Humanidades

Uma nova abordagem para estudar religião e política
O cientista político do MIT Richard Nielsen combina etnografia e big data para analisar clérigos e pregadores no mundo islâmico.
Por Peter Dizikes - 21/12/2020


Rubrica: O cientista político do MIT Rich Nielsen estuda a radicalização dos clérigos muçulmanos, com um interesse particular em como as mulheres se tornam líderes em uma religião conservadora. Créditos:Imagens: Gretchen Ertl

O professor associado Richard Nielsen é um cientista político do MIT com um programa de pesquisa inovador: ele estuda clérigos no mundo islâmico, combinando análise textual, percepções etnográficas, pesquisa local no Oriente Médio e uma abordagem de big data para mapeamento on-line folhetos.

Este método gerou novas conclusões sobre a doutrina religiosa e autoridade - embora Nielsen, que tem pós-graduação em governo e estatística e faz sua pesquisa primária em árabe, minimiza sua versatilidade.

“Basicamente, digo às pessoas que não sou o melhor do mundo em nenhuma das coisas que faço”, diz Nielsen. “Acontece que existe uma grande escassez de pessoas que estão tentando fazer tudo isso.”

O primeiro livro de Nielsen, “Clérigos Mortais: Ambição Bloqueada e os Caminhos para a Jihad”, publicado em 2017, atraiu elogios por seus insights e métodos. Depois de examinar os escritos online de cerca de 200 clérigos radicais, Nielsen concluiu que uma parte substancial desses clérigos tinha formação acadêmica, mas teve seus planos de carreira bloqueados. Desencantados, muitos se tornaram jihadistas, pregando guerra contra seus supostos inimigos.

O projeto de acompanhamento do livro de Nielsen, em andamento agora, analisa a autoridade no mundo islâmico, com um foco cada vez maior nas mulheres que se tornaram pregadoras online.

“A maioria das pessoas não pensa no Islã como tendo pregadoras mulheres”, diz Nielsen. No entanto, ele observa: “Eles estão ajudando a expandir esse movimento. Essas pessoas ajudam a alcançar novos públicos na Internet. Portanto, a questão é ... como as mulheres ganham autoridade nesses espaços religiosos conservadores? ”

Assim como em seu primeiro livro, este projeto combina um estudo aprofundado da sociedade com uma análise em grande escala das tendências textuais. A Nielsen aprimorou muitas dessas técnicas analíticas ao longo do tempo e publicou vários artigos sobre dados e métodos de pesquisa. 

“O tipo de abordagem etnográfica nem sempre é combinado com a abordagem estatística”, observa Nielsen. “Minha opinião pessoal é que muitas descobertas científicas acontecem, de pessoas dispostas a tentar várias coisas.”

Por sua pesquisa e ensino, Nielsen foi contratado pelo MIT em 2020.

Nenhum lugar como a minha casa

Muito antes de se tornar professor, Nielsen passou algum tempo de qualidade no MIT. O pai de Nielsen recebeu um PhD em química do MIT e morava em um alojamento de graduação no campus junto com sua jovem família.

“É realmente uma volta ao lar para mim estar aqui, porque minhas primeiras lembranças são de viver em Eastgate e Westgate [prédios de apartamentos] quando eu era uma criança”, diz Nielsen. Outra lembrança: “O mestre da casa de barcos do MIT levando minha mãe e eu em um dos barcos a motor, o que achei incrível. Eles me deixaram segurar o volante, e essa é a primeira coisa que acho que lembro. ”

Depois do MIT, a família Nielsen mudou um pouco. Eles moraram no interior do estado de Nova York e, eventualmente, em San Jose, Califórnia, onde Nielsen cursou o ensino médio e se tornou um surfista ávido, encontrando algumas ondas negligenciadas na costa norte da Califórnia.

Nielsen cursou a faculdade na Universidade Brigham Young e, depois de assistir aos ataques terroristas de setembro de 2001 na televisão, passou a se interessar por estudar a política do mundo islâmico. Só isso pode não tê-lo levado à academia. Mas um verão, quando Nielsen estava trabalhando meio período como segurança do campus, um professor parou em um evento do campus, viu Nielsen monitorando a porta e perguntou a ele: "Você gostaria de outro emprego?"

Esse professor - Daniel Nielson, um especialista em política internacional - tinha uma bolsa da National Science Foundation para estudar ajuda externa; ele encorajou Nielsen a mergulhar em pesquisas sérias. Na época em que Nielsen se formou na faculdade, ele havia apresentado trabalhos em conferências e ajudado a ser co-autor de um artigo que seria publicado no American Journal of Political Science .

“Foi uma grande oportunidade para mim, e realmente quando comecei a trabalhar com pesquisas”, diz Nielsen. “Ele [Nielson] deu a mim e a algumas outras pessoas oportunidades realmente significativas.”

Isso também ajudou Nielsen a ser aceita na Universidade de Harvard para fazer pós-graduação. Nielsen recebeu o título de mestre em estatística em 2010 e seu doutorado em governo em 2013. Ele fez duas viagens ao Egito durante sua pesquisa de dissertação, começando por compreender a dinâmica de uma mesquita de ensino proeminente.

“No terreno, observar os alunos interagirem com seus professores foi onde tive a ideia central do meu primeiro livro, que essas pessoas, que eu pensava serem tão diferentes de mim, eram na verdade apenas alunos e professores”, diz Nielsen. “A história que eu estava ouvindo sobre as pessoas que se tornaram mais radicais em suas crenças é que não estavam fazendo as conexões de que precisavam, então ficaram frustradas, [levando a] crenças religiosas e políticas mais extremas. Eu peguei aquele insight que eu tinha qualitativamente, de volta a este corpus muito grande de dados [textuais], e pude confirmar que o padrão estava realmente acontecendo. ”

Nielsen ingressou no corpo docente do MIT em 2013; sua pesquisa de dissertação se tornou a base de "Clérigos Mortais".

Surfando nas ondas

No Instituto, Nielsen ensina uma série de classes de graduação e pós-graduação e descreve seus alunos como “as pessoas mais astutas” que se possa imaginar.

“Dou uma grande aula de graduação sobre introdução às relações internacionais”, diz Nielsen, “e toda vez que me levanto, digo: 'Todos vocês são mais espertos do que eu, só estou fazendo isso há mais tempo . ' E sempre, é verdade. ”

Enquanto lecionava, Nielsen dá continuidade ao projeto do segundo livro, que também foi auxiliado por uma prestigiosa bolsa da Carnegie Foundation em 2017. O novo trabalho de Nielsen tomou forma em parte porque ele percebeu que algumas pregadoras online tinham públicos maiores do que seus colegas homens; essas pregadoras, diz Nielsen, geram “muitas reações positivas e um mínimo de reações negativas”.

Nielsen acrescenta que há claramente “um segmento mais amplo do mundo islâmico que está interessado na autoridade das mulheres. E eu acho que é porque as pessoas fazem coisas na internet que elas se sentiriam constrangidas se encontrassem em público. … As mulheres estão afirmando sua autoridade para falar às experiências das mulheres e, de modo mais geral, a uma ampla experiência islâmica da qual os comentaristas não estão cientes. Não estou dizendo que isso é um bastião do feminismo liberal clássico. Não é. Mas eu acho que há sementes de novas perspectivas acontecendo na pregação dessas mulheres ”.

Se isso não bastasse, Nielsen também está trabalhando em um projeto adicional, sobre mulheres nacionalistas brancas nos Estados Unidos, analisando cerca de 15.000 vídeos para entender melhor como e por que as mulheres se juntam ao movimento.

“Amo trabalhar em vários projetos”, diz Nielsen. “Eu acho que é uma mistura criativa para mim. E estou muito feliz que o MIT veja a promessa em todo o guisado. ”

Quando Nielsen não está ensinando, fazendo pesquisas ou em casa com sua família, ele provavelmente está fazendo outra coisa: surf. Tendo aprendido a surfar na Califórnia, Nielsen ainda busca boas ondas em Massachusetts. Até hoje, diz Nielsen, o surf limpa sua mente das preocupações diárias, incluindo a pandemia de Covid-19.

“Durante a paralisação, esse foi quase o único motivo pelo qual eu estava saindo de casa”, diz Nielsen, acrescentando: “Foi minha válvula de escape durante toda a pós-graduação e o caminho para a estabilidade. … É um momento em que minha mente para de pensar no trabalho. ”

E quando ele está de volta à terra, Nielsen reconhece o quão bem sua marca distinta de ciência política se encaixa no etos interdisciplinar do Instituto que ele novamente chama de lar.

“O MIT é um lugar especial para mim e me deu oportunidades que eu não poderia imaginar em qualquer outro lugar”, diz Nielsen.

 

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