Talento

A professora e cientista de dados Xia Yang encontra padrões que podem melhorar nossa saúde
A pesquisa de Yang levou a uma melhor compreensão de como os genes no cérebro podem ser danificados - e como evitá-los.
Por Stuart Wolpert - 27/03/2021


Xia Yang
Todd Cheney / ASUCLA Photography

a Yang, professor de biologia integrativa e fisiologia da UCLA, conduz pesquisas que fornecem informações importantes sobre questões de saúde em todo o mundo e nos ajuda a compreender os complexos mecanismos moleculares subjacentes a distúrbios metabólicos comuns, incluindo doença arterial coronariana, diabetes e obesidade.

Seu laboratório também estuda os mecanismos moleculares que conectam distúrbios metabólicos com a função cerebral e distúrbios neurológicos. A pesquisa de Yang está revelando como fatores de risco genéticos e ambientais perturbam redes de genes específicos e como redes de genes que dão errado estão ligadas a muitas doenças.

A pesquisa de Yang levou a uma melhor compreensão de como os genes no cérebro podem ser danificados - e como evitá-los. Em 2016, ela foi a autora sênior de um estudo que descobriu que genes podem ser danificados pela frutose , um açúcar comum na dieta ocidental, de uma forma que pode levar a uma série de doenças, de diabetes a doenças cardiovasculares e do Alzheimer doença para transtorno de déficit de atenção e hiperatividade.

Ela e sua equipe de pesquisa também descobriram uma boa notícia: um ácido graxo ômega-3 conhecido como ácido docosahexaenóico, ou DHA, parece reverter as alterações prejudiciais produzidas pela frutose.

A equipe de pesquisa sequenciou mais de 20.000 genes no cérebro de ratos e identificou mais de 700 genes no hipotálamo (o principal centro de controle metabólico do cérebro) e mais de 200 genes no hipocampo (que ajuda a regular o aprendizado e a memória) que foram alterados por frutose. Os genes alterados que eles identificaram, a grande maioria dos quais comparáveis ​​aos genes em humanos, estão entre aqueles que interagem para regular o metabolismo, a comunicação celular e a inflamação.

Por esta pesquisa, Yang e o coautor sênior Fernando Gomez-Pinilla, professor de neurocirurgia e biologia integrativa e fisiologia da UCLA, foram homenageados com o Breakthrough Awards 2016 da Popular Mechanics .

Em 2017, Yang e Gomez-Pinilla relataram que ferimentos na cabeça podem prejudicar centenas de genes no cérebro de uma forma que aumenta o risco de uma ampla gama de distúrbios neurológicos e psiquiátricos.

Os pesquisadores identificaram pela primeira vez genes mestres que acreditam controlar centenas de outros genes que estão ligados à doença de Alzheimer, doença de Parkinson, transtorno de estresse pós-traumático, derrame, transtorno de déficit de atenção e hiperatividade, autismo, depressão, esquizofrenia e outros transtornos. Saber quais são os genes principais pode dar aos cientistas alvos para novos fármacos para o tratamento de doenças cerebrais.

Yang e Gomez-Pinilla também descobriram como os ferimentos na cabeça afetam negativamente células e genes individuais que podem levar a distúrbios cerebrais graves. Os cientistas da vida forneceram o primeiro “atlas” de células do hipocampo quando ele é afetado por lesão cerebral traumática. A equipe propôs candidatos a genes para o tratamento de doenças cerebrais associadas a lesões cerebrais traumáticas, como a doença de Alzheimer e o transtorno de estresse pós-traumático.

Além disso, Yang foi coautor de um estudo UCLA 2020 , liderado por Stephanie Correa , que sugere que as mulheres na menopausa podem obter os benefícios da terapia de reposição hormonal sem os riscos associados.

Quando questionada sobre os desafios de ser uma cientista mulher, Yang disse: “Acho um desafio ter outras pessoas ouvindo seriamente minhas perspectivas e opiniões às vezes, e é mais difícil ter um trabalho financiado, publicado e respeitado quando sou a única diretora sênior investigador. Podem ser apenas minhas percepções, mas, como cientista de dados, procuro padrões e esse é o padrão que ficou claro para mim ao longo dos anos. Certamente, desejo que fatores não científicos, como gênero, etnia e idade, não desempenhem um papel na pesquisa e na academia. ”

Apesar desses desafios, Yang teve o apoio de muitas colegas mulheres na UCLA, incluindo Tracy Johnson, reitora da divisão de ciências da vida no UCLA College; Victoria Sork, ex-reitora de ciências da vida; Rachelle Crosbie-Watson, chefe do departamento de biologia integrativa e fisiologia; e Amy Rowat, Elaine Hsiao e Patty Phelps, vice-presidentes do departamento.

“Eles não apenas tiveram um impacto positivo sobre mim, mas também remodelaram o panorama da igualdade e da diversidade nas ciências da vida”, disse Yang. “Tive a sorte de ter mulheres tão brilhantes na UCLA e além, cujo apoio inabalável impulsionou o crescimento da minha carreira. Tem sido particularmente gratificante testemunhar tantas mulheres cientistas de destaque assumindo funções de liderança ”.

Ela acrescenta: “Claro, também agradeço o apoio generoso de muitos dos meus maravilhosos colegas homens. São todos eles que elevam minha carreira e meu programa de pesquisa. ”

Ao longo da carreira de Yang, muitos forneceram orientação e orientação. Mas Pek Lum, que foi seu supervisor direto quando Yang era um cientista pesquisador na Rosetta Inpharmatics, foi especialmente influente.

“Ela me mostrou o que é resiliência e como uma visão forte - juntamente com persistência, atitude positiva, mentalidade flexível, espírito de equipe e cuidado genuíno para com as pessoas ao seu redor - pode ajudá-lo a superar os muitos desafios na vida e no trabalho”, Yang disse. “Sempre penso nela quando encontro desafios e pontos de decisão difíceis e me pergunto o que ela faria se estivesse na minha situação. Isso me ajudou em muitas ocasiões importantes a me manter firme quando acredito fortemente em algo, mas sei quando transigir e ser flexível ”.

Enquanto reflete sobre as mulheres fortes e bem-sucedidas que “inspiraram, encorajaram e elevaram” sua carreira, Yang também se esforça para fazer o mesmo por outras no campo da ciência. “Espero contribuir para um ambiente mais positivo e igualitário para todos”, disse ela.

 

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