Talento

Sondando a realidade através da física, filosofia e escrita
Todos os interesses variados da sênior Michelle Xu envolvem um desejo de entender o universo.
Por Becky Ham - 12/05/2020

Imagem: Ian MacLellan

Durante o Período de Atividades Independentes em 2018, a sênior Michelle Xu
trabalhou com o grupo de voluntários Cross Cultural Solutions no campo
de refugiados de Ritsona na Grécia, através do Centro de Serviços Públicos
Priscilla King Gray. "Posso não fazer uma carreira fora do serviço público,
mas sou um ser humano e, como qualquer outro ser humano,
ajudar o mundo é importante para mim", explica Xu.

Um dia na vida de Michelle Xu pode incluir participar de um seminário de gravidade quântica sobre Zoom, seguido de algumas leituras sobre a filosofia do tempo, terminadas por algumas horas escrevendo ficção.

Se essas atividades parecem muito diversificadas, para Xu todas elas “emergem do mesmo lugar: esse desejo de entender como o universo funciona”, diz ela. "Eu nunca fui particularmente exigente sobre como descobrir isso."

Xu é graduado em física e matemática, com foco adicional em filosofia. Seus estudos se concentraram em grandes questões em cosmologia, incluindo a observação dos primeiros dias do universo em expansão através de seu impacto em buracos negros primordiais com o professor Alan Guth, no Centro de Física Teórica do MIT. Ultimamente, Xu estuda a teoria da alta energia e a gravidade quântica, tópicos que ela espera explorar mais na pós-graduação, sob a orientação do professor Daniel Harlow. Durante seu tempo no departamento de física, os professores Robert Jaffe, Tracy Slatyer e David Kaiser também foram fortes modelos e mentores, diz ela. "Meu caminho na física foi moldado e incentivado por todas essas pessoas e, sem elas, eu não estaria onde estou hoje."

Embora ela estivesse interessada em física quando chegou ao MIT, foi a experiência de pesquisa que confirmou que ela estava no caminho certo para a carreira. “Minha maior dúvida era: OK, para que eu possa fazer [conjuntos de problemas], e gosto de pensar sobre esses conceitos, mas se eu jogasse um monte de equações e tivesse que criar algo sozinho, eu poderia realmente fazer isso?” Xu lembra. "Todo verão, enquanto trabalhava em um projeto de pesquisa diferente, fiquei cada vez mais convencido de que isso era algo que eu poderia fazer."

"Mas acho que você tem que permanecer fiel a fazer as coisas que o atraem, e essa é a única maneira de fazer uma contribuição significativa para o mundo."


Em casa, na Pensilvânia, durante a pandemia de coronavírus, Xu continua sua pesquisa com Guth e espera encontrar virtualmente também com Harlow. Ela mantém contato com os amigos através das mídias sociais, até criando um clube do livro enquanto eles estão espalhados por todo o país. “Fui despojada de algumas das minhas responsabilidades habituais, como administrar clubes, por isso estou me concentrando mais em interesses pessoais, como escrever e alguns tópicos intrigantes em física e filosofia”, diz ela.

Os pais de Xu são cientistas e ela "foi criada em uma casa onde tudo foi abordado de uma perspectiva científica", diz ela. Eles assistiram a muitos documentários científicos, como "The Elegant Universe", de Brian Greene, que levantaram questões iniciais sobre a natureza da realidade.

Foi a classe 24.02 (Problemas morais e a boa vida) que inspirou Xu a aprofundar a filosofia como outra maneira de sondar a realidade. Mais tarde, ela descobriu que a maioria de seus interesses filosóficos reside na metafísica e não na ética, mas os problemas eram, no entanto, interessantes o suficiente para deixá-la viciada inicialmente. Ela lembra de uma discussão em sala de aula centrada em torno de “moralidade e significado na vida de alguém, em relação a ideias como motivação e dever”, que provocou uma intensa discussão com o assistente de ensino da turma. "Eu fui nerd ", brinca Xu. "Quando alguém coloca uma pergunta ou argumento tão interessante, você precisa simplesmente largar tudo para responder."

A AT convidou-a para participar de um grupo de leitura de filosofia de pós-graduação, e Xu também ingressou no Clube de Filosofia do MIT e se tornou membro de seu conselho executivo. Ela passou o semestre da primavera de 2019 na Universidade de Oxford estudando filosofia e física e, no verão, participou de uma escola de verão de uma semana sobre filosofia matemática para estudantes do sexo feminino na Universidade Ludwig Maximilian.

O jargão da filosofia acadêmica pode ser tão denso quanto a terminologia da física, admite Xu, “mas acho que todos poderiam usar um pouco de filosofia em suas vidas. … Acho que as questões sobre a vida e o mundo à nossa volta podem ser estruturadas de maneiras fascinantes através dos diferentes modos de pensar na filosofia. ”

Pensamentos sobre moralidade e responsabilidade entraram em foco para Xu durante o Período de Atividades Independentes em 2018, quando ela trabalhou com o grupo de voluntários Cross Cultural Solutions no campo de refugiados de Ritsona na Grécia, através do Priscilla King Grey Public Service Center . As pessoas perguntaram a ela como o trabalho voluntário se encaixa com seus outros interesses acadêmicos, e ela diz que a resposta curta é que não.

"Posso não fazer uma carreira fora do serviço público, mas sou um ser humano e, como qualquer outro ser humano, ajudar o mundo é importante para mim", explica Xu. "Lá fora, eu posso fazer o que qualquer humano pode fazer ... lavar roupa ou distribuir alimentos, e ajudar as pessoas em um momento incrivelmente difícil de suas vidas."

Xu compartilhou suas experiências por escrito no campo de refugiados, outro interesse de longa data dela. Inspirado pela revista científica interdisciplinar Nautilus e procurando parceiros de redação, Xu fundou " Chroma ", a revista de ciências e ciências humanas do MIT. Como editora-chefe, ela tem orgulho de incentivar novos escritores, artistas e designers no campus a polinizar idéias.

"Acho que o MIT é um dos poucos lugares onde algo assim pode florescer, porque todos aqui estão interessados ​​nas ciências de alguma maneira", diz ela.

Xu escreve principalmente ficção hoje em dia, que ela chama de "variavelmente boa, mas espero melhorar". No outono passado, ela participou da aula 21W.755 (Escrever e ler histórias curtas) para aprimorar suas habilidades, “porque tenho essas coisas que quero expressar na redação, mas sinto que não tenho a técnica necessária. Mas, especialmente agora que estou em quarentena, estou tentando escrever mais - apenas obtendo os representantes. ”

Escrever também a ajuda a lidar com a natureza da realidade de uma maneira diferente, diz ela. “Escrever é construir outra realidade. E para construir algo, você precisa entender.

Apesar de seu interesse consistente pela natureza fundamental da realidade, Xu diz que às vezes se preocupa com o fato de estar espalhada por muitos departamentos. "Se eu quero fazer algo significativo e contribuir para este mundo, isso significa que estou com falta de foco para fazer isso corretamente?"

"Mas acho que você tem que permanecer fiel a fazer as coisas que o atraem, e essa é a única maneira de fazer uma contribuição significativa para o mundo."

 

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