Talento

Um amante da arte sonha com o espaço
Alana Sanchez sênior combina seus interesses em artes visuais e pesquisa espacial para atender a uma curiosidade infantil sobre o cosmos.
Por Hannah Meiseles - 03/02/2021


Alana Sanchez é sênior do MIT com especialização em física com foco em astronomia.
Créditos: Gretchen Ertl

Tudo começou com um filme. Supernovas encheram a tela e explodiram com cores galácticas. A voz de Neil DeGrasse Tyson narrou o início do universo. Com apenas 14 anos, Alana Sanchez foi fisgada.  

Antes do ensino médio, Sanchez se interessava principalmente por artes visuais e filmes. Ela aprendeu animação sozinha e aspirava trabalhar na área criativa. No entanto, seus sonhos se transformaram rapidamente depois de assistir ao popular documentário científico, "Cosmos: A Spacetime Odyssey". Hoje, Sanchez é um sênior do MIT com especialização em física com foco em astronomia. “Depois de assistir 'Cosmos', me apaixonei pelo espaço. Depois disso, comecei muito a gostar de STEM ”, diz Sanchez.

Seu fascínio pelo espaço aumentou quando ela começou o currículo de física avançada do colégio na Flórida. Enquanto ela ocasionalmente lutava como a única aluna e aluna negra de sua classe, Sanchez diz que sua paixão a ajudou durante o curso. “Eu não era a melhor aluna na minha aula de física, mas era a mais interessada”, diz ela.

Sanchez fez a transição para o MIT frequentando primeiro o Interphase EDGE , um programa de enriquecimento para alunos recém-admitidos. Ela credita ao programa por ajudá-la a conhecer outros alunos de grupos sub-representados, bem como seus amigos mais próximos. Sanchez também é residente do McCormick Hall , o único dormitório feminino do campus, desde seu primeiro ano. “McCormick é um importante centro para conhecer pessoas de todos os tipos e origens diferentes. O envolvimento com a comunidade tem sido um dos destaques da minha experiência no MIT ”, diz ela.

Enquanto Interphase e McCormick a ajudaram a encontrar seus primeiros amigos no MIT, Sanchez se lembra de suas primeiras aulas como sendo particularmente difíceis. Os desafios elevados das aulas de física começaram a afastá-la do assunto. Ela freqüentemente experimentava dúvidas sobre suas habilidades. Eventualmente, ela decidiu fazer 8.282 (Introdução à Astronomia) com a Professora Anna Frebel, que foi a primeira professora de Sanchez no MIT. A aula revigorou Sanchez. Frebel começou o curso apresentando fotos de si mesma ao lado de telescópios ao redor do mundo, lembrando a Sanchez o que ela também era capaz de realizar.

“No final das contas, foi minha motivação que me levou até o início, e não um talento inato”, diz Sanchez. “Eu vi o trabalho do meu professor e sabia que era isso que eu queria fazer. Eu decidi que só precisava ficar motivado e continuar. ”

Ela tem esta mensagem para outros alunos do MIT que podem estar enfrentando momentos semelhantes de síndrome do impostor: “Você está lutando contra as crianças mais inteligentes que você já conheceu. Você não está sozinho, e uma nota não é um reflexo de quem você é ou de suas habilidades. ”

Sanchez também dá crédito às pesquisas por dar a ela mais confiança como estudante. Seu primeiro projeto foi com o Instituto MIT Kavli de Astrofísica e Pesquisa Espacial, e se concentrou na identificação de exoplanetas - planetas fora de nosso sistema solar. “Os exoplanetas podem ser identificados quando se movem na frente de uma anã vermelha, pois há uma mudança na produção de luz”, explica Sanchez. “Os dados podem então ser usados ​​para ajudar os pesquisadores a catalogar características sobre exoplanetas, alguns dos quais podem ser habitáveis.”

Embora Sanchez achasse a pesquisa interessante, ela sabia que qualquer exoplaneta que descobrisse seria inacessível em vida humana. Ela decidiu que queria trabalhar em pesquisas com um impacto mais imediato.

Seu desejo foi realizado com outro projeto que ela perseguiu no verão antes de seu primeiro ano. Baseando-se em seus primeiros interesses em artes visuais e espaço, Sanchez finalmente encontrou um assunto para unir seus dois mundos. O projeto, liderado pelo professor Michael Person, chefe do MIT Wallace Astrophysical Observatory, se concentrou fortemente no trabalho de campo. Sanchez e o grupo costumavam viajar juntos para Waltham, Massachusetts, para usar o telescópio local e tirar fotos do céu noturno. “Muito do que sabemos sobre estrelas vem de gravações de luz e imagens”, acrescenta ela.

Para um evento notável, a equipe de Sanchez colaborou com 10 outros observatórios para rastrear o trânsito de Titã, uma das luas de Saturno, enquanto se movia na frente de uma estrela local. Com essas imagens, a equipe previu quando e onde esse trânsito seria testemunhado novamente. A NASA então usou as coordenadas projetadas da equipe para voar com seu telescópio para o próximo local de observação. “Foi incrível ver o efeito tangível que nossos dados podem ter. Era mais nas linhas de pesquisa que eu poderia me ver fazendo no futuro ”, diz ela.

Hoje, Sanchez trabalha com o grupo de pesquisa Space Enabled no MIT Media Lab. O grupo se concentra em projetar sistemas espaciais acessíveis que promovam os Objetivos de Desenvolvimento Sustentável das Nações Unidas. O próprio trabalho de Sanchez combina sua experiência técnica e de visualização para criar uma fonte de combustível de foguete sustentável a partir da cera de abelha. A missão é incentivar a desorbitação de satélites aposentados, já que muitos são deixados como resíduos perigosos em nossa atmosfera. O combustível de seu laboratório será testado no próximo vôo da Blue Origin e na Estação Espacial Internacional este ano.

“Nosso grupo estava teorizando como usar materiais que já podem estar presentes nos satélites para ajudá-los a desorbitar, como a cera no isolamento da unidade”, explica Sanchez. “Ao transformar a cera restante em uma fonte de combustível, isso poderia reduzir os custos e tornar a desorbitação mais eficiente.”

Sanchez também continua a incorporar imagens em suas pesquisas. “Para transformar a cera em uma fonte de combustível, nós a aquecemos e giramos até que lentamente se solidifique e forme um grão combustível. Podemos acompanhar o processo de solidificação com base em vídeos que faço com uma câmera GoPro ”, diz ela, com entusiasmo.

Quando não está fazendo pesquisa, Sanchez busca seu interesse pela arte como assistente de programação pública no Programa de Arte, Cultura e Tecnologia do MIT . Sua ajuda nos bastidores, do site ao gerenciamento da instalação, permite que os artistas visuais compartilhem seu trabalho com a comunidade do MIT. A melhor parte do trabalho, ela acrescenta, é testemunhar essas apresentações, que incluem uma variedade de exibições de filmes, arte performática e exibições visuais.

Sanchez está atualmente se candidatando a programas de doutorado em engenharia aeroespacial. A sustentabilidade no espaço continua a ser seu foco principal, inspirada por seu trabalho com o Espaço Enabled. Enquanto a maioria de seus programas escolhidos são focados em aplicações do mundo real para viagens espaciais, Sanchez ainda admite ser alimentada por sua curiosidade de infância no que está além de nossa atmosfera.

“Acho que a maior coisa que me atraiu para a pesquisa espacial é tentar entender o universo. Por que este planeta pode sustentar a vida, enquanto outros são terrenos baldios? ” ela pondera. “Embora possamos apreciar a Terra, a maioria de nós nunca será capaz de experimentar o espaço em nossa vida.”

"Então, o que está aí?"

 

.
.

Leia mais a seguir