Saúde

Como a serotonina reduz o vício em cocaína
Na verdade, a serotonina atua como um freio intrínseco à superexcitação do sistema de recompensa provocado pela dopamina, o neurotransmissor que causa o vício. Esses resultados são publicados na revista Science .
Por Universidade de Genebra - 09/09/2021


O vício da cocaína afeta uma em cada cinco pessoas. Crédito: © UNIGE, Christian Lüscher

Ao contrário do pensamento comum, a cocaína provoca o vício em apenas 20% dos consumidores. Mas o que acontece em seus cérebros quando perdem o controle de seu consumo? Graças a um método experimental recente, neurocientistas da Universidade de Genebra (UNIGE), na Suíça, revelaram um mecanismo cerebral específico da cocaína, que tem a particularidade de desencadear um aumento maciço da serotonina além do aumento da dopamina comum a todas as drogas . Na verdade, a serotonina atua como um freio intrínseco à superexcitação do sistema de recompensa provocado pela dopamina, o neurotransmissor que causa o vício. Esses resultados são publicados na revista Science .

O vício é definido como a busca compulsiva por uma substância apesar das consequências negativas, enquanto a dependência é caracterizada como a ocorrência de um sintoma de abstinência - cujos efeitos físicos variam muito de uma substância para outra - quando o consumo é interrompido abruptamente. Assim, afeta a todos, enquanto o vício afeta apenas uma minoria dos usuários, mesmo após exposição prolongada. Por exemplo, estima-se que 20 por cento dos usuários de cocaínae 30 por cento dos usuários de opiáceos são viciados. "O mesmo princípio se aplica a todos os produtos potencialmente viciantes", disse Christian Lüscher, professor do Departamento de Neurociências Básicas da Faculdade de Medicina da UNIGE, que liderou a pesquisa. "Aqui na Suíça, por exemplo, quase todos os adultos consomem álcool de vez em quando, o que é um forte estimulador do sistema de recompensa. No entanto, apenas uma pequena proporção de nós se tornará alcoólatra."

Vício triplica sem serotonina

Para avaliar como o vício em cocaína surge no cérebro, a equipe de pesquisa desenvolveu uma série de experimentos. "Na maioria das vezes, os experimentos científicos visam reproduzir um mecanismo sistemático. Aqui, a dificuldade está em observar um fenômeno aleatório, que é disparado apenas uma vez a cada cinco vezes", explica Yue Li, pesquisador do laboratório de Christian Lüscher e primeiro autor do o estudo.

Os cientistas primeiro ensinaram um grande grupo de ratos a se auto-administrar cocaína voluntariamente e, em seguida, adicionaram uma restrição: cada vez que eles se auto-administravam cocaína, os ratos recebiam um estímulo ligeiramente desagradável (choque elétrico ou jato de ar). Dois grupos então surgiram: 80% dos ratos pararam de consumir, enquanto 20% continuaram, apesar do desagrado. “Esse comportamento compulsivo é precisamente o que define o vício, que afeta 20% dos indivíduos, tanto em camundongos quanto em humanos”, enfatiza Vincent Pascoli, colaborador científico do grupo de Genebra e coautor deste estudo.

O experimento foi repetido com camundongos nos quais a cocaína não estava mais ligada ao transportador da serotonina , de modo que apenas a dopamina aumentou quando a substância foi ingerida. 60 por cento dos animais desenvolveram um vício. O mesmo foi encontrado em outros animais com um protocolo de estimulação do sistema de recompensa que não afetou a serotonina. "Se a serotonina for administrada ao último grupo, a taxa de dependência cai para 20 por cento", diz Christian Lüscher. "A cocaína, portanto, tem um tipo de freio natural que é eficaz quatro vezes em cinco."

Um delicado equilíbrio sináptico

Quando a cocaína é consumida, duas forças atuam no cérebro: a dopamina, de um lado, cujo aumento repentino leva à compulsão, e a serotonina, do outro, que atua como um freio à compulsão. O vício, portanto, ocorre quando um desequilíbrio é criado entre esses dois neurorreguladores e a dopamina supera a serotonina.

"Na verdade, a dopamina desencadeia um fenômeno de plasticidade sináptica, por meio do fortalecimento das conexões entre as sinapses do córtex e as do estriado dorsal. Essa estimulação intensa do sistema de recompensa desencadeia então a compulsão. A serotonina tem efeito oposto ao inibir o reforço induzido por dopamina para manter o sistema de recompensa sob controle ", explica Christian Lüscher.

E quanto a outras drogas?

Além do aumento da dopamina, cada substância tem sua especificidade e efeito no cérebro. Se o efeito viciante da cocaína é reduzido naturalmente pela serotonina, o que dizer das outras drogas? Os neurocientistas de Genebra agora examinarão os opiáceos - que são mais viciantes do que a cocaína - e a cetamina, que é muito menos viciante. O objetivo é compreender em detalhes como o cérebro reage a essas drogas e por que algumas pessoas são muito mais vulneráveis ​​aos seus efeitos nocivos do que outras.

 

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