Humanidades

Desenvolvendo uma foto da França
Catherine Clark usa imagens visuais para mergulhar na história, cultura e sociedade francesas.
Por Peter Dizikes - 14/02/2021


Catherine Clark, professora associada de história e estudos franceses, usa imagens visuais para mergulhar profundamente na história, cultura e sociedade francesas.
Créditos: Imagem: Maggie Shannon

No final dos anos 1940, o famoso fotojornalista francês Henri Cartier-Bresson documentou os últimos dias do governo nacionalista da China, antes de Mao Tse-Tung e os comunistas tomarem o poder. Fiel à forma, Cartier-Bresson produziu imagens impressionantes de um momento histórico dramático - como uma multidão reunida desesperadamente em frente a um banco de Xangai e um grupo de recrutas militares nacionalistas na Cidade Proibida de Pequim.

Em certo sentido, Cartier-Bresson poderia tirar essas fotos porque ele era francês. Os EUA apoiaram fortemente os nacionalistas e, sabendo que eram amplamente insultados, praticamente nenhum americano permaneceu na China na época. Mas um fotojornalista francês corajoso mais plausível poderia ficar, e a França queria permanecer no centro dos assuntos mundiais por meio de tais relacionamentos.

“Os franceses se tornaram corretores de fotos e objetos chineses para o resto do mundo neste período, por causa da geopolítica da época”, diz a estudiosa do MIT Catherine Clark.

Portanto, embora as fotos icônicas contem uma história, geralmente há uma história por trás delas. Este é o terreno que Clark explora em sua pesquisa: a criação de imagens culturais, seu uso e seu significado público.

“Estou interessado em saber como sabemos as coisas e como o conhecimento é produzido”, diz Clark, professor associado de história e estudos franceses. “Aterrissei nas imagens como a coisa que mais [me fascina]. Que trabalho as imagens fazem para construir nossas visões de mundo? Como ter uma fotografia muda a maneira como pensamos? ” 

Em seu livro de 2018, "Paris e o Clichê da História", Clark mostrou como a fotografia, uma criação francesa, evoluiu junto com a própria Paris - de uma ferramenta que documenta a forma física da cidade a um meio pelo qual os lutadores da resistência da Segunda Guerra Mundial encenam fantasiosas, imagens simbólicas de si mesmas, antecipando como apareceriam para as gerações futuras.

O projeto de livro em andamento de Clark, “Maoist Chinoiseries”, analisa as percepções francesas da China nos anos do pós-guerra, interpretando fotos, filmes e até roupas da moda - jaquetas Mao, alguém? - no processo. 

“Esse interesse na China é uma espécie de construção de império informal, no sentido de que o acesso privilegiado da França à China é uma forma de compensar a perda de império físico em outros lugares”, diz Clark, que também lidera um projeto de imagem do MIT -Software de reconhecimento para arquivos de fotos e ministrou uma série de cursos sobre história e cultura francesa e europeia.

“É por isso que gosto muito de trabalhar no MIT. Estou interessado em muitas coisas diferentes e em como elas podem se unir e formar um todo, e acho que você vê isso em minha pesquisa ”, diz Clark. “Tenho interesses variados, mas há uma preocupação central que está sendo resolvida.”

Por sua bolsa de estudos e ensino, Clark foi premiado com o mandato do MIT no ano passado.

Um mundo diferente

Enquanto crescia, Clark mudou-se com frequência pelos Estados Unidos, frequentando o colégio em Utah, enquanto descobria que ela tinha algumas afinidades consistentes.

Para começar, Clark diz: “Sempre me interessei por história”. Por outro lado, ela se saiu bem nas aulas de francês.

“O francês era uma forma de ser outra pessoa e ter um caminho para um mundo totalmente diferente”, acrescenta. “Quando eu estava na faculdade, esses dois interesses se encontraram e percebi que poderia estudar história da França e usar a língua como uma porta de entrada para conhecer outro lugar.”

Clark recebeu seu diploma de graduação com especialização em história e especialização em francês pelo Swarthmore College em 2004, e um mestrado em estudos culturais franceses na Universidade de Columbia um ano depois. Depois de um período de trabalho na França, ela se matriculou no programa de pós-graduação em história na University of Southern California, recebendo um mestrado em 2009 e seu doutorado em 2012. Clark lecionou na University of St. Andrews e na University of Southern Mississippi antes de ingressar o corpo docente do MIT.

O trabalho de Clark se enquadra em um subcampo da história conhecido como “história e memória”, que ganhou força nas últimas décadas. Inicialmente, muitos estudos nessa área enfocaram o Holocausto, a Segunda Guerra Mundial e a lembrança pública dessas catástrofes. Isso certamente interessa a Clark, mas seu próprio trabalho aplicou a abordagem de forma mais ampla.

“O que surgiu de uma preocupação política específica para mim é mais amplo agora”, diz Clark. Seu livro sobre Paris traça mais de um século de transformações na relação entre a cidade, a fotografia e a história.

No século 19, por exemplo, muitas fotos de Paris tinham uma finalidade estritamente documental, mas após a Primeira Guerra Mundial, tornaram-se objetos de nostalgia, evocando tempos melhores. Na década de 1950, com a cidade em relativo abandono físico, as fotos se concentraram mais nas classes trabalhadoras de Paris; o livro termina no início dos anos 1970, quando a cidade sancionou um concurso de fotografia amadora com 100.000 inscrições.

Surpreendentemente, Clark olhou para cerca de 15.000 dessas fotos. Mas nenhum estudioso tem tempo para um arquivo inteiro desse tamanho. Essa é uma das razões pelas quais Clark fundou o projeto “This Was Paris in 1970” no MIT, como bolsista do outono de 2020 com os Programas do MIT em Humanidades Digitais. Clark e um grupo interdisciplinar de alunos têm aplicado técnicas de aprendizado de máquina para ajudar acadêmicos a pesquisar arquivos de fotos.  

“Não acho que um computador seja melhor do que eu para ver uma imagem ou 25 imagens ou 200 imagens, mas um computador é melhor do que eu para ver 100.000 imagens”, diz Clark. “Os alunos trabalharam muito para tornar isso possível.”

Tomando banho na cultura

Clark também está fazendo uma abordagem ampla para seu livro sobre a França e a China comunista após 1949. Alguns trabalhos acadêmicos nesta área se concentraram em intelectuais franceses de esquerda afiliados ao jornal Tel Quel , que endossou o maoísmo nos anos 1970. Algumas dessas figuras, incluindo o ensaísta Roland Barthes e a acadêmica Julia Kristeva, chegaram a fazer uma viagem de destaque em meados da década de 1970 para a China, antes de finalmente se separar do maoísmo.

Clark não está ignorando esses pensadores, mas seu livro tem uma lente mais ampla, examinando as percepções da China na cultura popular, transmitidas por muitos artefatos culturais.

“Isso vai nos falar sobre a cultura em que eles estão se banhando e sobre o envolvimento político de muitos tipos de pessoas”, diz Clark.

Isso inclui um estudo das fotos de Cartier-Bresson, projetos de filmes e, sim, até jaquetas Mao, um verdadeiro item da cápsula do tempo dos anos 1970 que foi reexportado para o mundo por La Compagnie Française de l'Orient et de la Chine, uma operação parisiense fundada pelo empresário François Dautresme.

“Se você quer seu chapéu de palha ou sua jaqueta Mao, você está comprando da Bloomingdale's, que comprou de François Dautresme”, diz Clark.

Tudo isso, enfatiza Clark, está vinculado ao fato de que a França, com suas colônias se libertando, estava “tentando se posicionar como uma terceira via entre o comunismo e os Estados Unidos ... e tentando compensar seu papel cada vez menor no mundo. ”

Afinal, para compreender verdadeiramente a cultura visual, é útil ter uma visão mais ampla.

 

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