Humanidades

Imaginando o passado distante - e encontrando as chaves para o futuro
O professor associado de ciências da terra David McGee estuda a resposta da atmosfera às mudanças paleoclimáticas.
Por Michaela Jarvis - 22/06/2021


O professor de ciências da terra do MIT, David McGee, estuda a resposta da atmosfera às mudanças paleoclimáticas. “Uma mensagem realmente básica que vem do estudo do paleoclima é a sensibilidade do sistema da Terra”, diz ele. “Alguns graus de aquecimento ou resfriamento são muito importantes.” Créditos: Imagem: Adam Glanzman

Os momentos mais dramáticos da pesquisa de David McGee ocorrem quando ele está trabalhando com núcleos de sedimentos retirados da Terra que contêm pistas sobre o clima do nosso planeta muito antes de haver registros criados por humanos.

“Parte da maior empolgação que tenho”, diz McGee, professor associado do Departamento de Ciências da Terra, Atmosféricas e Planetárias (EAPS) do MIT, “é quando estamos trabalhando com sedimentos que foram retirados de 2.000 metros de profundidade no Atlântico Oceano, por exemplo. Você está realizando várias medições geoquímicas nos sedimentos, usando datação por radiocarbono para descobrir a idade de um núcleo e desenvolvendo registros de como o clima mudou nos últimos milhares de anos. Você pode ir basicamente da lama para uma imagem coerente do que a atmosfera estava fazendo no passado, o que o oceano estava fazendo no passado. ”

Imaginar o mundo natural como era no passado distante, quando não havia ninguém por perto para observá-lo diretamente ou escrever sobre ele, sempre fascinou McGee. Quando criança, antes mesmo de lhe ocorrer que existia tal coisa como um cientista da Terra, ele estava "constantemente se perguntando sobre como as montanhas e praias teriam parecido há milhões de anos e como poderiam ser daqui a um milhão de anos . ” Recentemente, enquanto examinava os artefatos de sua infância, ele encontrou uma coleção de rock e um projeto de escrita criativa focado na viagem no tempo de volta à era pré-cambriana. Ele lembra que uma vez, quando foi solto na biblioteca da escola para encontrar um tópico de projeto de ciências, ele escolheu um livro sobre a era do gelo e tentou desenvolver hipóteses relacionadas que pudesse testar.

Mais tarde, tropeçando em uma aula de geologia na faculdade, como ele descreve, McGee foi completamente levado pela ideia de que as ciências da Terra envolviam uma espécie de trabalho de detetive para descobrir a história do mundo natural, usando as ferramentas da ciência moderna, como geoquímica, computação e observação próxima.

“Eu realmente caí nessa”, diz ele.

O foco de McGee em estudar o paleoclima e a resposta da atmosfera às mudanças climáticas do passado satisfaz sua curiosidade ao longo da vida - e produz importantes percepções sobre as mudanças climáticas que o planeta está passando atualmente.

“Uma mensagem realmente básica que vem do estudo do paleoclima é a sensibilidade do sistema da Terra”, diz McGee. “Alguns graus de aquecimento ou resfriamento são muito importantes.”

Desde o início de sua carreira, McGee tem se dedicado a compartilhar seu amor pela exploração com os alunos. Ele obteve o título de mestre em ensino e passou sete anos como professor em salas de aula do ensino fundamental e médio antes de obter seu doutorado em ciências da Terra e ambientais pela Universidade de Columbia. Ele se juntou ao corpo docente do MIT em 2012 e em 2018 recebeu o Prêmio de Excelência em Mentoria do escritório de Orientação de Graduação e Programação Acadêmica do MIT. Em 2019, ele obteve o mandato.

Em 2016, McGee se tornou o diretor da comunidade de aprendizagem do primeiro ano Terrascope do MIT , onde ele diz que tem sido capaz de continuar a perseguir seu interesse em como os alunos aprendem.

“Parte do motivo pelo qual o Terrascope foi tão importante para mim é porque é um lugar onde há muitas reflexões sobre o que torna uma experiência educacional significativa”, diz ele.

O Terrascope, uma das quatro comunidades de aprendizagem oferecidas aos alunos do primeiro ano do MIT, permite que abordem questões de sustentabilidade do mundo real em equipes interdisciplinares lideradas por alunos. Os projetos que os alunos realizam os conectam a especialistas e profissionais relacionados, em parte para que os alunos possam descobrir que combinação de áreas de especialização - como tecnologia, política, economia e comportamento humano - os servirá enquanto caminham em direção ao trabalho de suas vidas .

“Os alunos muitas vezes se perguntam: 'Como faço para conectar o que realmente gosto de fazer, no que sou bom e o que o mundo realmente precisa?'”, Diz McGee. “No Terrascope, tentamos fornecer um espaço para essa exploração.”

O trabalho de McGee com a Terrascope foi, em parte, a base para sua nomeação em setembro de 2020 para a função de chefe de departamento associado para diversidade, equidade e inclusão na EAPS. Na ocasião da nomeação de McGee, o chefe do departamento da EAPS, Rob van der Hilst, disse: “David provou que é um líder dedicado e compassivo, capaz de construir uma comunidade robusta em torno da colaboração, propósito compartilhado e profundo respeito pelos pontos fortes de cada membro. ”

McGee diz que as ciências da Terra muitas vezes não são bem-vindas às mulheres, membros de grupos raciais ou étnicos minoritários e pessoas que são LGBTQ +. Melhores políticas de recrutamento e retenção são necessárias para diversificar o campo, diz ele.

“A ciência da Terra é uma ciência muito branca”, diz McGee. “E ainda estamos trabalhando em problemas que afetam a todos e afetam desproporcionalmente as comunidades de cor - coisas como mudanças climáticas e desastres naturais. É muito importante que o futuro das ciências da Terra pareça diferente do presente em termos demográficos. ”

Uma das coisas que McGee tira de sua experiência de pesquisa ao abordar os alunos é a observação de que ser um cientista da Terra representa muitas abordagens e caminhos de estudo diferentes - inerentemente, o campo pode se estender a uma ampla diversidade de talentos.

“O que tento deixar claro para os alunos é que não há como ser especialista em todos os aspectos de um único estudo de ciências da Terra”, diz ele. “Com o estudo do paleoclima, por exemplo, há geologia de campo, química analítica cuidadosa, análise de dados, computação, física dos sistemas climáticos. Você está constantemente no limite de seu aprendizado e trabalhando com pessoas que sabem mais do que você sobre um determinado aspecto de um estudo. Os alunos não estão vindo para as ciências da Terra para se tornarem uma cópia carbono de qualquer um de nós. ”

 

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