Saúde

Salada ou cheeseburger?
Pessoas em nossas redes sociais influenciam os alimentos que comemos - saudáveis ​​e não saudáveis ​​- de acordo com um grande estudo com funcionários de hospitais
Por Anita Slomski - 22/04/2021


Os resultados do estudo podem orientar os esforços para melhorar a saúde da população. Anna Pelzer / Unsplash

Os alimentos que as pessoas compram em uma lanchonete do local de trabalho nem sempre podem ser escolhidos para satisfazer um desejo individual ou gosto por um alimento específico. Quando colegas de trabalho estão comendo juntos, os indivíduos são mais propensos a selecionar alimentos que são tão saudáveis ​​- ou não saudáveis ​​- quanto as seleções de alimentos nas bandejas de seus colegas de trabalho.

“Descobrimos que os indivíduos tendem a espelhar as escolhas alimentares de outras pessoas em seus círculos sociais, o que pode explicar uma forma como a obesidade se espalha pelas redes sociais”, disse Douglas Levy, investigador do Mongan Institute Health Policy Research Center do Massachusetts General afiliado a Harvard Hospital (MGH) e primeiro autor de uma nova pesquisa publicada na Nature Human Behavior. Levy e seus co-pesquisadores descobriram que os padrões alimentares dos indivíduos podem ser moldados até mesmo por conhecidos casuais, evidência que corrobora vários estudos observacionais de várias décadas que mostram a influência dos laços sociais das pessoas no ganho de peso, consumo de álcool e comportamento alimentar.  

Pesquisas anteriores sobre a influência social na escolha de alimentos foram basicamente limitadas a ambientes altamente controlados, como estudos de estudantes universitários comendo uma única refeição juntos, tornando difícil generalizar as descobertas para outras faixas etárias e ambientes do mundo real. O estudo de Levy e seus coautores examinou a influência social cumulativa das escolhas alimentares entre aproximadamente 6.000 funcionários do MGH de diversas idades e nível socioeconômico, enquanto comiam nas sete cafeterias do sistema hospitalar ao longo de dois anos. A salubridade das compras de alimentos dos funcionários foi determinada por meio do sistema de rotulagem de “semáforos” das cafeterias do hospital, designando todos os alimentos e bebidas como verdes (saudáveis), amarelos (menos saudáveis) ou vermelhos (não saudáveis). 

Os funcionários do MGH podem usar seus cartões de identificação para pagar nos refeitórios dos hospitais, o que permitiu aos pesquisadores coletar dados sobre compras específicas de alimentos por indivíduos, e quando e onde eles compraram os alimentos. Os pesquisadores inferiram as redes sociais dos participantes examinando quantos minutos de intervalo duas pessoas faziam compras de alimentos, com que frequência essas duas pessoas comiam ao mesmo tempo durante várias semanas e se duas pessoas visitavam uma lanchonete diferente ao mesmo tempo. 

“Duas pessoas que fazem compras com dois minutos de diferença, por exemplo, têm mais probabilidade de se conhecer do que aquelas que fazem compras com 30 minutos de intervalo”, disse Levy. E para validar o modelo de rede social, os pesquisadores entrevistaram mais de 1.000 funcionários, pedindo-lhes para confirmar os nomes das pessoas que os investigadores identificaram como seus companheiros de jantar.  

“Um aspecto novo de nosso estudo foi combinar tipos complementares de dados e usar ferramentas de análise de redes sociais para examinar como os comportamentos alimentares de um grande grupo de funcionários estavam socialmente conectados por um longo período de tempo”, disse o coautor Mark Pachucki, professor associado de sociologia da Universidade de Massachusetts, Amherst.   

Com base em avaliações transversais e longitudinais de três milhões de encontros entre pares de funcionários fazendo compras juntos na cafeteria, os pesquisadores descobriram que as compras de alimentos por pessoas que estavam conectadas entre si eram consistentemente mais semelhantes do que diferentes. “O tamanho do efeito foi um pouco mais forte para alimentos saudáveis ​​do que para alimentos não saudáveis”, diz Levy.

 Um componente-chave da pesquisa foi determinar se as redes sociais realmente influenciam o comportamento alimentar, ou se as pessoas com estilos de vida e preferências alimentares semelhantes têm maior probabilidade de se tornarem amigas e comerem juntas, um fenômeno conhecido como homofilia. “Nós controlamos as características que as pessoas tinham em comum e analisamos os dados de várias perspectivas, encontrando consistentemente resultados que apoiavam a influência social em vez de explicações homofílicas”, disse Levy. 

 Por que as pessoas que estão socialmente conectadas escolhem alimentos semelhantes? A pressão dos colegas é uma explicação. “As pessoas podem mudar seu comportamento para cimentar o relacionamento com alguém de seu círculo social”, acrescentou Levy. Os colegas de trabalho também podem, implícita ou explicitamente, conceder licença uns aos outros para escolher alimentos não saudáveis ​​ou exercer pressão para fazer uma escolha mais saudável. 

 Os resultados do estudo têm várias implicações mais amplas para intervenções de saúde pública para prevenir a obesidade. Uma opção pode ser visar pares de pessoas fazendo escolhas alimentares e oferecer saladas e outros alimentos saudáveis ​​dois por um, mas sem descontos em cheeseburgers. Outra abordagem pode ser fazer com que uma pessoa influente em um determinado círculo social modele escolhas alimentares mais saudáveis, o que afetará outras pessoas na rede. A pesquisa também demonstra aos formuladores de políticas que uma intervenção que melhora a alimentação saudável em um determinado grupo também será valiosa para os indivíduos socialmente conectados a esse grupo. 

“À medida que emergimos da pandemia e fazemos a transição de volta para o trabalho pessoal, temos a oportunidade de comer juntos de uma forma mais saudável do que antes”, disse Pachucki. “Se seus hábitos alimentares moldam a forma como seus colegas de trabalho comem - mesmo que apenas um pouco -, então, mudar suas escolhas alimentares para melhor pode beneficiar seus colegas de trabalho também.”  

Levy é professor associado de medicina na Harvard Medical School (HMS). Pachucki é professor associado de sociologia no UMass Computational Social Science Institute. A. James O'Malley é professor de bioestatística no Dartmouth Institute e do Departamento de Biomedical Data Science da Geisel School of Medicine em Dartmouth. Anne Thorndike é investigadora da Divisão de Medicina Interna Geral do MGH e professora associada de medicina do HMS. 

 O financiamento principal foi fornecido pelo Instituto Nacional de Diabetes e Doenças Digestivas e Renais e pelo Instituto Nacional do Coração, Pulmão e Sangue. 

 

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