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Radar planetário observa 1.000 asteroide próximo à Terra desde 1968
Desde a primeira observação de radar do asteroide 1566 Icarus em 1968, esta poderosa técnica tem sido usada para observar a passagem de NEAs e cometas (conhecidos coletivamente como objetos próximos à Terra, ou NEOs).
Por Jet Propulsion Laboratory - 04/09/2021


Esta série de imagens capturadas em 22 de agosto de 2021 mostra o asteroide 2016 AJ193 girando conforme foi observado pela antena de 70 metros de Goldstone. O objeto de 1,3 quilômetros de largura foi o 1.001º asteroide próximo à Terra a ser medido por radar planetário desde 1968. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Em 14 de agosto de 2021, um pequeno asteroide próximo à Terra (NEA) designado 2021 PJ1 passou pelo nosso planeta a uma distância de mais de 1 milhão de milhas (cerca de 1,7 milhão de quilômetros). Entre 20 e 30 metros de largura, o asteroide recém-descoberto não era uma ameaça para a Terra. Mas a abordagem deste asteroide foi histórica, marcando o milésimo NEA a ser observado por radar planetário em pouco mais de 50 anos.

E apenas sete dias depois, o radar planetário observou o 1.001 tal objeto, mas este era muito maior.

Desde a primeira observação de radar do asteroide 1566 Icarus em 1968, esta poderosa técnica tem sido usada para observar a passagem de NEAs e cometas (conhecidos coletivamente como objetos próximos à Terra, ou NEOs). Essas detecções de radar melhoram nosso conhecimento das órbitas NEO, fornecendo os dados que podem estender os cálculos do movimento futuro por décadas a séculos e ajudar a prever definitivamente se um asteroide vai atingir a Terra ou se apenas vai passar por perto. Por exemplo, medições recentes de radar do asteroide potencialmente perigoso Apophis ajudaram a eliminar qualquer possibilidade de impactar a Terra pelos próximos 100 anos.

Além disso, eles podem fornecer aos cientistas informações detalhadas sobre propriedades físicas que poderiam ser comparadas apenas com o envio de uma espaçonave e a observação desses objetos de perto. Dependendo do tamanho e da distância de um asteroide, o radar pode ser usado para obter imagens de sua superfície em detalhes intrincados enquanto também determina seu tamanho, forma, taxa de rotação e se é ou não acompanhado por uma ou mais pequenas luas.

No caso de 2021 PJ1, o asteroide era muito pequeno e o tempo de observação muito curto para adquirir imagens. Mas como o milésimo NEA detectado por radar planetário, o marco destaca os esforços para estudar os NEAs que passaram perto da Terra.

"2021 PJ1 é um pequeno asteroide, então quando ele passou por nós a uma distância de mais de um milhão de milhas, não pudemos obter imagens de radar detalhadas", disse Lance Benner, que lidera o programa de pesquisa de radar de asteroide da NASA no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA no sul Califórnia. "No entanto, mesmo a essa distância, o radar planetário é poderoso o suficiente para detectá-lo e medir sua velocidade com uma precisão muito alta, o que melhorou substancialmente nosso conhecimento de seu movimento futuro."

Benner e sua equipe lideraram esse esforço usando a antena da Estação Espacial Profunda 14 (DSS-14) de 70 metros (230 pés) no Complexo do Espaço Profundo Goldstone da Deep Space Network perto de Barstow, Califórnia, para transmitir ondas de rádio ao asteroide e receber os reflexos de radar, ou "ecos".

Explore a enorme antena DSS-14 de 70 metros (230 pés) da NASA no Goldstone Deep Space Communications Complex em Barstow, Califórnia, neste vídeo de 360 ​​graus. Junto com a comunicação com a espaçonave em todo o sistema solar, DSS-14 e outras antenas DSN também podem ser usadas para conduzir ciência de rádio. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Pegando ondas (de rádio)
 
De todos os asteroides observados por radar planetário, bem mais da metade foram observados pelo grande telescópio de 305 metros (1.000 pés) no Observatório de Arecibo em Porto Rico antes de ser danificado e desativado em 2020. A antena caiu logo depois. As antenas DSS-14 e DSS-13 de 34 metros (112 pés) de Goldstone observaram 374 asteroides próximos à Terra até o momento. Quatorze NEAs também foram observados na Austrália usando antenas no Complexo de Comunicação de Espaço Profundo de Canberra da Deep Space Network para transmitir ondas de rádio aos asteroides e no Australian Telescope Compact Array e Parkes Observatory em New South Wales para receber os reflexos do radar.

Quase três quartos de todas as observações de radar da NEA foram feitas desde que o Programa de Observações NEO da NASA, agora parte de seu Programa de Defesa Planetária, aumentou o financiamento para este trabalho há 10 anos.

O asteroide mais recente a ser observado por radar fez sua aproximação pela Terra apenas uma semana após 2021 PJ1. Entre 20 e 24 de agosto, Goldstone fotografou o AJ193 2016 enquanto ele passava pelo nosso planeta a uma distância de 2,1 milhões de milhas (cerca de 3,4 milhões de quilômetros). Embora este asteroide estivesse mais longe do que 2021 PJ1, seus ecos de radar eram mais fortes porque 2016 AJ193 é cerca de 40 vezes maior, com um diâmetro de cerca de três quartos de milha (1,3 quilômetros). As imagens de radar revelaram detalhes consideráveis ​​na superfície do objeto, incluindo cristas, pequenas colinas, áreas planas, concavidades e possíveis pedregulhos.

"A abordagem AJ193 2016 forneceu uma oportunidade importante para estudar as propriedades do objeto e melhorar nossa compreensão de seu movimento futuro ao redor do Sol", disse Shantanu Naidu, cientista do JPL que liderou as observações de 22 de agosto do AJ193 2016. "Ele tem uma órbita cometária, o que sugere que pode ser um cometa inativo. Mas nós sabíamos pouco sobre ele antes desta passagem, além de seu tamanho e quanta luz solar sua superfície reflete, então planejamos esta campanha de observação anos atrás."

A missão NEOWISE da NASA já havia medido o tamanho do AJ193 de 2016, mas as observações de Goldstone revelaram mais detalhes: trata-se de um objeto altamente complexo e interessante que gira com um período de 3,5 horas.

Os cientistas usarão essas novas observações do AJ193 2016 - o 1.001º NEA observado por radar planetário - para entender melhor seu tamanho, forma e composição. Tal como acontece com 2021 PJ1, as medições de sua distância e velocidade durante esta abordagem também forneceram dados que reduzirão as incertezas no cálculo de sua órbita.

"Além das pesquisas que usam telescópios ópticos baseados em solo e no espaço para detectar e rastrear cerca de 27.000 NEOs em todo o nosso sistema solar, o radar planetário é uma ferramenta importante para monitorar asteroides que se aproximam da Terra", disse Kelly Fast, NEO Observations Gerente de programa do Escritório de Coordenação de Defesa Planetária na sede da NASA em Washington. "Alcançar este marco de agora pouco mais de 1.000 detecções de radar de NEAs enfatiza a importante contribuição que foi feita na caracterização desta população perigosa, que é fundamental para nossos esforços de defesa planetária."

 

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