Tecnologia Científica

Próteses e órteses acessíveis para rivalizar com os melhores dispositivos do mundo
A Rise Bionics, fundada por Arun Cherian, colega da D-Lab Scale Ups, cria dispositivos assistivos personalizados para pacientes na Índia.
Por Zach Winn - 30/04/2021


A Rise Bionics, administrada pelo vencedor do D-Lab Scale Ups Fellowship, Arun Cherian, cria próteses e órteses personalizadas para pacientes na Índia por uma fração do custo de dispositivos comparáveis. Cortesia de Rise Bionics

Em 2014, Arun Cherian retornou ao seu país natal, a Índia, para ajudar sua irmã no casamento. Naquela época, Cherian havia obtido seu mestrado em engenharia mecânica na Universidade de Columbia, passou quatro anos como pesquisador na Universidade da Califórnia em Berkeley e estava fazendo doutorado na Universidade de Purdue, onde estudava a biomecânica da locomoção humana. Ele olhou para a casa de sua infância com a nova perspectiva de alguém que passou a maior parte de uma década trabalhando em problemas de engenharia.

Uma coisa que chamou sua atenção foram os móveis de cana feitos de vime que são onipresentes no sul da Índia. Os móveis estavam em sua casa há muitos anos, mas, com sua geometria complexa, permaneciam flexíveis e estáveis, como uma mola. Cherian começou a se perguntar se o material poderia servir de base para pernas protéticas.

A ideia desencadeou uma jornada que levou Cherian a abandonar seu doutorado, passar anos refinando sua abordagem e, finalmente, lançar a Rise Bionics. Hoje, a Rise Bionics oferece próteses e órteses personalizadas, não apenas para pessoas com membros sem membros, mas também para pessoas que sofrem de condições como paralisia cerebral, epilepsia e escoliose.

Ensaios clínicos mostraram que os produtos da empresa são comparáveis ​​em qualidade a outros modelos líderes, enquanto são vendidos por uma fração do custo.

“A Rise Bionics cresceu organicamente desde a ideia inicial de criar pernas protéticas leves e flexíveis feitas de cana para agora fazer próteses de alta qualidade – ou mesmo biônicas – acessíveis e acessíveis a todos”, diz Cherian.

Durante essa evolução, Cherian diz que foi adotado pela comunidade do MIT. Cursos e iniciativas administrados pelo D-Lab do MIT forneceram treinamento, orientação, financiamento e muito mais para ajudar a Rise Bionics a chegar onde está hoje.

A Rise construiu dispositivos para mais de 500 pessoas até hoje, e Cherian diz que a empresa está começando a acelerar seu crescimento em todo o mundo agora que as interrupções causadas pela pandemia estão diminuindo.

O caminho nem sempre foi fácil para Cherian, mas ele diz que a capacidade da empresa de transformar vidas faz tudo valer a pena.

“O que importa é que ninguém planeja ser um amputado”, diz Cherian. “Usando a tecnologia, podemos ajudar essas pessoas a voltar à vida o mais rápido possível. Uma garotinha que temos ajudado nasceu sem as duas pernas acima dos joelhos. No outro dia, sua mãe estava compartilhando fotos dela saindo com seus amigos da escola. Olhando para as fotos, você não poderia dizer que ela estava andando com duas pernas protéticas; ela parece estar desfrutando de uma infância completa. É isso que queremos para nossos pacientes: ajudá-los a voltar às suas vidas.”

Configurando um caminho

Menos de um ano depois que Cherian teve a ideia de usar cana para fazer próteses, um amigo lhe contou sobre o International Development and Design Summit (IDDS) anual da D-Lab, que estava ocorrendo na Índia naquele ano.

No programa de três semanas, Cherian trabalhou a filosofia de design do D-Lab, passando cerca de duas semanas conduzindo entrevistas e definindo o problema que estava tentando resolver antes de construir seu produto.

“Você tem mentores na turma, são alunos e pessoas que frequentaram outro IDDS, e juraram por essa metodologia”, lembra Cherian. “Eu estava no quarteirão e lembro de pensar, 'Sério?' Mas, meu Deus, a [diretora fundadora do D-Lab] Amy Smith e sua equipe descobriram algo.”

O IDDS foi o início de uma longa relação entre Cherian e o MIT. Ele passou a apresentar os problemas que sua empresa estava enfrentando para os alunos dos cursos D-Lab 2.729 (Design for Scale) e EC.722 (Prosthetics for the Developing World). Grupos de alunos trabalharam nos problemas durante o semestre, e três acabaram voando para a Índia para estagiar durante o verão e testar suas ideias.

Em 2016, Cherian foi selecionado para uma D-Lab Scale Ups Fellowship, que forneceu apoio financeiro, orientação e networking para ajudar a escalar a Rise Bionics. Cherian havia iniciado a empresa até aquele ponto e chama a irmandade de “muito importante para nos ajudar a chegar onde estamos hoje”.

“Sou extremamente grato ao D-Lab e ao MIT”, diz Cherian. “Eu não sou um ex-aluno, então para eles serem generosos o suficiente para estender seus recursos para mim é uma prova da cultura fantástica do MIT.”

No final de 2016, uma equipe da Rise Bionics viajou para a Suíça para participar do Cybathalon, no qual atletas usando as melhores próteses do mundo competem em eventos esportivos. A maioria das empresas fabrica dispositivos avançados especialmente para a competição – Cherian diz que a gigante europeia de próteses Ossur, por exemplo, veio com uma perna protética de US$ 100.000. No entanto, os corredores que usavam o dispositivo de US$ 300 da Rise venceram duas das três corridas e fizeram o tempo mais rápido no evento.

Hoje, a Rise Bionics faz muito mais do que fabricar pernas protéticas. Na verdade, a empresa desenvolveu um fluxo de trabalho completo para adaptar os pacientes com dispositivos personalizados em questão de horas em vez de semanas. Primeiro, a Rise treina profissionais paramédicos para usar seu scanner portátil para fazer medições de pacientes em casa ou no hospital do bairro. Em seguida, o Rise usa um algoritmo para projetar a malha personalizada que fica entre o corpo do paciente e o dispositivo. A Rise possui uma fábrica central onde produz e envia seus dispositivos, que podem ser feitos com cana ou materiais protéticos e ortopédicos mais tradicionais. Cherian diz que a Rise pode produzir mais de 40 dispositivos personalizados por semana.

“É inédito ser tão rápido, e o ajuste é ótimo”, diz Cherian. “Pacientes que usam outros dispositivos há décadas estão acostumados a várias sessões de adaptação espalhadas por dias, mas nossa sessão de adaptação leva de 10 a 15 minutos e eles dizem: 'É isso?'”

A maioria dos pacientes de Rise precisa de próteses de pernas, mas Cherian diz que cerca de 40% são pessoas com epilepsia, paralisia cerebral, paralisia e outras condições congênitas que se beneficiam de órteses (que corrigem problemas biomecânicos).

Crescimento contínuo

Cherian diz que os produtos da empresa costumam custar de 30 a 50 por cento do custo dos concorrentes, o que cria algumas cenas únicas nos hospitais com os quais a Rise Bionics faz parceria. Eles viram um motorista de riquixá vir para uma prova seguido por um paciente abastado em uma Mercedes.

“Estamos muito orgulhosos de atender pacientes de hospitais corporativos, hospitais cinco estrelas e hospitais comunitários”, diz Cherian. “E todos recebem o mesmo portfólio de dispositivos.”

Depois de ouvir sobre hospitais do governo lutando para fornecer próteses e órteses para crianças com necessidades especiais de comunidades de baixa renda durante a pandemia, a Rise começou a trabalhar com seus pacientes e doadores mais ricos para facilitar o patrocínio de dispositivos. O programa Help A Child Walk resultante ajudou mais de 90 crianças a obter dispositivos assistivos sem nenhum custo.

A Rise, que atualmente opera apenas na Índia, foi forçada a adiar os planos de escala durante a pandemia, mas Cherian diz que tratou mais de 120 pacientes apenas nos últimos dois meses, e a empresa está trabalhando para estabelecer parcerias no Oriente Médio , África, Brasil e América do Norte.

Olhando para o futuro, Cherian planeja usar a plataforma da Rise para avançar na prevenção de lesões – pense em palmilhas e assentos personalizados – bem como trajes exoesqueléticos, objeto de sua pesquisa de doutorado. Ele acredita que a receita desse trabalho ajudará a empresa a escalar seus negócios assistivos.

“O objetivo é a biônica para todos, e queremos torná-la o mais acessível e acessível possível”, diz Cherian. “A última coisa que quero é sobrecarregar financeiramente qualquer uma dessas pessoas. Queremos ser uma grande empresa, onde ganhemos dinheiro que possamos usar para fazer mais bem.”

 

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