Saúde

O que os pesquisadores estão fazendo para parar a demência?
À medida que a população envelhece, um número crescente de adultos mais velhos perde gradualmente as memórias preciosas e a capacidade de pensar e, em última análise, de realizar até as funções mais básicas da vida diária.
Por Laura Williamson - 30/08/2021


Crédito: Pixabay 

São palavras que ninguém quer ouvir: doença de Alzheimer e demência. À medida que a população envelhece, um número crescente de adultos mais velhos perde gradualmente as memórias preciosas e a capacidade de pensar e, em última análise, de realizar até as funções mais básicas da vida diária.

Os pesquisadores dizem que as demências são tão variadas e complexas que permanecem mais perguntas do que respostas quando se trata de como combatê-las.

"Esta é uma condição com múltiplas patologias", disse Cynthia Lemere, presidente do grupo consultivo médico e científico da Associação de Alzheimer. "Há muitas pesquisas em andamento no momento."

Embora existam muitas causas para as demências, grande parte da pesquisa gira em torno do Alzheimer, que é responsável por 60% a 70% de todos os casos. De acordo com a Associação de Alzheimer, mais de 6,2 milhões de pessoas vivem com a doença de Alzheimer , um número que deverá dobrar até 2050.

O governo federal gasta cerca de US $ 3,1 bilhões anualmente em pesquisas de Alzheimer. Outros US $ 250 milhões vêm da Associação de Alzheimer e, no ano passado, a American Heart Association anunciou um projeto conjunto de pesquisa em saúde cerebral com Bill Gates, bem como apoio a um esforço global de rede entre centros de pesquisa para acelerar a detecção precoce e o tratamento do Alzheimer e demências relacionadas .

Muitos medicamentos estão sendo testados. Alguns trabalham perseguindo o que é considerado uma das marcas registradas da doença - a proteína beta-amilóide. Quando essa proteína se acumula no cérebro, ela se aglomera para formar placas que se fixam entre as células nervosas, interferindo na capacidade de comunicação das células.

Lemere, professor associado de neurologia do Ann Romney Center for Neurologic Diseases do Brigham and Women's Hospital e da Harvard Medical School de Boston, passou as últimas duas décadas trabalhando em uma vacina de Alzheimer e em anticorpos que atacariam as placas amilóides .

Embora os testes tenham mostrado algum potencial, tem sido difícil obter quantidades suficientes de anticorpos para cruzar a barreira hematoencefálica , disse ela. No entanto, "há três ou quatro medicamentos nesta classe que estão sendo lançados que parecem promissores". Uma droga que tem como alvo a placa amilóide recebeu aprovação condicional da Food and Drug Administration neste verão e requer mais testes para verificar seus benefícios.
 
Uma nova área de investigação concentra-se em medicamentos para impedir a disseminação de uma proteína chamada tau, necessária para estabilizar a estrutura das células nervosas. No cérebro de pessoas com doença de Alzheimer, a tau muda sua estrutura e se agrega dentro das células, causando a formação de emaranhados. Os emaranhados bloqueiam os nutrientes e qualquer comunicação de se mover através das células, que eventualmente morrem. É quando os sintomas aparecem.

"A doença de Alzheimer não começa quando você começa a ver perda de memória. Ela começa 15 a 25 anos antes, quando essas placas e emaranhados estão se formando", disse Lemere. "Quando você tem os dois por um longo período de tempo, começa a neurodegeneração."

Até agora, os pesquisadores observaram os melhores resultados com pacientes que estão nos estágios iniciais da doença de Alzheimer, disse Lemere. "Testes clínicos anteriores mostraram que esses medicamentos não funcionam bem para pessoas com doença de Alzheimer moderada a grave. Se alguém já perdeu 40% de seus neurônios do hipocampo, a eliminação da placa não os trará de volta. É por isso que ainda precisamos continuar para encontrar maneiras de ajudar aqueles em estágios avançados da doença. "

O que está causando o acúmulo de beta-amilóide ainda não está claro. Alguns acreditam que pode ser uma resposta do sistema imunológico a infecções virais , como herpes, e pode até estar ligada à bactéria na doença gengival.

"Acontece que a amilóide desempenha um papel na proteção do cérebro contra infecções", disse o Dr. Mitchell Elkind, ex-presidente imediato da American Heart Association. Ele é professor de neurologia e epidemiologia na Columbia University Irving Medical Center, na cidade de Nova York.

Quando uma infecção ataca o cérebro, o beta-amilóide pode ser superproduzido como parte de uma resposta imunológica, disse ele. Uma via de investigação levanta a hipótese de que os agentes antivirais poderiam prevenir o Alzheimer ou a progressão lenta da doença com base na teoria de que "se eliminarmos o insulto incitante da infecção, talvez possamos diminuir a quantidade de amiloide. Essa é uma possibilidade empolgante. "

Estudar COVID-19 pode ajudar, disse Elkind. "Para aqueles de nós interessados ​​no conceito de que as infecções podem piorar a demência, o COVID fornece um ótimo modelo porque existe muito disso. Ele pode nos ajudar a responder à pergunta se um vírus pode causar declínio cognitivo a longo prazo. ainda não sei. "

Quando vírus e bactérias ativam o sistema imunológico, eles também produzem inflamação, que os pesquisadores acreditam que contribui para o desenvolvimento da placa.

"A inflamação é um botão quente agora para a pesquisa da doença de Alzheimer", disse Elkind. Os investigadores estão explorando se os agentes antiinflamatórios podem ser usados ​​para prevenir os sintomas.

Lemere disse acreditar que a abordagem mais promissora pode ser a combinação de drogas que ajudam as células imunológicas do cérebro a fazerem seu trabalho enquanto reprimem a inflamação.

"Essa vai ser a onda do futuro", disse ela. "Talvez um agente antiinflamatório com um anticorpo tau para prevenir a neurodegeneração".

Mas mesmo que os pesquisadores tenham sucesso no desenvolvimento de drogas que limpam o cérebro de placas amilóides e emaranhados de tau, isso não impedirá outras formas de demência, disse a Dra. Mary Sano, diretora do Centro de Pesquisa da Doença de Alzheimer do Mount Sinai Health System em Nova York. Cidade.

Cerca de 10% das demências são vasculares - estão relacionadas a derrames ou problemas com fluxo sanguíneo insuficiente para o cérebro. Outros apresentam demência mista, que pode ser uma combinação de demência de Alzheimer, vascular e outros tipos menos comuns de demência.

O centro de Sano trabalha com pessoas que frequentemente desenvolvem demências relacionadas ao diabetes tipo 2 e fatores de risco de doenças cardíacas, como pressão alta , e estes "têm um perfil muito diferente de déficits cognitivos". Por exemplo, as pessoas com diabetes começam com problemas maiores nas funções executivas, como a capacidade de planejar e organizar. A memória pode ser menos prejudicada.

Os comportamentos de estilo de vida continuam sendo uma via importante para a prevenção da demência vascular, disse ela. Controlar a pressão arterial, os níveis de colesterol e de açúcar no sangue e fazer outras mudanças no estilo de vida , como parar de fumar, fazer exercícios, fazer uma dieta nutritiva e perder peso - indicadores que a AHA apelidou de Life's Simple 7 - todos mostraram ajudar a manter uma boa saúde cerebral como as pessoas envelhecem.

Isso tem que começar cedo, disse Elkind. "Não é sua pressão arterial em seus 70 ou 80 anos que causa a demência, mas o que era em seus 40 e 50 anos."

Uma das melhores coisas que as pessoas podem fazer é se exercitar, disse Lemere. "Ele promove a saúde cardiovascular, que está relacionada à saúde do cérebro. É antiinflamatório e promove um sono melhor. A falta de sono é um fator de risco para a doença de Alzheimer, e os exercícios são uma das maiores maneiras de as pessoas evitarem ou reduzirem seu risco para demência . "

 

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