Talento

Unindo os mundos da pesquisa e da indústria
A estudante de doutorado Nidhi Juthani construiu uma base profunda na ciência para informar uma carreira no setor privado.
Por Olivia Young - 02/03/2022


Estudante de pós-graduação Nidhi Juthani - Imagem: Gretchen Ertl

A estudante de pós-graduação Nidhi Juthani não se contentou com apenas uma pós-graduação. Em vez disso, ela decidiu ganhar dois de uma só vez, através do programa de PhD em Prática de Engenharia Química (PhDCEP) do MIT, que lhe permite obter um doutorado e um MBA simultaneamente. A combinação é perfeita para Juthani, que quer seguir uma carreira unindo pesquisa científica e indústria.

Um estágio de graduação ajudou a despertar seu interesse em combinar as duas áreas. Como estagiária de processos de fabricação de engenharia química na Procter and Gamble, ela trabalhou na unidade de negócios que produzia produtos para cuidados femininos, começando seus dias na fábrica às 6h30. necessários para fabricar um produto. “Também pude ver como um material [o núcleo absorvente das almofadas] que era concebível uma vez que um projeto de laboratório talvez 10 anos atrás teve que ser ampliado para ser produzido em massa”, diz ela.

Agora em seu quinto ano no MIT, Juthani já completou seu doutorado, trabalhando no laboratório do professor de engenharia química Patrick Doyle. Sua pesquisa envolveu a criação de um diagnóstico baseado em microRNA que poderia ajudar na detecção precoce de certos tipos de câncer.  

Juthani começou a parte do MBA do programa na Sloan School of Management no outono passado. Ela sente falta da liberdade que teve como estudante de doutorado para trabalhar em sua própria agenda. Mas a experiência valeu a pena. “Minha visão de mundo definitivamente foi expandida”, diz ela. “Aprendi sobre diferentes indústrias e áreas que não sabia que existiam, aprendi sobre diferentes culturas e países, desde as tradições do Ano Novo brasileiro até como funciona a hierarquia a bordo de um navio da Marinha, e desenvolvi uma grande rede de apoio.”

Encontrar um programa de pós-graduação “perfeito”

Natural de Waterloo, Ontário, Juthani sabia desde cedo que queria fazer doutorado. Quando ela tinha 16 anos, sua família participou de uma casa aberta no novo Instituto de Computação Quântica da Universidade de Waterloo. As conexões que ela fez lá levaram à oportunidade de trabalhar no laboratório do professor David Cory como estudante do ensino médio. Ela credita Cory, um químico físico, por “abrir todo esse mundo acadêmico para mim, [um mundo] que eu literalmente não sabia que existia antes disso”. Além disso, ele plantou a semente em sua mente de que ela deveria cursar engenharia e talvez um doutorado. Ele até sugeriu que ela considerasse o MIT – uma escola que parecia fora de alcance para ela na época.

Juthani passou a estudar engenharia química na Universidade de Waterloo. Ela ficou particularmente encantada com o programa cooperativo da escola, que lhe permitiu experimentar uma gama diversificada de carreiras. “Você sabe do que gosta, mas, mais importante, sabe do que não gosta”, lembra ela.

Seu primeiro estágio a levou para Cambridge, Massachusetts, onde ela fez pesquisas no Laboratório Aizenberg no Instituto Wyss de Engenharia de Inspiração Biológica de Harvard. “Tive uma liberdade imensa para estruturar todo o meu projeto”, lembra Juthani. Ela mergulhou em seu trabalho, o que acabou levando à publicação de dois artigos.

Empregando um conjunto diferente de habilidades, Juthani trabalhou em uma startup de análise de dados e ciência de materiais focada no setor de energia que havia saído do Aizenberg Lab. Como funcionária número cinco, ela aprendeu a ser uma faz-tudo fazendo tudo e qualquer coisa, incluindo receber ligações às 6 da manhã de funcionários da alfândega para garantir que os pedidos chegassem a tempo. (Felizmente, ela também conheceu seu agora marido naquele verão, em outra startup no mesmo prédio.)

Ao todo, Juthani abordou cinco estágios distintos durante sua carreira de graduação. Embora cada um a ajudasse a pensar sobre sua trajetória profissional, não havia dúvida em sua mente de que ela ainda queria fazer um doutorado após a formatura. No entanto, ela também reconheceu que uma carreira de pesquisa ao longo da vida não a satisfaria. Ela queria desesperadamente a base científica que só pode ser fornecida por um doutorado, mas, em última análise, esperava se concentrar na gestão empresarial da ciência. Para ter sucesso nesse tipo de carreira, Juthani queria aprender a ser “bilíngue” tanto na linguagem da ciência quanto na linguagem dos negócios, para que pudesse servir de ponte entre as equipes técnicas e de negócios em um projeto. 

Um amigo sugeriu que o programa exclusivo de PhD em Prática de Engenharia Química no MIT seria um ajuste perfeito. O programa é muito pequeno, com apenas dois a quatro alunos por ano. “É tão especificamente voltado para pessoas que querem entrar nos negócios depois de um doutorado que fez sentido para mim”, diz Juthani.

Fazendo valer cada minuto

Solicitada a descrever sua pesquisa, Juthani inicia animadamente uma discussão técnica detalhada, observando que ela não conseguiu explicar seu trabalho com tanta profundidade para seus colegas de MBA. Seu doutorado se concentrou no desenvolvimento de micropartículas de hidrogel para microRNA e detecção de vesículas extracelulares (EVs), que servem como biomarcadores para uma variedade de doenças, incluindo câncer, e podem possibilitar a detecção do câncer antes que ele se manifeste em um tumor. “Há necessidade de melhores ferramentas para viabilizar pesquisas e diagnósticos com VEs, já que é um campo tão incipiente e há muito o que aprender”, diz ela.

Juthani desenvolveu um ensaio colorimétrico utilizando as micropartículas, cujas diferentes formas permitem a detecção de múltiplos alvos simultaneamente. As partículas redondas podem ser usadas para um microRNA específico e as partículas cuboides podem ser usadas para identificar um microRNA diferente. Além disso, o processo não requer equipamentos especializados; as partículas podem ser fotografadas com apenas uma câmera de telefone. Sua descrição animada da teoria da cor envolvida na criação de “imagens perfeitas” das micropartículas para sua tese é apenas mais uma manifestação de suas diversas paixões.

Desde que chegou ao MIT, Juthani teve que lidar com o prazo agressivo do programa PhDCEP, que normalmente exige a conclusão do doutorado em três anos. Apesar de um ano de revés devido à pandemia, ela defendeu em agosto passado e iniciou o MBA em setembro.

A mudança de marchas foi reveladora. “A experiência do MBA tem sido completamente diferente de tudo que já experimentei em engenharia – graduação ou graduação – e em pesquisa”, diz ela. “Há uma ênfase significativa no trabalho em grupo, no aprendizado orientado para a discussão e no aprendizado com as experiências uns dos outros… e também aprendi a pensar de uma maneira mais sistemática e orientada por estruturas.” Depois de se formar, Juthani está considerando consultoria em ciências da vida ou capital de risco, para que possa usar sua experiência em negócios, satisfazer seu lado científico e ser exposta a uma ampla variedade de empresas e projetos.

Fora do laboratório e da sala de aula, Juthani parece aproveitar ao máximo cada minuto. Ela participou de inúmeros seminários, teve aulas de cerâmica, participou de patinação artística no MIT, se juntou a um grupo de dança de Bollywood e tem tempo para encontros com amigos. E, no entanto, seu conselho para outros alunos é “reserve um tempo para olhar para trás e ver até onde você chegou”. É uma prática que tem servido bem a ela. Durante algumas semanas difíceis de sua experiência de doutorado, quando ela estava sobrecarregada por conjuntos de problemas aparentemente impossíveis, ela dava um passeio lento pelo Corredor Infinito. Ela diz que ver o fluxo de panfletos que revestem as paredes a levou a saborear todas as possibilidades que o MIT oferece – e a se lembrar de como ela é sortuda.

“Tenho esta grande oportunidade de estar aqui no MIT e quero tentar fazer o máximo possível”, diz ela. “Quero sair do MIT satisfeito por ter aprendido e experimentado coisas novas.” Fiel à forma, Juthani educadamente se despede e corre para sua aula de sopro de vidro, uma das experiências mais icônicas do MIT.

 

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