Talento

Aspirante a médico explora os vários níveis da saúde humana
Durante seu tempo no MIT, os interesses da sênior Ayesha Ng se expandiram da biologia celular para os sistemas sociais que moldam a saúde pública.
Por Alison Gold - 10/11/2020


Como aspirante a médico em meio ao processo de inscrição na faculdade de medicina, Ayesha Ng tem uma noção de como os sistemas microbiológicos, fisiológicos e sociais interagem para afetar a saúde de uma pessoa. Créditos: Foto: Adam Ng

Foi sua alergia a amendoim na infância que primeiro despertou o fascínio de Ayesha Ng pelo corpo humano. “Ver essa reação severa acontecer em meu corpo e não saber o que estava acontecendo - isso me deixou muito mais curioso sobre a biologia e os sistemas vivos”, diz Ng.

Ela não planejou exatamente desta forma. Mas em seus três anos e meio no MIT, Ng, biologia e ciências cognitivas e do cérebro com especialização em Los Angeles, Califórnia, conduziu pesquisas e fez aulas examinando quase todos os níveis da saúde humana - do celular ao social.

Mais recentemente, sua paixão por medicina e igualdade na saúde a levou à Fundação Nacional para os Centros de Controle e Prevenção de Doenças (CDC), onde, neste verão, ela trabalhou para desenvolver diretrizes para lidar com disparidades de saúde em Covid das jurisdições de saúde estaduais e locais 19 painéis de dados. Agora, como um aspirante a médico em meio ao processo de inscrição na faculdade de medicina, Ng tem uma noção de como os sistemas microbiológicos, fisiológicos e sociais interagem para afetar a saúde de uma pessoa.

Começando pequeno

Ao longo de todo o seu primeiro ano no MIT, Ng estudou a biologia da saúde a nível celular. Especificamente, ela pesquisou os efeitos do jejum e do envelhecimento na regeneração das células-tronco intestinais, que estão localizadas nas criptas intestinais humanas e se autodividem e se reproduzem continuamente. Compreender esses mecanismos metabólicos é crucial, pois sua desregulamentação pode levar a doenças associadas à idade, como o câncer.

“Essa experiência me permitiu ampliar minhas habilidades técnicas, simplesmente me acostumando a tantos tipos diferentes de técnicas de biologia molecular imediatamente, o que eu realmente gostei”, diz Ng sobre seu tempo no Instituto Whitehead para Pesquisa Biomédica no laboratório do professor David Sabatini.

“Vendo cirurgiões, eu pessoalmente acho que ser capaz de curar fisicamente um paciente com minhas próprias mãos, seria a sensação mais gratificante”, diz Ng. “Vou me esforçar para, como médico, usar qualquer plataforma que eu tenha para defender os pacientes e realmente conduzir os sistemas de saúde para superar as disparidades.”


“Depois de algum tempo, percebi que também queria estudar ciências em um nível mais amplo e macro, em vez de apenas microbiologia e biologia molecular que estávamos estudando no Curso 7”, diz Ng sobre seu curso de biologia.

Além de estudar a biologia do câncer, Ng desenvolveu uma curiosidade sobre o cérebro humano e como ele funciona. “Fiquei muito interessado nisso, porque meu avô tem demência”, diz Ng.

Vendo o declínio cognitivo de seu avô, ela se inspirou a se envolver no MIT BrainTrust, uma organização estudantil que oferece uma rede de apoio social para indivíduos de Boston, Massachusetts, com lesões cerebrais. “Temos essas reuniões, nas quais atuo como um dos apenas um ou dois alunos lá para facilitar um espaço seguro onde podemos reunir todos esses indivíduos com lesão cerebral”, diz Ng sobre o aspecto de apoio de colegas do programa. “Eles podem realmente compartilhar seus desafios e experiências mútuas.”

Investigando o cérebro

Para perseguir seu interesse na pesquisa do cérebro e no impacto social das lesões cerebrais, Ng viajou para a Universidade de Hong Kong no verão após seu primeiro ano como bolsista China Fung de Iniciativas de Ciência e Tecnologia (MISTI) do MIT. Trabalhando com o professor Raymond Chang, ela começou a examinar doenças neurodegenerativas e usou técnicas de limpeza de tecidos para visualizar estruturas cerebrais em 3D em resolução celular. “Foi pessoalmente significativo para mim pesquisar sobre isso e aprender mais sobre a demência”, diz Ng.

Voltando ao MIT em seu segundo ano, Ng tinha certeza de que queria continuar estudando o cérebro. Ela começou a trabalhar na pesquisa de Alzheimer no Instituto Picower de Aprendizagem e Memória do MIT, no laboratório do Professor Li-Huei Tsai, o Professor Picower de Neurociência do MIT. Muitas pesquisas existentes sobre a doença de Alzheimer têm sido feitas no nível do tecido a granel, com foco no papel dos neurônios na neurodegeneração associada ao envelhecimento.

O trabalho de Ng com Tsai considera a complexidade das alterações nos genes e tipos de células menos abundantes, como microglia, astrócitos e outras células gliais de suporte que se tornam desreguladas no cérebro de pacientes com Alzheimer. Considerar a interação entre e dentro dos tipos de células durante a neurodegeneração é muito intrigante para ela. Embora alguns processos moleculares sejam protetores, outros processos prejudiciais ocorrem simultaneamente e podem existir até mesmo dentro do mesmo tipo de célula. Essa complexidade tornou a base mecanicista por trás da progressão do Alzheimer indescritível e a pesquisa muito mais crucial.

“É realmente interessante ver como as respostas são heterogêneas e complexas nos cérebros de Alzheimer”, diz Ng sobre o programa de pesquisa com Tsai, diretor fundador da Aging Brain Initiative do MIT. “Eu realmente penso sobre esses novos alvos potenciais de drogas para melhorar o tratamento para Alzheimer no futuro, porque eu vi, com meu avô especialmente, como o tratamento está realmente faltando no campo da neurodegeneração. Não há tratamento que seja capaz de parar ou mesmo retardar a progressão da doença de Alzheimer. ”

Seu projeto de pesquisa no Laboratório Tsai baseia-se em uma tecnologia chamada sequenciamento de RNA de núcleo único (snRNA-seq), que extrai as informações genômicas contidas em células individuais. Isso é seguido por redução da dimensão computacional e algoritmos de agrupamento para examinar como a doença de Alzheimer afeta diferentemente genes e tipos de células específicos.

“Com esse projeto, pudemos usar o sequenciamento de RNA de núcleo único para realmente observar o cérebro de pacientes humanos com Alzheimer”, diz Ng. “E com a tecnologia de célula única, somos capazes de observar o tecido cerebral em uma resolução muito mais alta, permitindo-nos ver que há muita heterogeneidade dentro do cérebro.”

Depois de conduzir mais de um ano de pesquisa de Alzheimer e, em seguida, fazer um curso de fisiologia humana em seu terceiro ano, Ng decidiu adicionar uma segunda especialização em cérebro e ciências cognitivas para obter uma visão mais profunda, especificamente sobre como funciona o sistema nervoso dentro do corpo.

“Aquela aula realmente me permitiu perceber que realmente amo sistemas de órgãos e queria estudar observando mecanismos mais fisiológicos”, diz Ng. “Foi muito bom, no final da minha carreira na faculdade, mergulhar mais em um sistema muito específico.”

Medicina e sociedade

Tendo ganhado perspectiva sobre celular e microbiologia e sistemas de órgãos humanos, Ng decidiu se afastar ainda mais, estagiando no verão passado na National Foundation for the CDC. Ela encontrou a oportunidade por meio do PKG Center do MIT, inscreveu-se como um dos 60 candidatos e foi selecionada para uma equipe de quatro. Lá, como membro da Health Equity Strike Team da Fundação CDC, ela examinou como aumentar a transparência dos dados da Covid-19 disponíveis publicamente sobre disparidades na saúde e como a narrativa ligada à igualdade na saúde pode ser modificada nas mensagens de saúde pública. Isso envolveu o aproveitamento de dados sobre a demografia das pessoas mais afetadas durante a Covid-19 - incluindo como as taxas de infecção e mortalidade diferem fortemente com base em fatores sociais, incluindo condições de moradia, status socioeconômico, raça e etnia.

“Pensando em todos esses fatores, compilamos um conjunto de melhores práticas sobre como apresentar dados sobre a Covid-19, quais dados deveriam ser coletados e tentamos empurrá-los para ajudar as jurisdições como recomendações de melhores práticas”, diz Ng. “Isso realmente aumentou meu interesse na equidade na saúde e me fez perceber a importância da saúde pública também.”

Em meio à pandemia de Covid-19, Ng está passando o primeiro semestre de seu último ano em casa com sua família, na área de Los Angeles. “Sinto muita falta das pessoas e de não ser capaz de interagir não só com outros alunos e colegas, mas também com o corpo docente”, diz ela. “Eu realmente queria aproveitar o tempo com os amigos e apenas explorar mais o MIT também, o que nem sempre tive a chance de fazer nos últimos anos.”

Ainda assim, ela continua a participar da equipe de Dança Asiática do BrainTrust e do MIT, remotamente, por meio de práticas semanais no Zoom.

“Acho que a dança é um dos maiores desestressantes para mim; Eu nunca tinha feito dança antes de ir para a faculdade. Conhecer essa equipe e ingressar nessa comunidade me permitiu não apenas me conectar com minhas raízes culturais asiáticas, mas também me expor a essa nova forma de arte onde pude realmente aprender a me expressar no palco ”, diz Ng. “E isso realmente tem sido a fonte de alívio para mim, simplesmente liberar quaisquer preocupações que eu tenha, e aumentou meu senso de autoconsciência e autoconfiança.”

Munida das muitas experiências que teve no MIT, dentro e fora da sala de aula, Ng planeja continuar estudando medicina e saúde pública. Ela está animada para explorar diferentes especialidades em potencial e atualmente está mais intrigada com a cirurgia. Qualquer que seja a especialidade que ela escolher, ela está determinada a incluir a equidade em saúde e a sensibilidade cultural em sua prática.

“Vendo cirurgiões, eu pessoalmente acho que ser capaz de curar fisicamente um paciente com minhas próprias mãos, seria a sensação mais gratificante”, diz Ng. “Vou me esforçar para, como médico, usar qualquer plataforma que eu tenha para defender os pacientes e realmente conduzir os sistemas de saúde para superar as disparidades.”