Humanidades

Relíquia antiga aponta para um ponto de viragem na história da Terra há 42.000 anos
Este ponto de virada dramático na história da Terra - misturado com tempestades elétricas, auroras generalizadas e radiação cósmica - foi desencadeado pela reversão dos pólos magnéticos da Terra e mudanças nos ventos solares.
Por University of New South Wales - 18/02/2021


Caverna El Castillo, Espanha - os pontos vermelhos no centro desta imagem são a arte rupestre mais antiga conhecida na Europa e foram feitas há quase 42.000 anos. As marcas de mãos em ocre vermelho são um motivo comum - e são sugeridas para representar o uso de uma forma antiga de protetor solar. Crédito: Paul Pettitt, Gobierno de Cantabria

O colapso temporário do campo magnético da Terra há 42.000 anos desencadeou grandes mudanças climáticas que levaram à mudança ambiental global e extinções em massa, mostra um novo estudo internacional coliderado pela UNSW Sydney e pelo South Australian Museum.

Este ponto de virada dramático na história da Terra - misturado com tempestades elétricas, auroras generalizadas e radiação cósmica - foi desencadeado pela reversão dos pólos magnéticos da Terra e mudanças nos ventos solares.

Os pesquisadores apelidaram esse período de perigo de 'Evento Geomagnético de Transição de Adams', ou 'Evento de Adams', para abreviar - um tributo ao escritor de ficção científica Douglas Adams, que escreveu no Guia do Mochileiro das Galáxias que '42' era a resposta para a vida, o universo e tudo mais.

As descobertas foram publicadas hoje na Science.

"Pela primeira vez, pudemos datar com precisão o tempo e os impactos ambientais da última troca de pólo magnético ", disse Chris Turney, professor da UNSW Science e co-autor do estudo.

"As descobertas foram possíveis com as antigas árvores Kauri da Nova Zelândia, que foram preservadas em sedimentos por mais de 40.000 anos.

"Usando as árvores antigas, pudemos medir e datar o pico nos níveis de radiocarbono atmosférico causado pelo colapso do campo magnético da Terra ."

Embora os cientistas já conhecessem os pólos magnéticos temporariamente invertidos por volta de 41-42.000 anos atrás (conhecido como 'Excursão de Laschamps'), eles não sabiam exatamente como isso afetava a vida na Terra - se é que o fazia.

Mas os pesquisadores foram capazes de criar uma escala de tempo detalhada de como a atmosfera da Terra mudou ao longo desse tempo, analisando anéis nas antigas árvores Kauri.

"As árvores Kauri são como a Pedra de Roseta, ajudando-nos a unir registros de mudanças ambientais em cavernas, núcleos de gelo e turfeiras ao redor do mundo", disse o co-líder Professor Alan Cooper, Pesquisador Honorário do South Australian Museum.

Os pesquisadores compararam a escala de tempo recém-criada com registros de locais em todo o Pacífico e usaram-na na modelagem climática global, descobrindo que o crescimento das camadas de gelo e geleiras sobre a América do Norte e grandes mudanças nos principais cinturões de vento e sistemas de tempestades tropicais podem ser rastreados para o evento Adams.
 
Uma das primeiras pistas foi que a megafauna na Austrália continental e na Tasmânia passou por extinções simultâneas há 42.000 anos.

"Isso nunca pareceu certo, porque foi muito depois da chegada dos aborígenes, mas na mesma época que o ambiente australiano mudou para o estado árido atual", diz o Prof. Cooper.

O artigo sugere que o Evento de Adams poderia explicar muitos outros mistérios evolutivos, como a extinção dos Neandertais e o súbito aparecimento generalizado da arte figurativa em cavernas ao redor do mundo.

"É a descoberta mais surpreendente e importante em que já estive envolvido", disse o Prof. Cooper.

A tempestade (cósmica) perfeita

O pólo norte magnético - isto é, a direção para a qual a agulha da bússola aponta - não tem uma localização fixa. Geralmente oscila perto do Pólo Norte (o ponto mais ao norte do eixo da Terra) ao longo do tempo devido a movimentos dinâmicos dentro do núcleo da Terra, assim como o pólo sul magnético.

Usando um antigo tronco de árvore kauri de Ngāwhā, Nova Zelândia, os cientistas dataram
o momento e os impactos ambientais da última troca de pólo magnético.
Crédito: Nelson Parker (nelsonskaihukauri.co.nz)

Às vezes, por motivos que não são claros, os movimentos dos pólos magnéticos podem ser mais drásticos. Por volta de 41.000-42.000 anos atrás, eles trocaram inteiramente de lugar.

"A Excursão de Laschamps foi a última vez que os pólos magnéticos inverteram", diz o Prof. Turney. "Eles trocaram de lugar por cerca de 800 anos antes de mudar de ideia e trocar de lugar novamente."

Até agora, a pesquisa científica se concentrava nas mudanças que aconteciam enquanto os pólos magnéticos eram invertidos, quando o campo magnético estava enfraquecido para cerca de 28% de sua força atual.

Mas, de acordo com as descobertas da equipe, a parte mais dramática foi a preparação para a reversão, quando os pólos estavam migrando pela Terra.

"O campo magnético da Terra caiu para apenas 0-6 por cento de força durante o evento Adams", disse o Prof. Turney.

"Essencialmente, não tínhamos nenhum campo magnético - nosso escudo de radiação cósmica havia sumido totalmente."

Durante a quebra do campo magnético, o Sol experimentou vários 'Grandes Mínimos Solar' (GSM), períodos de longa duração de silenciosa atividade solar.

Mesmo que um GSM signifique menos atividade na superfície do Sol, o enfraquecimento de seu campo magnético pode significar mais clima espacial - como erupções solares e raios cósmicos galácticos - poderiam dirigir o caminho da Terra.

"A radiação não filtrada do espaço separou as partículas de ar da atmosfera da Terra, separando elétrons e emitindo luz - um processo chamado ionização", diz o Prof. Turney.

"O ar ionizado 'fritou' a camada de ozônio, desencadeando uma onda de mudanças climáticas em todo o globo."

Nas cavernas

Espetáculos de luz deslumbrantes teriam sido frequentes no céu durante o evento Adams.

Aurora boreal e aurora australis, também conhecidas como luzes do norte e do sul, são causadas pelos ventos solares que atingem a atmosfera terrestre.

Normalmente confinado às partes polares norte e sul do globo, os pontos turísticos coloridos teriam se espalhado durante a quebra do campo magnético da Terra.

"Os primeiros humanos ao redor do mundo teriam visto auroras incríveis, véus e lençóis brilhantes no céu", diz o Prof. Cooper.

O ar ionizado - que é um ótimo condutor de eletricidade - também teria aumentado a frequência das tempestades elétricas.

“Deve ter parecido o fim dos dias”, diz o Prof. Cooper.

Os pesquisadores teorizam que as dramáticas mudanças ambientais podem ter feito com que os primeiros humanos buscassem mais abrigo. Isso pode explicar o súbito surgimento da arte rupestre em todo o mundo há cerca de 42.000 anos.

"Achamos que os aumentos bruscos nos níveis de UV, especialmente durante as explosões solares, de repente tornariam as cavernas abrigos muito valiosos", disse o Prof. Cooper. "O motivo comum da arte das cavernas de impressões de mãos em ocre vermelho pode sinalizar que estava sendo usado como protetor solar, uma técnica usada ainda hoje por alguns grupos.

"As imagens incríveis criadas nas cavernas durante este tempo foram preservadas, enquanto outras obras de arte em áreas abertas sofreram erosão, fazendo parecer que a arte começou repentinamente há 42.000 anos."

Descobrindo pistas antigas

Essas descobertas ocorrem dois anos depois que uma árvore kauri antiga particularmente importante foi descoberta em Ngāwhā, Northland.

A enorme árvore - com um tronco medindo mais de dois metros e meio - estava viva durante o Laschamps.

"Como outras toras de kauri sepultadas, a madeira da árvore Ngāwhā está tão bem preservada que a casca ainda está presa", diz o Dr. Jonathan Palmer da UNSW, especialista em datação de anéis de árvores (dendrocronologia). O Dr. Palmer estudou seções transversais das árvores no Chronos 14Carbon-Cycle Facility da UNSW Science.

Usando datação por radiocarbono - uma técnica para datar relíquias ou eventos antigos - a equipe rastreou as mudanças nos níveis de radiocarbono durante a reversão do pólo magnético. Esses dados foram mapeados ao lado dos anéis de crescimento anual das árvores, que funcionam como um registro de data e hora natural e preciso.

A nova escala de tempo ajudou a revelar a imagem desse período dramático da história da Terra. A equipe conseguiu reconstruir a cadeia de eventos ambientais e de extinção usando modelagem climática.

“Quanto mais olhávamos os dados, mais tudo apontava para 42”, diz o Prof. Turney. "Foi estranho.

"Douglas Adams estava claramente no caminho certo, afinal."

Um acelerador como nenhum outro

Embora os pólos magnéticos frequentemente divaguem, alguns cientistas estão preocupados com o rápido movimento atual do pólo magnético norte através do hemisfério norte.

"Esta velocidade - junto com o enfraquecimento do campo magnético da Terra em cerca de nove por cento nos últimos 170 anos - pode indicar uma reversão iminente", diz o Prof. Cooper.

"Se um evento semelhante acontecesse hoje, as consequências seriam enormes para a sociedade moderna. A radiação cósmica recebida destruiria nossas redes de energia elétrica e de satélite."

O professor Turney diz que a crise climática induzida pelo homem é catastrófica o suficiente sem lançar grandes mudanças solares ou uma reversão de pólo na mistura.

“Nossa atmosfera já está cheia de carbono em níveis nunca vistos pela humanidade antes”, diz ele. “Uma reversão do pólo magnético ou uma mudança extrema na atividade do Sol seriam aceleradores da mudança climática sem precedentes.

"Precisamos urgentemente reduzir as emissões de carbono antes que tal evento aleatório aconteça novamente."

 

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