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O suprimento de comida é forte o suficiente para resistir ao COVID-19?
A cadeia de suprimento de alimentos é suficientemente robusta para resistir à pandemia do COVID-19? Os consumidores ouvem avisos sobre o fornecimento de carne estar
Por Chris J. Macias - 12/07/2020

Domínio público

As cenas estão entre as mais assustadoras da pandemia do COVID-19: supermercados onde compradores de máscaras protetoras enfrentam prateleiras vazias; consumidores em meio à compra de pânico, empilhando seus carrinhos com produtos de papel, carnes, ovos e litros de água.

A cadeia de suprimento de alimentos é suficientemente robusta para resistir à pandemia do COVID-19? Os consumidores ouvem avisos sobre o fornecimento de carne estar "perigosamente próximo" da escassez. Enquanto isso, os compradores sentem o impacto em seus bolsos, com picos de preços em ovos e outros produtos devido ao aumento da demanda ou produção paralisada.

Abordar as questões de nossos complexos sistemas alimentares requer uma abordagem multidisciplinar. De especialistas em agricultura e economistas a acadêmicos e psicólogos jurídicos que nos ajudam a entender a tentação de acumular, os pesquisadores da UC Davis estão fornecendo orientação e criando soluções para agora e os sistemas alimentares do futuro.

trabalhador agrícola UC Davis
O setor agrícola luta para se ajustar aos problemas da cadeia de suprimentos
na sequência do COVID-19. 
Crédito: Hector Amezcua / UC Davis

Um choque para a cadeia de suprimentos

À medida que o COVID-19 se espalhava pelos Estados Unidos, a estabilidade dos sistemas alimentares do país rapidamente se questionou. A distribuição de alimentos depende de duas cadeias de suprimentos principais - uma para a indústria e outra para os consumidores - e o balanço de oferta e demanda foi interrompido significativamente em ambas.

O fechamento abrupto de restaurantes, escolas, hotéis e outras indústrias causou uma forte queda na demanda por alimentos. Isso deixou produtos e outros bens praticamente sem para onde ir. As culturas foram deixadas sem seus compradores habituais. Alguns produtores de leite foram forçados a despejar suprimentos de leite.

Enquanto isso, compradores ansiosos lotavam os supermercados enquanto as ordens de abrigo no local se aproximavam. As empresas de caminhões se esforçavam para acompanhar a demanda crescente, às vezes resultando em prateleiras vazias das lojas.

As compras de supermercado nunca foram assim.

"Os sistemas alimentares estão acostumados a sofrer choques incríveis, mas quase sempre estão do lado da oferta", disse  Daniel Sumner , professor de economia agrícola da UC Davis. “Um congelamento destrói uma safra de laranja ou uma doença afeta galinhas e os preços dos ovos aumentam. Foi a primeira vez em muito tempo que houve uma interrupção incrível na (demanda). ”

Os surtos de COVID-19 nas fábricas de processamento de carne aumentaram a tensão. No início de maio, 13 trabalhadores do frigorífico morreram do COVID-19, de acordo com os Trabalhadores Comerciais e Alimentos da United. As paralisações das operações de processamento de carne em larga escala levaram ao aumento dos preços e ao medo de escassez.

"Se a doença estivesse em um grupo de (trabalhadores de processamento de carne), você tentaria isolá-los, fechar a fábrica para limpar tudo e começar a reabrir à medida que se estabiliza", disse Sumner. “Mas quando você reabre, está executando as linhas mais lentamente. Há menos pessoas na linha e elas estarão mais afastadas. Isso significa que (a carne) será um pouco mais cara para nós como consumidores, e talvez menos. ”

Os consumidores também suportaram o aumento dos preços com outros alimentos, embora alguns tenham se estabilizado com os picos iniciais. Os ovos estavam entre os primeiros alimentos a ver um aumento acentuado dos preços. O preço de referência para uma dúzia de ovos na Califórnia foi de US $ 1,73 por dúzia em 13 de março. Até 10 de abril, esse preço quase dobrou para US $ 3,47, segundo dados do Departamento de Agricultura dos Estados Unidos.

No geral, os consumidores pagaram 2,6% a mais pelos mantimentos em abril, segundo o Bureau of Labor Statistics. Aqueles representaram o maior aumento mensal desde 1974, quase meio século.

Ansiedade no mercado

Aumento dos preços ou não, os compradores continuaram a ir aos supermercados durante a pandemia do COVID-19. Isso foi especialmente verdade nos primeiros dias, e os consumidores compraram alimentos para durar semanas ou até meses.

O armazenamento em estoque tornou-se a norma, a um ponto em que questões de acumulação de consumidores e goivagem de preços precisavam ser abordadas.

A tentação de acumular em tempos incertos não surpreende o  Dr. Peter Yellowlees , diretor de bem-estar da UC Davis Health e professor de psiquiatria. Afinal, a ansiedade sobre o suprimento de alimentos atinge um aspecto fundamental do ser humano. Assim, à medida que os consumidores se preparam para um desastre ou enfrentam grandes perturbações na vida cotidiana, a compra de pânico geralmente entra em cena.

"Nós éramos originalmente caçadores e coletores e, portanto, qualquer coisa que pudesse preservar nosso suprimento de comida seria bom para nós", disse Yellowlees. "Tivemos essencialmente a insegurança alimentar como um componente essencial de nossa natureza psicológica".

No entanto, interrupções no suprimento de alimentos também podem preparar o terreno para a manipulação de preços e outras tentativas de tirar proveito dos consumidores.

Um proprietário de uma loja de Nova York foi acusado em abril de estocar equipamentos de proteção e desinfetante para as mãos e vendê-los a preços exorbitantes. A denúncia alegava que o dono da loja havia marcado os preços de algumas máscaras entre 59 e 1.328%.

De acordo com a lei da Califórnia, quando uma emergência federal, local ou estadual é declarada, o preço de alimentos, gasolina e outros bens essenciais não pode ser aumentado em mais de 10% do que era antes da declaração.

"Os californianos não devem se preocupar em ser enganados ao lidar com os efeitos do coronavírus", disse o procurador geral da Califórnia Xavier Becerra em um alerta ao consumidor divulgado em 4 de março.

No início de maio, o dono de um supermercado em Pleasanton, Califórnia, foi acusado de furto de preços. O promotor do condado de Alameda alegou que o dono da loja marcou alguns bens essenciais em mais de 300%.

Alguns especialistas da UC Davis estão examinando as implicações legais da acumulação. A lei federal restringe certos tipos de acumulação, mas essas leis geralmente não se aplicam a bens de consumo.

"Para fins de defesa nacional, o Código dos EUA permite ao presidente designar certas coisas como 'materiais escassos' e restringir a acumulação 'além das demandas razoáveis ​​de consumo comercial, pessoal ou doméstico, conforme ele julgar necessário", disse o professor de direito da UC Davis Gabriel "Jack" Chin em uma entrevista em março ao UC Davis News .

Enquanto isso, os compradores continuam enchendo seus carrinhos como nunca antes. De acordo com dados da NCSolutions, uma empresa de marketing e publicidade que acompanha as tendências dos consumidores, os gastos com compras domésticas aumentaram 28% em abril em comparação com o mesmo mês em 2019.

"Estamos vivendo uma era de incerteza e eu garanto que a maioria das famílias no país que pode pagar tem mais comida em casa do que o normal", disse Yellowlees. “Isso não é acumular como tal. Provavelmente é bem racional.

Dois idosos recebem entrega de comida
Especialistas dizem que o suprimento de alimentos é abundante,
mas questões de equidade e desafios de renda continuam sendo um
problema durante o COVID-19.
Crédito: Getty Images

Avançando, enfrentando desafios

O estado atual e o futuro do suprimento de alimentos continuam a ser estudados de perto à medida que a pandemia do COVID-19 persiste. No início de maio, o Instituto Robert Mondavi de Ciência e Alimentos da Robert Davis, da UC Davis, organizou um seminário on-line que estudou a questão de vários lados. O painel incluiu especialistas da UC Davis, subsecretário do Departamento de Alimentos e Agricultura da Califórnia e convidados do mundo dos supermercados e distribuição de alimentos.

Embora muitas das notícias pareçam desoladoras e sombrias, alguns especialistas observaram o quão resistente o suprimento de alimentos do país permaneceu. Os consumidores podem não ter o mesmo número de opções ao fazer compras, mas a maioria não passa fome por causa de um suprimento de comida murcho.

"É notável como tivemos tantas interrupções, mas ainda assim todos tivemos muito o que comer", disse Sumner durante o painel. “A interrupção no fornecimento de carne tem sido bem pequena. Tem havido muitas manchetes, mas a carne está lá ... Temos um sistema alimentar que funcionou notavelmente bem. ”

No entanto, as interrupções econômicas causadas pelo COVID-19  continuam sendo um ponto importante de preocupação. Os agricultores continuam lutando com a perda de receita devido à queda dos preços e à demanda menor do mercado pela indústria. Perdas maciças de empregos também estão deixando mais pessoas vulneráveis ​​à insegurança alimentar.

Leigh Ann Simmons , presidente do Departamento de Ecologia Humana da UC Davis, estuda o acesso limitado a necessidades essenciais em áreas rurais e como o COVID-19 está exacerbando as desigualdades.

Ela observa a ironia de que as áreas rurais, os locais onde as culturas e os animais crescem, geralmente apresentam os mais altos índices de insegurança alimentar. As perdas econômicas do COVID-19, aliadas à escassez de mercados de alimentos nessas áreas, estão criando uma situação especialmente difícil.

"O que infelizmente você vai ver são famílias com mais insegurança alimentar", disse Simmons. "Isso tem um impacto significativo no desenvolvimento infantil, aprendizado e saúde física e mental".

O mundo continua enfrentando a pandemia, mantendo uma vigilância cuidadosa sobre os suprimentos e preços. Até agora, os alimentos ainda são abundantes, mas as persistentes interrupções econômicas e as cadeias de suprimentos desafiadas ainda representam desafios para os consumidores.

No entanto, Sumner acredita que a cadeia de suprimento de alimentos provou ser especialmente resistente. E as lições aprendidas agora serão um bom presságio para o futuro.

"Há muita comida por aí e isso é uma afirmação notável", disse Sumner. “A falta de renda é a maior pressão agora sobre as famílias em termos de sistema alimentar. Estamos nos acostumando com essas (interrupções) e seremos ainda mais resistentes na próxima vez. ”

 

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