Saúde

Lições do Katrina sobre como a pandemia pode afetar as crianças
O psicólogo diz que o estudo dos problemas da juventude oferece pistas para meses, anos à frente
Por Alvin Powell - 15/03/2021


Em 2005, os sobreviventes do furacão Katrina foram temporariamente alojados no Astrodome de Houston. Os pesquisadores de Harvard analisaram o impacto do Katrina nas crianças e como as lições aprendidas ali podem ser aplicadas à situação atual. Andrea Booher / FEMA

furacão Katrina causou destruição generalizada e mais de 1.800 mortes em 2005, muitas delas em Nova Orleans. Embora seja uma tragédia, os psicólogos reconheceram a tempestade e suas consequências forneceram uma oportunidade para entender melhor o impacto que tais calamidades têm nas crianças. Um desses estudos foi conduzido por pesquisadores de Harvard sob a liderança da autora Katie McLaughlin, do Professor Associado John L. Loeb de Ciências Sociais e do autor sênior Ronald Kessler, Professor de Política de Saúde da Família McNeil da Harvard Medical School. Ele descobriu que casos de distúrbios emocionais graves - como ansiedade, depressão ou comportamento inadequado significativo o suficiente para afetar negativamente o desempenho escolar e a vida cotidiana de uma criança - eram quase o triplo dos níveis anteriores à tempestade, mais de dois anos após o Katrina.

Conversamos com McLaughlin, uma psicóloga que continua a estudar o impacto do trauma - incluindo a pandemia - nas crianças. McLaughlin falou sobre as lições aprendidas com o Katrina que podem ser aplicadas à situação atual e o que isso pode significar para as necessidades de saúde mental das crianças da América nos próximos anos.

Perguntas & Respostas
Katie McLaughlin


Você foi o autor principal de um estudo sobre graves distúrbios emocionais na juventude após o furacão Katrina. Quais foram as lições desse estudo?

MCLAUGHLIN: Uma das coisas que observamos naquele estudo é bastante consistente com outras pesquisas sobre desastres naturais, ataques terroristas, outros tipos de eventos estressantes em nível de comunidade que levam a uma ruptura generalizada. Em primeiro lugar, uma boa notícia: a maioria das crianças depois disso está bem. Eles não estão experimentando altos níveis de sofrimento emocional; eles não atendem aos critérios para um transtorno mental. Isso é muito consistente com o que vemos a seguir aos principais estressores de muitos tipos: em média, cerca de metade das crianças vai resistir a esses estressores sem desenvolver problemas de saúde mental significativos ou sintomas de transtornos mentais.

Quando falamos sobre estressores da vida aqui, estamos falando sobre os tipos que aconteceriam em qualquer momento, como a morte de um dos pais ou a perda de um dos pais no emprego, ou algo mais único e em grande escala?

MCLAUGHLIN: Este trabalho focou nas interrupções no nível da comunidade, como um desastre natural ou eventos graves na vida - morte de um dos pais, exposição a violência significativa, acidente de carro com risco de vida - onde a gravidade do estressor é muito significativa. O que aprendemos em muitos estudos diferentes é que o padrão mais comum é a resiliência - pelo menos metade das crianças não desenvolve nenhum problema de saúde mental significativo, mesmo depois de adversidades significativas. A notícia menos boa é que as crianças restantes tendem a ter um aumento nos problemas de saúde mental. Em todos os estudos, você vê que 20 a 25% desenvolvem sintomas de ansiedade ou depressão ou um aumento nos problemas de comportamento que são relativamente transitórios. Normalmente, em cerca de um ano, eles voltam à linha de base. Os outros 25 a 30 por cento das crianças são as que mais nos preocupam. Eles desenvolvem sintomas que permanecem elevados ao longo do tempo. Eles não estão voltando à linha de base imediatamente, ou mesmo um ano ou dois anos após o evento.

Professora de psicologia Katie McLaughlin
“Um dos preditores muito consistentes de quão bem as crianças lidam com esses tipos
de estressores e desafios é o quão bem seus pais os lidam”, disse Katie McLaughlin,
principal autora do estudo. Foto de Gretchen Ertl

Esses resultados mais gerais foram refletidos no estudo Katrina?

MCLAUGHLIN: Para o estudo de crianças expostas ao furacão Katrina, usamos uma definição bastante rigorosa de problemas de saúde mental. "Perturbação emocional grave" reflete essencialmente que não apenas essas crianças têm sintomas e problemas de saúde mental que consideraríamos graves o suficiente para classificar como um transtorno mental - por exemplo , depressão ou transtorno de estresse pós-traumático - mas também que esses sintomas são realmente causando problemas em suas vidas.

Esta é uma distinção importante porque muitos de nós estamos experimentando mais sintomas de problemas de saúde mental agora, como sentir-se mais ansioso do que o normal. Do ponto de vista clínico, ficamos preocupados quando esses sintomas começam a interferir em nosso funcionamento, dificultam nosso trabalho ou trabalho escolar ou causam conflito em nossos relacionamentos.

No estudo do furacão Katrina, descobrimos que cerca de 15% das crianças preenchiam os critérios para distúrbios emocionais graves mais de um ano após o furacão. Essas são crianças que estão sofrendo um impacto estável, mesmo depois de um bom tempo ter passado. Eles ainda estão pior do que antes do furacão.

Você está surpreso com o quão alto isso foi um ano depois?

MCLAUGHLIN: Sim e não. Sim, uma em cada seis crianças teve problemas de saúde mental persistentes após o desastre. No entanto, isso é bastante consistente com o que vemos geralmente após esses tipos de estressores importantes no nível da comunidade. E o Katrina, em relação a outros desastres naturais, foi um estressor severo. As famílias que participaram do estudo eram em grande parte da área de Nova Orleans, onde houve uma grande desorganização na comunidade. Dependendo de onde você morava, não houve apenas destruição generalizada de casas, mas uma migração maciça para fora da área. Muitas famílias que viviam onde os danos eram graves optaram por não reconstruir e se realocar. Então você teve a dissolução das redes de apoio social - crianças indo para escolas diferentes, perdendo seus amigos, pessoas perdendo sua comunidade religiosa, e a perda de muitos suportes que sabemos que são amortecedores realmente importantes contra o desenvolvimento de problemas de saúde mental em face do estresse. Isso, eu acho, tornou mais difícil para as pessoas lidar com isso. Portanto, acho que não é surpreendente que vimos problemas persistentes para uma proporção bastante significativa de crianças, dada a quantidade de perturbações em suas vidas e a perda desses sistemas de suporte naturais.

Você deu continuidade a esse estudo alguns anos depois?

MCLAUGHLIN: Isso mesmo. Vimos - mais um ano depois - as taxas de graves distúrbios emocionais diminuíram. Até mesmo algumas daquelas crianças que foram persistentemente elevadas dois anos após o desastre finalmente se recuperaram. Mas o que vimos em termos de quem continuou a se recuperar e quem não o fez foi um padrão que acho muito importante destacar quando pensamos sobre os prováveis ​​impactos do COVID.

Descobrimos que as crianças com maior probabilidade de desenvolver esses problemas de saúde mental duradouros são as que tiveram maior exposição a fatores de estresse relacionados ao furacão. Então, se sua casa foi destruída, se você teve que dormir no porão de uma igreja ou no Superdome porque sua casa foi inundada, se você perdeu um membro da família ou um amigo, se você ficou gravemente ferido, se sua família teve dificuldade em se reunir Para necessidades básicas, como comida e abrigo após o furacão, quanto mais estressores você experimentou, maior a probabilidade de atender aos critérios para esse tipo de desafio persistente de saúde mental após o desastre.

Como esses resultados se aplicam a hoje e ao COVID?

MCLAUGHLIN: Quando pensamos sobre COVID, tentamos pensar sobre quais famílias têm maior probabilidade de correr risco.

Meu laboratório tem feito estudos contínuos com famílias que acompanhamos antes da pandemia e acompanhamos várias vezes durante a pandemia para ver como as crianças estão se saindo em termos de saúde mental. Trinta por cento preencheram os critérios para sintomas clinicamente significativos de ansiedade ou depressão antes da pandemia e 20 por cento preencheram os critérios para comportamentos externalizantes clinicamente significativos, como problemas de conduta, hiperatividade e desatenção. Em contraste, dois terços, 67 por cento, tiveram sintomas clinicamente significativos de ansiedade ou depressão e 67 por cento exibiram comportamentos problemáticos de externalização clinicamente significativos quando foram reavaliados durante a pandemia. Consistente com o trabalho que acabei de descrever,

Estas são as famílias onde alguém adoeceu com COVID ou morreu, ou que teve grandes estressores financeiros - perda de renda de um dos pais ou dificuldade em atender às necessidades básicas como comida e abrigo. Essas são famílias que foram expostas à discriminação relacionada à pandemia, estão enfrentando graves conflitos no relacionamento com alguém com quem vivem ou interrupções no relacionamento com colegas e professores. Essas são crianças cujos ambientes domésticos são lotados e menos propícios para serem capazes de estudar à distância. Esses são apenas alguns exemplos, mas quanto mais experiências se acumulam, maior a probabilidade de a criança ter experimentado um aumento nos problemas de saúde mental durante o COVID.

Então, com 500.000 mortos e 28 milhões de casos hoje, o que podemos projetar sobre a gravidade das necessidades pós-COVID?

MCLAUGHLIN: Novamente, há motivos para otimismo e motivos de preocupação.

No lado otimista, como eu disse, normalmente vemos que cerca de metade das crianças está bem e é resiliente, apesar de enfrentar adversidades significativas. Isso vai ser verdade no COVID? Essa é uma pergunta razoável porque há uma série de coisas sobre a pandemia que são diferentes dos desastres naturais que estudamos no passado. Isso é muito mais difundido; não está localizado em uma determinada cidade ou estado em que ocorreu um furacão. Isso está acontecendo com todos ao mesmo tempo, então a escala de exposição é muito maior. A outra coisa que é diferente na pandemia é que as interrupções na vida diária têm sido muito mais persistentes ao longo do tempo. Depois de grandes desastres naturais, leva um tempo para as comunidades se reconstruírem, mas eles o fazem. E algumas coisas são implementadas muito mais rapidamente do que outras. Normalmente, as crianças estão voltando para a escola - mesmo que seja uma escola diferente - de forma relativamente rápida. O que tivemos até agora é um ano - e quem sabe quanto mais - de grandes perturbações na vida diária para todos nós e para as crianças em particular, especialmente crianças que não vão à escola e aprendem remotamente, não se envolvem em suas atividades normais com os pares. Não sabemos o impacto que essa exposição mais persistente e generalizada vai criar. Pode-se supor que o grau de problemas de saúde mental que surgirão será maior, embora não saibamos com certeza. especialmente crianças que não frequentam a escola e aprendem remotamente, não se envolvendo em suas atividades normais com os colegas. Não sabemos o impacto que essa exposição mais persistente e generalizada vai criar. Pode-se supor que o grau de problemas de saúde mental que surgirão será maior, embora não saibamos com certeza. especialmente crianças que não frequentaram a escola e aprenderam remotamente, não se envolvendo em suas atividades normais com os colegas. Não sabemos o impacto que essa exposição mais persistente e generalizada vai criar. Pode-se supor que o grau de problemas de saúde mental que surgirão será maior, embora não saibamos com certeza.

O sistema de saúde mental pode lidar com muito mais casos? Ouvi dizer que está funcionando bem perto de sua capacidade total agora. Mesmo se você olhar apenas para aqueles que podem ter perdido alguém, com 500.000 mortos já, isso é um monte de crianças.

MCLAUGHLIN: O que vimos no Katrina foi o único estressor que teve o maior impacto nas crianças em termos de aumento persistente de problemas de saúde mental foi a morte de um membro da família. Portanto, quando nos concentramos no número de vidas perdidas, isso pode ser apenas a ponta do iceberg, mas essas são provavelmente as crianças que sofrerão o maior impacto em termos de saúde mental.

O sistema pode lidar com isso? É uma ótima pergunta. Minha especialidade realmente não está em modelos de atendimento. Dada minha experiência como profissional de saúde mental, no entanto, sempre faltaram provedores de saúde mental bem treinados para crianças. Existe um problema real de acesso, principalmente para as famílias de menor nível socioeconômico e sem acesso a planos de saúde que ofereçam boa cobertura para serviços de saúde comportamental.

O campo precisa desesperadamente de novos modelos de atendimento para melhorar o acesso. Duas das mais promissoras são pensar em maneiras de levar profissionais de saúde mental a lugares onde as crianças já estão passando o tempo. Portanto, pensar sobre como podemos fornecer serviços de forma consistente nas escolas, de maneiras que sejam de baixo custo, é uma direção. Incorporar um provedor de saúde mental dentro de uma escola forneceria acesso a muitas crianças que de outra forma não teriam acesso ou cujos planos de seguro saúde podem não fornecer cobertura para serviços de saúde mental.

Em segundo lugar, está a integração dos serviços de saúde mental na atenção primária. Na verdade, houve um grande movimento em direção a isso na medicina adulta. As pessoas chamam isso de integração de saúde comportamental, o que basicamente significa colocar provedores de saúde mental em clínicas de atenção primária para que quando as pessoas disserem a seu médico de atenção primária que estão lutando com sintomas de depressão ou humor baixo, em vez de dizer: "Oh, você realmente deveria falar com um profissional de saúde mental ”, eles dizem,“ temos alguém bem aqui nesta clínica que pode falar com você sobre isso. Você estaria interessado em agendar uma consulta antes de sair? ”

A integração dos serviços de saúde mental com a atenção primária pediátrica ficou para trás na medicina de adultos, mas há cada vez mais pedidos para iniciar esse tipo de integração e está começando a acontecer. Isso é muito promissor para conectar mais crianças aos serviços. Não vai ajudar a todos. Essas crianças - os 10% mais ou menos que vimos no estudo do Katrina que tinham problemas sérios que não estavam melhorando - vão precisar de intervenções mais intensas envolvendo trabalho individual com um clínico por um período mais prolongado. Mas haverá muitas crianças com sintomas que provavelmente podem ser tratados com breves intervenções realizadas em ambientes como escola e cuidados primários.

“Também identificamos uma série de fatores de proteção ... crianças que pertenciam a famílias que foram capazes de manter algum tipo de estrutura e uma rotina diária - obviamente é uma rotina diferente de antes da pandemia - mas a estabilidade nessa rotina diária parece ser protetora ... ”


O que os pais devem procurar, no que diz respeito a comportamentos ou sinais de problemas?

MCLAUGHLIN: As famílias podem procurar mudanças significativas no comportamento: crianças que não querem participar de coisas que costumavam ser agradáveis, aumento da irritabilidade, aumento das emoções ou reatividade negativa, dificuldade para dormir, dificuldade de concentração. Esses são sintomas característicos que permeiam muitos desafios diferentes de saúde mental. Expressar preocupações ou medos são formas comuns de expressão da ansiedade em crianças. Frequentemente, em crianças pequenas, você vê mais queixas somáticas, dores de cabeça e de estômago persistentes ou crianças tendo mais dificuldade em se relacionar com seus irmãos, pais ou seguir instruções.

Queremos nos concentrar nas mudanças nas reações emocionais que são persistentes. Todos nós passaremos por dias, talvez até semanas, em que nos sentiremos mais preocupados do que o normal, com mais problemas para dormir, mas quando a mudança se tornar mais persistente por semanas e semanas, é quando os pais devem prestar atenção. Também é normal ver - especialmente em crianças pequenas - uma regressão transitória do desenvolvimento quando ocorrem fatores estressantes graves ou mudanças nas rotinas. De repente, as crianças estão fazendo xixi na cama quando pararam ou precisam de mais ajuda e estrutura; regressão de linguagem em que as crianças usam menos palavras ou se envolvem em comportamentos típicos em pontos anteriores de seu desenvolvimento. Essas coisas são reações normais quando crianças pequenas passam por grandes estressores, mas tendem a voltar ao normal com relativa rapidez. Quando você notar mudanças persistentes ao longo do tempo,

Quão grande diferença podem fazer as respostas dos adultos em torno de uma criança?

MCLAUGHLIN: Um dos preditores muito consistentes de quão bem as crianças lidam com esses tipos de estressores e desafios é quão bem seus pais os lidam. No estudo Katrina, vimos que ter um pai que estava lutando com problemas de saúde mental foi um dos maiores indicadores de que a criança teria dificuldades persistentes de saúde mental após o desastre. E sabemos, por meio de pesquisas sobre muitos outros tipos de estressores, que quando os pais exibem muito sofrimento, quando os pais estão lutando para lidar com isso, você vê isso refletido no fato de seus filhos também serem menos propensos a se recuperar ou se recuperar após um estressor.

Portanto, mantenha-se junto?

MCLAUGHLIN: É difícil, certo? Estamos todos lutando. Coisas simples que geralmente recomendamos são fazer o melhor para não expressar extrema ansiedade ou angústia, especialmente na frente de crianças pequenas, enquanto abre espaço para conversas abertas e honestas sobre como todos estão se sentindo. Suprimir as emoções não é algo a se defender; tende a piorar os problemas. Mas, por outro lado, expressar angústia extrema perto de crianças também pode ser contraproducente. Portanto, encontrar aquele equilíbrio feliz de abrir espaço dentro das famílias para falar sobre sentimentos e emoções difíceis e as lutas que todos estamos tendo e trabalhar juntos para identificar maneiras de os membros da família lidarem e apoiarem uns aos outros [é a chave].

Existem coisas que as famílias podem fazer para proteger as crianças do estresse pandêmico?

MCLAUGHLIN: Evidências de vários estudos mostram que os problemas de saúde mental estão aumentando durante a pandemia, inclusive para crianças, e o grau de exposição a estressores relacionados à pandemia está fortemente relacionado ao agravamento da saúde mental.

Mas também identificamos uma série de fatores de proteção em nossos estudos em andamento durante a pandemia que estão amplamente disponíveis para as famílias. No trabalho liderado por Maya Rosen e Alexandra Rodman - bolsistas de pós-doutorado em meu laboratório - crianças que estavam praticando atividade física mais rotineiramente, crianças que estavam em famílias que foram capazes de manter algum tipo de estrutura e uma rotina diária - obviamente é uma rotina diferente do que antes da pandemia - mas a estabilidade nessa rotina diária parece ser protetora e, curiosamente, reduzir a exposição ao tempo de tela e às mídias digitais, especialmente as mídias relacionadas à pandemia. Descobrimos que as crianças que estavam se envolvendo com muita cobertura da mídia, especificamente sobre a pandemia, geralmente estavam piorando em termos de saúde mental.

Finalmente, descobrimos, especialmente para crianças pequenas, que manter algum grau de socialização pessoal estava associado a uma melhor saúde mental. Vimos uma transição para a interação digital para todos nós. Para adolescentes, parece um substituto bastante razoável, embora não seja o ideal. Para crianças pequenas, é muito menos. Ser capaz de manter algum tipo de interação pessoal contínua - na medida em que seja seguro e viável para as famílias - parece ser bastante protetor para as crianças.

Além disso, vimos que as crianças que conseguiram manter algum senso de conexão social com seus colegas geralmente estão se saindo melhor em termos de saúde mental. Eles até parecem ser protegidos contra o desenvolvimento de problemas de saúde mental em face da exposição ao estresse. Portanto, mesmo que eles façam parte de uma família que passou por muitos desses estressores relacionados à pandemia, na medida em que são capazes de manter a conexão e o apoio social, eles não estão experimentando aquele aumento nos problemas de saúde mental que muitas vezes resulta de que aumentou a exposição ao estresse. Sempre soubemos que o apoio social é bastante protetor contra as consequências do estresse para a saúde mental, e estamos vendo isso muito claramente em nossos dados sobre crianças e famílias durante a pandemia.

A entrevista foi ligeiramente editada para maior clareza e extensão.

 

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