cada vez mais, leões, hienas e cães selvagens africanos estão restritos a áreas protegidas como parques nacionais. Dentro dessas áreas limitadas, eles devem competir pelas mesmas fontes de alimentos.

A concorrência, é claro, não é novidade. Por vários milhões de anos, os cães selvagens africanos evoluíram dentro de um conjunto de grandes carnívoros que atacam as mesmas grandes espécies de herbívoros, como gnus e javalis. Os cães selvagens são caçadores esguios e de longa distância que sempre vivem em grupos, geralmente de oito a 10 adultos. A cooperação com os companheiros de matilha lhes permite caçar presas muito maiores do que eles. Pesando cerca de 18 a 28 quilos, os cães selvagens foram moldados pela necessidade de competir com espécies maiores, como o leão e a hiena-malhada.

Pode haver um lado bom em ser o cão inferior na hierarquia competitiva. Pesquisas que meus colegas do Zambian Carnivore Program  e eu conduzimos na Zâmbia e na Tanzânia sugerem por que espécies menores e subordinadas, como cães selvagens, são mais capazes de se mover por paisagens modificadas pelo homem. Compreender como é essencial para a sua conservação.

Quatro cães selvagens africanos em torno de uma matança
Uma matilha de cães selvagens africanos forma uma equipe de caça formidável.
slowmotiongli/iStock via Getty Images Plus

Conhecendo o cão selvagem africano

No final da década de 1980, eu estava estudando mangustos anões no Parque Nacional Serengeti, na Tanzânia, quando algo extraordinário aconteceu. Enquanto eu estava sentado no telhado de um antigo Land Rover observando mangustos em um cupinzeiro próximo, um cão selvagem passou trotando. E depois outro, e outro. Os cães selvagens estavam ausentes da maioria (talvez de todos) do Serengeti há anos devido a uma combinação de intensa competição de carnívoros maiores e surtos de raiva. Mas aqui estavam eles, de volta.

Ao longo do ano seguinte, ocasionalmente segui os cães para vê-los caçar nas planícies de grama curta, onde eram constantemente sombreados por hienas-malhadas . Várias hienas muitas vezes seguiam os cães mesmo quando saíam para caçar, e as hienas rapidamente se agregavam quando os cães matavam uma gazela ou gnu – muitas vezes alertados pelo som inconfundível de abutres caindo no ar em sua própria corrida para a carcaça fresca.

Embora tenham metade do tamanho, os cães selvagens não desistem facilmente de matar as hienas. Uma matilha de cães selvagens fazendo um ataque coordenado a uma ou duas hienas pode facilmente expulsá-las. Mas as hienas também são animais sociais, e os pesquisadores descobriram que os cães geralmente perdiam suas mortes para as hienas quando seus números eram iguais. Dada a grande população de hienas em Serengeti, eles mataram nove das 10 que os cães fizeram. E os leões são simplesmente muito perigosos para lutar, então os grandes felinos sempre podem assumir uma matança dos cães e matá-los com uma frequência surpreendente.

Naquela época, muito pouco se sabia sobre cães selvagens em outros lugares além do Serengeti e do Parque Nacional Kruger, na África do Sul, um ecossistema mais arborizado onde os pesquisadores encontraram uma população florescente que frequentemente caçava impala . Os biólogos começaram a repensar a visão predominante de que os cães selvagens eram especializados para viver e caçar em campos abertos.

Meus colegas e eu passamos seis anos na década de 1990 observando cães selvagens na Selous Game Reserve, confirmando a crença do Departamento de Vida Selvagem da Tanzânia de que esse grande ecossistema era uma grande fortaleza para a espécie. Descobrimos que a densidade de cães selvagens em Selous era muito boa, pelo menos em parte porque os cães selvagens eram mais capazes de evitar problemas com leões e hienas-malhadas na floresta de miombo de Selous do que nas planícies do Serengeti. Foi mais uma evidência de que não apenas eles poderiam sobreviver fora das pastagens como no Serengeti, mas os cães selvagens africanos encontraram vantagens em outros tipos de ambientes.

Em meados da década de 1990, estava surgindo um consenso científico de que a persistência de cães selvagens em uma área depende, pelo menos em parte, de sua capacidade de evitar perder comida para hienas ou ser morto por leões.

Matilha de cães selvagens africanos à beira de uma estrada pavimentada
Os cães selvagens africanos foram menos separados pelo desenvolvimento humano,
como estradas, do que alguns outros grandes carnívoros. Simoneemanphotography/
iStock via Getty Images Plus

Ser cão inferior pode valer a pena

Muitos estudos, incluindo nossa pesquisa atual na Zâmbia, confirmaram que os cães selvagens são adaptados para “viver nas rachaduras” de uma paisagem onde são superados em número e superados por hienas e leões.

No curto prazo, os cães selvagens se afastam rapidamente de um encontro com leões – ou de uma reprodução experimental de seus rugidos em um alto-falante – em uma linha reta que seria incomum em outras circunstâncias. A longo prazo, os cães selvagens evitam áreas que são muito utilizadas por competidores maiores, mesmo que isso exija que eles cacem em áreas com menos presas .

Mas pode haver um benefício em estar na base da hierarquia competitiva. Em comparação com a maioria das espécies, todos os grandes carnívoros africanos vivem em populações pequenas e isoladas que devem permanecer conectadas para manter a diversidade genética. Mas os humanos já modificaram mais da metade da superfície terrestre da Terra , cortando linhas de movimento e aumentando o isolamento das áreas protegidas. Apesar desse padrão geral, algumas espécies são mais bem adaptadas do que outras para manter as conexões entre os ecossistemas.

Nossa pesquisa usou avanços no sequenciamento genético para testar quão bem conectados os cães selvagens e os leões estão em vários ecossistemas na Zâmbia e na Tanzânia. A ideia básica é que populações bem conectadas permanecem geneticamente semelhantes, mas populações mal conectadas tornam-se geneticamente distintas umas das outras ao longo do tempo.

Nós nos perguntamos se as adaptações de cães selvagens que lhes permitem se mover por uma paisagem dominada por leões e hienas também podem ajudá-los a se mover por uma paisagem alterada por humanos . Por exemplo, cães selvagens podem se mover mais rapidamente e em linha reta após um encontro com pessoas, assim como fazem após um encontro com leões. Nós levantamos a hipótese de que os dados genéticos mostrariam que os cães selvagens têm conexões mais fortes entre os ecossistemas do que os leões, e que suas conexões são menos afetadas pelos humanos.

E foi exatamente isso que os dados mostraram quando comparamos os genótipos de 96 cães selvagens e, separadamente, 208 leões.

Os cães selvagens no leste, centro e oeste da Zâmbia eram geneticamente bastante semelhantes, mostrando que essas populações permanecem bem conectadas. Em contraste, os leões eram muito menos geneticamente semelhantes, com populações distintas que não estavam bem conectadas.

Mapa de onde os leões viviam e sua semelhança genética
Cada ponto representa um leão individual, e a semelhança em sua cor representa
a semelhança genética. Scott Creel , CC BY-ND

Também mapeamos o grau em que os efeitos humanos, como conversão de terras, agricultura e estradas, dificultam o movimento de animais, diferenciando áreas com relativamente pouca resistência ao movimento de animais e áreas com fortes efeitos humanos. As diferenças genéticas entre as populações de leões foram fortemente correlacionadas com a resistência humana, mas não houve tal correlação para cães selvagens. Ou seja, lugares menos receptivos ao movimento animal tinham populações de leões mais isoladas geneticamente, mas não afetavam a diversidade genética dos cães selvagens da área.

Embora ainda seja muito cedo para saber se esse padrão se aplicará a outras espécies, isso sugere que eras de lidar com leões e hienas forneceram ao cão selvagem ferramentas que os ajudam a manobrar pelas paisagens implacáveis ​​que os humanos criam fora dos parques nacionais.


Scott Creel
Professor de Biologia e Ecologia da Conservação, Universidade Estadual de Montana


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