Humanidades

Estudo mostra consequências da água de poços contaminada com arsênico em Bangladesh
Um novo estudo de Yale descobriu que, além de impactos profundos na saúde, o envenenamento por arsênico causou um declínio significativo na cognição e nos ganhos de Bangladesh.
Por Aiden Lee - 05/02/2021


(© Shutterstock)

Uso generalizado de água contaminada com arsênico em Bangladesh durante a 20 ª  século foi chamado pela Organização Mundial de Saúde o  maior  envenenamento em massa na história. Um novo estudo coautorizado pelo economista de Yale  Mark Rosenzweig  descobriu que, além de impactos profundos na saúde, altos níveis de retenção de arsênio causaram um declínio significativo na produtividade, cognição e ganhos de Bangladesh.

Ao longo da segunda metade do século, Bangladesh iniciou um esforço nacional para trocar suas fontes de água por poços tubulares. Esses poços de águas profundas que se conectam a aquíferos subterrâneos foram adotados em um esforço para reduzir a incidência de doenças transmitidas pela água causadas pelo uso de fontes de água de superfície. Anos mais tarde, no entanto, descobriu-se que esses poços tubulares estavam contaminados com arsênico em quase todos os distritos de Bangladesh. Como resultado, os níveis de arsênico retido encontrados nos corpos de Bangladesh - medidos em aparas de unhas - são quase 20 vezes os níveis das pessoas nos Estados Unidos.

Até agora, grande parte da literatura sobre esta crise de saúde pública girava em torno dos efeitos da retenção de arsênio na saúde, e pesquisas econômicas anteriores relacionadas focavam principalmente nas associações entre envenenamento por arsênio e resultados econômicos, em vez de identificar os efeitos causais.

Usando a análise genética molecular, Rosenzweig e seus co-autores, Mark Pitt da Brown University e M. Nazmul Hassan da University of Dhaka, no entanto, foram capazes de identificar os efeitos diretos do envenenamento em resultados econômicos, como produtividade. Seu artigo será publicado na  Review of Economic Studies  e foi publicado online.

“ Lendo a literatura existente, trata-se de correlação”, disse Rosenzweig, o professor de economia internacional Frank Altschul. “Não somos os primeiros a medir as concentrações de arsênio nos corpos das pessoas em Bangladesh e sua correlação com os resultados econômicos, mas usando a estratégia de identificação genética molecular, podemos identificar os efeitos causais.”

A nova abordagem dos pesquisadores usa uma compreensão da genética molecular focada em genes específicos que podem proteger contra a retenção de arsênico no corpo. “Existem três alelos [formas variantes de um gene] associados à metilação do arsênio, então, se você tiver esses alelos específicos, será capaz de metilar o arsênio, ou seja, secretá-lo”, explicou Rosenzweig. “Como existem esses genes, haverá correlações familiares dessa capacidade de metilação.”

Uma vez que esses genes são compartilhados dentro de linhagens familiares, os pesquisadores podem prever o nível de arsênico de um indivíduo observando os níveis encontrados em seus familiares que vivem em aldeias diferentes, enquanto controlam outras variáveis.

Com dados que acompanharam indivíduos de 1982 a 2008, os pesquisadores foram capazes de identificar até que ponto o arsênico retido afetou os resultados econômicos para o povo de Bangladesh. Por exemplo, eles descobriram que reduzir a retenção de arsênio em um desvio padrão melhoraria o desempenho em um teste de inteligência não verbal em 24%. Da mesma forma, esse envenenamento por arsênico também causou menor escolaridade, especialmente entre os homens mais jovens de Bangladesh, que teriam sido expostos ao arsênico em idades precoces, em contraste com as coortes mais velhas.

Bangladesh também viu o impacto que o envenenamento por arsênico teve em suas perspectivas de emprego. Se a quantidade de arsênico retido em seus corpos fosse reduzida pela metade, descobriram os pesquisadores, o número de jovens que assumiram mão de obra altamente qualificada, incluindo em medicina ou administração de empresas, aumentaria 24%. Da mesma forma, aumentaria o número de jovens empresários do sexo masculino em 26%.

Rosenzweig e seus co-autores estavam cientes do impacto que a água contaminada com arsênico também teria nas mulheres. O mercado de trabalho formal de Bangladesh - isto é, o mercado onde as pessoas trabalham por salário - é composto em grande parte por homens, o que significa que há menos dados disponíveis sobre as mulheres.

Apesar disso, os pesquisadores identificaram benefícios econômicos positivos para as mulheres também, incluindo um aumento na produtividade, se o nível de arsênio em suas fontes de água fosse reduzido. As mulheres, entretanto, também são responsáveis ​​pela produção doméstica, que inclui a coleta de água para suas famílias. O fornecimento de água não contaminada em casa, portanto, reduziria o tempo gasto em viagens maiores distâncias para obter água limpa.

Embora os efeitos desse envenenamento por arsênico sejam significativos, eles não são facilmente discerníveis a olho nu. A falta de acesso a saneamento adequado e recursos de higiene em Bangladesh aumentou a prevalência de sintomas de morbidade semelhantes causados ​​por outras doenças, tornando difícil isolar o efeito do arsênico de outras doenças. Isso é o que levou a equipe a identificar esses impactos econômicos como os custos “ocultos” do uso de água de poço tubular.

“ Na verdade, é muito difícil discernir visivelmente os sintomas do envenenamento por arsênico de outras doenças para as pessoas em Bangladesh, mas ainda pode estar afetando-os”, disse Rosenzweig. “Obter o verdadeiro efeito da produtividade foi anteriormente negligenciado na literatura, então o principal aqui era chegar ao impacto causal do arsênico.”

Um resumo detalhado dos resultados pode ser encontrado na Yale Economic Growth Center  website .

 

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