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Touch-and-go: espaçonave dos EUA amostrando asteróide para retorno
O drama se desenrola na terça-feira quando os Estados Unidos fazem sua primeira tentativa de coletar amostras de asteróides para retornar à Terra, um feito realizado até agora apenas pelo Japão.
Por Marcia Dunn - 18/10/2020


Esta imagem sem data disponibilizada pela NASA mostra o asteróide Bennu da nave OSIRIS-REx. Depois de quase dois anos circulando o antigo asteróide, o OSIRIS-REx tentará descer à superfície traiçoeira e cheia de pedras e arrebatar um punhado de entulho na terça-feira, 20 de outubro de 2020. (NASA / Goddard / University of Arizona / CSA / York / MDA via AP)

Depois de quase dois anos circulando um antigo asteróide a centenas de milhões de quilômetros de distância, uma espaçonave da NASA tentará nesta semana descer à superfície traiçoeira e cheia de pedras e arrebatar um punhado de entulho.

O drama se desenrola na terça-feira quando os Estados Unidos fazem sua primeira tentativa de coletar amostras de asteróides para retornar à Terra, um feito realizado até agora apenas pelo Japão.

Repleta de nomes inspirados na mitologia egípcia, a missão Osiris-Rex pretende trazer de volta pelo menos 2 onças (60 gramas) do asteróide Bennu, a maior carga sobrenatural além da lua.

A espaçonave do tamanho de uma van está apontando para o meio relativamente plano de uma cratera do tamanho de uma quadra de tênis chamada Nightingale - um local comparável a alguns lugares de estacionamento aqui na Terra. Pedregulhos do tamanho de edifícios assomam sobre a zona de aterrissagem visada.

"Então, para ter alguma perspectiva, da próxima vez que você estacionar seu carro na frente de sua casa ou em frente a uma cafeteria e entrar, pense no desafio de navegar Osiris-Rex em um desses pontos a 200 milhões de quilômetros de distância", disse o vice-gerente de projetos da NASA, Mike Moreau.

Assim que sair de sua órbita de meia milha (0,75 quilômetro de altura) em torno de Bennu, a espaçonave levará deliberadamente quatro horas para percorrer todo o caminho até um pouco acima da superfície.

Em seguida, a ação começa quando o braço de Osiris-Rex de 3,4 metros se estica e toca Bennu. O contato deve durar de cinco a 10 segundos, apenas o tempo suficiente para disparar o gás nitrogênio pressurizado e sugar a sujeira e o cascalho agitados. Programada com antecedência, a espaçonave operará de forma autônoma durante a manobra touch-and-go sem precedentes. Com um atraso de 18 minutos na comunicação de rádio em cada sentido, os controladores de solo da construtora de espaçonaves Lockheed Martin, perto de Denver, não podem intervir.

Se a primeira tentativa não funcionar, Osiris-Rex pode tentar novamente. Todas as amostras coletadas não chegarão à Terra até 2023.

Embora a NASA tenha trazido de volta a poeira do cometa e as partículas do vento solar, ela nunca tentou amostrar um dos quase 1 milhão de asteróides conhecidos à espreita em nosso sistema solar até agora. Enquanto isso, o Japão espera obter amostras do asteroide Ryugu em dezembro - em miligramas, no máximo - 10 anos após trazer de volta partículas do asteroide Itokawa.

Esta imagem sem data disponibilizada pela NASA mostra o principal local de coleta de
amostras da espaçonave OSIRIS-REx, chamado "Nightingale", no asteroide Bennu. Um
esboço da nave OSIRIS-REx é colocado no centro para ilustrar a escala do local. Depois
de quase dois anos circulando o antigo asteróide, o OSIRIS-REx tentará descer à superfície
traiçoeira e cheia de pedras e arrebatar um punhado de entulho na terça-feira, 20 de
 outubro de 2020. (NASA / Goddard / Universidade do Arizona via AP)

Bennu é um paraíso para os catadores de asteróides.

A rocha espacial grande, negra, arredondada e rica em carbono - mais alta que o Empire State Building de Nova York - existia quando nosso sistema solar estava se formando, há 4,5 bilhões de anos. Os cientistas consideram uma cápsula do tempo cheia de blocos de construção primitivos que podem ajudar a explicar como a vida se formou na Terra e possivelmente em outros lugares.
 
"Tudo isso envolve a compreensão de nossas origens", disse o principal cientista da missão, Dante Lauretta, da Universidade do Arizona.

Também existem razões egoístas para conhecer melhor Bennu.

O asteróide em órbita solar, que oscila pela Terra a cada seis anos, pode mirar em nós no final do próximo século. A NASA estima a probabilidade de um impacto de 1 em 2.700. Quanto mais os cientistas souberem sobre asteróides potencialmente ameaçadores como o Bennu, mais segura a Terra será.

Quando Osiris-Rex decolou em 2016 na missão de mais de US $ 800 milhões, os cientistas imaginaram trechos de areia em Bennu. Portanto, a espaçonave foi projetada para ingerir pequenas pedras com menos de 2 centímetros de diâmetro.

Os cientistas ficaram surpresos ao encontrar rochas maciças e cascalho em todo o lugar quando a espaçonave chegou em 2018. E seixos foram vistos ocasionalmente disparando do asteróide, caindo para trás e às vezes ricocheteando novamente em um jogo cósmico de pingue-pongue.

Com tantos terrenos acidentados, os engenheiros se esforçaram para buscar um local mais estreito do que o previsto originalmente. A cratera Nightingale, o alvo principal, parece ter a maior abundância de grãos finos, mas pedregulhos ainda abundam, incluindo um apelidado de Mount Doom.

Então COVID-19 atacou.

Esta foto de 11 de agosto de 2020 mostra o braço de amostragem da espaçonave
OSIRIS-REx durante um ensaio para uma abordagem do local de amostragem "Nightingale"
na superfície do asteróide Bennu. Depois de quase dois anos circulando o antigo asteróide,
o OSIRIS-REx tentará descer à superfície traiçoeira e cheia de pedras e arrebatar um punhado
de entulho na terça-feira, 20 de outubro de 2020. (NASA / Goddard /
Universidade do Arizona via AP)

A equipe ficou para trás e deu um salto no segundo e último ensaio geral para a nave espacial em agosto. Isso empurrou a coleta de amostras para outubro.

"Devolver uma amostra é difícil", disse o chefe da missão científica da NASA, Thomas Zurbuchen. "O COVID tornou tudo ainda mais difícil."

Osiris-Rex tem três garrafas de gás nitrogênio, o que significa que pode pousar três vezes - não mais.

A espaçonave recuará automaticamente se encontrar perigos inesperados, como grandes pedras, que podem fazer com que ela tombe. E há uma chance de pousar com segurança, mas não conseguir coletar entulho suficiente.

Em ambos os casos, a espaçonave retornaria à órbita ao redor de Bennu e tentaria novamente em janeiro em outro local.

Com a primeira tentativa finalmente aqui, Lauretta está preocupada, nervosa, animada "e confiante de que fizemos todo o possível para garantir uma amostra segura."

 

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