Tecnologia Científica

Análise da NASA: a Terra está protegida do asteroide Apophis por mais de 100 anos
Os resultados de uma nova campanha de observação de radar combinada com uma análise precisa da órbita ajudaram os astrônomos a concluir que não há risco de o Apophis impactar nosso planeta por pelo menos um século.
Por Jet Propulsion Laboratory - 26/03/2021


Essas imagens do asteroide Apophis foram gravadas por antenas de rádio no complexo Goldstone da Deep Space Network na Califórnia e no Green Bank Telescope na Virgínia Ocidental. O asteroide estava a 10,6 milhões de milhas (17 milhões de quilômetros) de distância e cada pixel tem uma resolução de 127 pés (38,75 metros). Crédito: NASA / JPL-Caltech e NSF / AUI / GBO

O objeto próximo à Terra foi pensado para representar um pequeno risco de impactar a Terra em 2068, mas agora as observações de radar descartaram isso.

Após sua descoberta em 2004, o asteroide 99942 Apophis foi identificado como um dos asteroides mais perigosos que poderiam impactar a Terra. Mas essa avaliação de impacto mudou conforme os astrônomos rastreavam o Apophis e sua órbita se tornava mais bem determinada.

Agora, os resultados de uma nova campanha de observação de radar combinada com uma análise precisa da órbita ajudaram os astrônomos a concluir que não há risco de o Apophis impactar nosso planeta por pelo menos um século.

Estimado em cerca de 1.100 pés (340 metros) de diâmetro, o Apophis rapidamente ganhou notoriedade como um asteroide que poderia representar uma séria ameaça para a Terra quando os astrônomos previram que chegaria desconfortavelmente perto em 2029. Graças a observações adicionais do objeto próximo à Terra ( NEO), o risco de um impacto em 2029 foi posteriormente descartado, assim como o risco de impacto potencial representado por outra abordagem fechada em 2036. Até este mês, no entanto, uma pequena chance de impacto em 2068 ainda permanecia.

Quando o Apophis fez um voo distante da Terra por volta de 5 de março, os astrônomos aproveitaram a oportunidade para usar observações de radar poderosas para refinar a estimativa de sua órbita ao redor do Sol com extrema precisão, permitindo-lhes excluir com segurança qualquer risco de impacto em 2068 e muito depois.

"Um impacto de 2068 não está mais no reino da possibilidade, e nossos cálculos não mostram nenhum risco de impacto por pelo menos os próximos 100 anos", disse Davide Farnocchia, do Centro de Estudos de Objetos da Terra Próximo da NASA (CNEOS), gerenciado pelo Laboratório de Propulsão a Jato da NASA no sul da Califórnia. "Com o apoio de observações ópticas recentes e observações adicionais de radar, a incerteza na órbita de Apophis caiu de centenas de quilômetros para apenas um punhado de quilômetros quando projetada para 2029. Este conhecimento muito aprimorado de sua posição em 2029 fornece mais certeza de movimento futuro, então agora podemos remover Apophis da lista de risco. "

Farnocchia estava se referindo à Tabela de Risco de Impacto da Sentinela. Mantido pelo CNEOS, a tabela mantém o controle sobre os poucos asteroides cujas órbitas os levam tão perto da Terra que um impacto não pode ser descartado. Com as descobertas recentes, a Tabela de Risco não inclui mais o Apophis.
 
Contando com telescópios ópticos e radares baseados em terra para ajudar a caracterizar a órbita de cada objeto próximo à Terra conhecido para melhorar as avaliações de risco de longo prazo, o CNEOS calcula órbitas de alta precisão em apoio ao Escritório de Coordenação de Defesa Planetária da NASA.

Oportunidade de Ciência

Para chegar aos cálculos mais recentes do Apophis, os astrônomos se voltaram para a antena de rádio de 70 metros (230 pés) no Complexo de Comunicações do Espaço Profundo Goldstone da Deep Space Network perto de Barstow, Califórnia, para rastrear com precisão o movimento de Apophis. "Embora Apophis tenha feito uma aproximação recente com a Terra, ela ainda estava a cerca de 10,6 milhões de milhas [17 milhões de quilômetros] de distância. Mesmo assim, fomos capazes de adquirir informações incrivelmente precisas sobre sua distância com uma precisão de cerca de 150 metros [490 pés] ", disse a cientista do JPL Marina Brozovic, que liderou a campanha de radar. "Esta campanha não apenas nos ajudou a descartar qualquer risco de impacto, mas também nos preparou para uma maravilhosa oportunidade científica."

Goldstone também trabalhou em colaboração com o Telescópio Green Bank de 100 metros (330 pés) na Virgínia Ocidental para permitir imagens do Apophis; Goldstone estava transmitindo enquanto Green Bank estava recebendo - um experimento "bistático" que dobrou a força do sinal recebido.

Embora as imagens de radar do Apophis pareçam pixeladas, as imagens têm uma resolução de 38,75 metros (127 pés) por pixel ", o que é uma resolução notável, considerando que o asteróide estava a 17 milhões de quilômetros de distância, ou cerca de 44 vezes a distância Terra-Lua, "acrescentou Brozovic. "Se tivéssemos binóculos tão potentes quanto este radar, poderíamos sentar em Los Angeles e ler o menu de um jantar em um restaurante em Nova York."

À medida que a equipe do radar analisa ainda mais seus dados, eles também esperam aprender mais sobre a forma do asteroide. Observações de radar anteriores sugeriram que o Apophis tem uma aparência "bilobada" ou semelhante a um amendoim. Esta é uma forma relativamente comum entre os asteroides próximos à Terra maiores que 660 pés (200 metros) de diâmetro; pelo menos um em cada seis tem dois lóbulos.

Os astrônomos também estão trabalhando para desenvolver uma melhor compreensão da taxa de rotação do asteroide e do eixo em que gira (conhecido como estado de rotação). Esse conhecimento permitirá que eles determinem a orientação que o asteróide terá com a Terra ao encontrar o campo gravitacional de nosso planeta em 2029, o que poderia mudar o estado de rotação e até mesmo causar "terremotos de asteroides".

Em 13 de abril de 2029, o asteroide Apophis passará a menos de 20.000 milhas (32.000 quilômetros) da superfície do nosso planeta - mais perto do que a distância dos satélites geossíncronos. Durante a aproximação de 2029, o Apophis ficará visível para os observadores no hemisfério oriental sem o auxílio de um telescópio ou binóculo. É também uma oportunidade sem precedentes para os astrônomos obterem uma visão de perto de uma relíquia do sistema solar que agora é apenas uma curiosidade científica e não um perigo imediato para o nosso planeta.

"Quando comecei a trabalhar com asteroides após a faculdade, Apophis era o garoto-propaganda dos asteroides perigosos ", disse Farnocchia. "Há uma certa satisfação em vê-lo removido da lista de riscos e estamos ansiosos para a ciência que poderemos descobrir durante sua aproximação em 2029."

 

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