Humanidades

Cerâmica antiga revela a primeira evidência da caça ao mel na África Ocidental pré-histórica
Para grande surpresa da equipe, suas descobertas, publicadas hoje na revista Nature Communications , revelaram que cerca de um terço dos vasos de cerâmica usados ​​pelo antigo povo Nok eram usados ​​para processar ou armazenar cera de abelh
Por Universidade de Bristol - 14/04/2021


Estatuetas de terracota da Nok. Crédito: Goethe University

Uma equipe de cientistas, liderada pela Universidade de Bristol, com colegas da Universidade Goethe, em Frankfurt, encontrou a primeira evidência da caça ao mel antigo, trancada em fragmentos de cerâmica da África Ocidental pré-histórica, datando de cerca de 3.500 anos atrás.

As abelhas são uma espécie icônica, sendo o polinizador de culturas alimentares mais importante do mundo. Os produtos da colmeia de abelhas, incluindo cera de abelha, mel e pólen, usados ​​tanto para fins alimentares como medicinais, apoiam os meios de subsistência e fornecem fontes de renda para as comunidades locais em grande parte da África, através da apicultura e da colheita selvagem.

Hoje, o mel é coletado de ninhos de abelhas selvagens em muitos países africanos. Na floresta tropical da África Ocidental, a caça de mel silvestre, encontrado em cavidades naturais nos troncos das árvores e na parte inferior de galhos grossos, é uma atividade de subsistência comum.

Não se sabe há quanto tempo os humanos exploram os produtos apícolas. O mel certamente teria sido uma fonte rara de adoçante para os povos antigos e provavelmente era muito procurado. No entanto, há muito poucas evidências sobreviventes da exploração humana antiga da abelha, exceto pela arte rupestre paleolítica que mostra abelhas e favos de mel, abrangendo o período de 40.000 a 8.000 anos atrás, a maioria dos quais é encontrada na África.

A literatura histórica e etnográfica de toda a África também sugere que os produtos apícolas, mel e larvas, eram importantes tanto como fonte de alimento quanto na preparação de bebidas à base de mel, como cerveja e vinho.

A equipe de Bristol estava realizando análises químicas de mais de 450 fragmentos de cerâmica pré-históricos da cultura nok da Nigéria Central para investigar quais alimentos eles estavam cozinhando em suas panelas. O povo Nok é conhecido por suas notáveis ​​estatuetas de terracota em grande escala e pela produção inicial de ferro na África Ocidental, por volta do primeiro milênio aC. Solos ácidos nos sítios arqueológicos de Nok significavam que restos orgânicos, como ossos de animais e plantas, não sobreviviam muito bem, então o que as pessoas de Nok comiam era um mistério.

Para grande surpresa da equipe, suas descobertas, publicadas hoje na revista Nature Communications , revelaram que cerca de um terço dos vasos de cerâmica usados ​​pelo antigo povo Nok eram usados ​​para processar ou armazenar cera de abelha. A presença de cera de abelha na cerâmica antiga é identificada por meio de uma série complexa de lipídios, as gorduras, óleos e ceras do mundo natural. A cera de abelha está provavelmente presente como consequência do processamento (derretimento) de favos de cera por meio de aquecimento suave, levando à sua absorção dentro das paredes do recipiente, ou, alternativamente, a cera de abelha é considerada um substituto para o cozimento ou armazenamento de mel em si.

As embarcações Nok escavadas são limpas e fotografadas na estação de pesquisa de Janjala, mostrada na foto: Dr. Gabriele Franke, Universidade Goethe. Crédito: Peter Breunig
O mel é muitas vezes uma importante fonte de alimento para caçadores-coletores e existem vários grupos na África, como os forrageadores Efe da Floresta Ituri, Leste do Zaire, que historicamente dependem do mel como sua principal fonte de alimento, coletando todas as partes do colmeia, incluindo mel, pólen e larvas de abelha, de ocos de árvores que podem estar até 30 m do solo, usando a fumaça para distrair as abelhas que picam.
 
O mel também pode ter sido usado como conservante para armazenar outros produtos.
Entre o povo Okiek do Quênia, que depende da caça e captura de uma grande variedade
de caça, a carne defumada é preservada com mel, sendo mantida por até três anos.
Vários potes de Nok continham evidências químicas da presença
de ambos cera de abelha e produtos à base de carne.

Além de usar o mel como fonte de alimento, pode ter sido usado para fazer bebidas à base de mel, vinho, cerveja e bebidas não alcoólicas, que são comuns em toda a África hoje, embora deva ser notado que a identificação química de fermentações antigas é notoriamente difícil. Os escritos de antigos exploradores fornecem insights sobre a antiguidade dessas práticas. Por exemplo, Ibn Battuta, o estudioso e explorador muçulmano berbere, enquanto visitava a Mauritânia em 1352, fala de uma bebida azeda feita de painço moído misturado com mel e leite azedo. Outro relato da preparação do vinho a partir do mel encontra-se no registro de uma visita de portugueses à costa oeste da África (1506-1510).

O mel e a cera de abelha também podem ter sido usados ​​para fins medicinais, cosméticos e tecnológicos. A cera de abelha também tem sido usada de várias maneiras desde os tempos pré-históricos como um selante ou agente impermeabilizante em frascos de colarinho do Neolítico Inferior no norte da Europa, como um iluminador de lâmpada na Creta minóica e misturada com sebo, possivelmente para fazer velas, em vasos medievais em West Cotton, Northamptonshire. A autora principal, Dra. Julie Dunne, da Escola de Química da Universidade de Bristol, disse: "Este é um exemplo notável de como a informação biomolecular extraída da cerâmica pré-histórica, combinada com dados etnográficos, forneceu os primeiros insights sobre a caça ao mel antigo na África Ocidental , 3.500 anos atrás. "

O professor Richard Evershed FRS, que chefia a Unidade de Geoquímica Orgânica de Bristol e é coautor do estudo, acrescentou: "A associação de povos pré-históricos com as abelhas é um tema recorrente no mundo antigo, no entanto, a descoberta dos componentes químicos de cera de abelha na cerâmica do povo Nok fornece uma janela única sobre essa relação, quando todas as outras fontes de evidência estão faltando. "

O professor Peter Breunig da Goethe University, que é o diretor arqueológico do projeto Nok e coautor do estudo, disse: "Originalmente, iniciamos o estudo de resíduos químicos em fragmentos de cerâmica por causa da falta de ossos de animais nos sítios de Nok, na esperança de encontrar evidências de processamento de carne nos potes. Que o povo Nok explorou mel 3.500 anos atrás, foi completamente inesperado e é único na pré-história da África Ocidental. "

A professora Katharina Neumann, da Goethe University, em Frankfurt, que é a diretora arqueobotânica do projeto Nok e coautora do estudo, acrescentou: "Restos de plantas e animais de sítios arqueológicos geralmente revelam apenas uma pequena parte do que os povos pré-históricos comiam. Resíduos químicos de cera de abelha em cacos de cerâmica abrem perspectivas completamente novas para a história da exploração de recursos e da dieta ancestral. "

 

.
.

Leia mais a seguir