Humanidades

A análise molecular revela os fósseis denisovanos mais antigos até agora
Cercados por vestígios arqueológicos, como ferramentas de pedra e restos de comida, os achados lançam luz sobre as estratégias de adaptação desses primeiros hominídeos à medida que se espalhavam pela Eurásia.
Por Max Planck Society - 29/11/2021


A entrada para a Caverna Denisova. Crédito: IAET, Siberian Branch Russian Academy of Sciences

Uma equipe internacional, liderada por pesquisadores das Universidades de Viena e Tübingen, e da Sociedade Max Planck, identificou cinco novos fósseis humanos do local-chave da caverna Denisova, no sul da Sibéria. Os restos mortais, que incluem três denisovanos e um neandertal, foram encontrados em um contexto seguro e bem datado de aproximadamente 200.000 anos. Cercados por vestígios arqueológicos, como ferramentas de pedra e restos de comida, os achados lançam luz sobre as estratégias de adaptação desses primeiros hominídeos à medida que se espalhavam pela Eurásia.

A caverna Denisova nas montanhas Altai, no sul da Sibéria, ganhou fama há 11 anos, quando o sequenciamento genético de um osso rosado fóssil revelou um novo grupo humano até então desconhecido. Apesar do grupo ter sido chamado de "Denisovanos" em homenagem ao local, identificar mais restos denisovanos da caverna tem sido um desafio, já que quaisquer restos humanos são extremamente fragmentados e difíceis de localizar entre as centenas de milhares de ossos de animais que também estão presentes . Sem vestígios de Denisovan definitivos, quando eles chegaram ao local, como viviam e como interagiam com outros humanos com quem compartilhavam o espaço permaneceu um mistério.

Ao longo de quatro anos, uma equipe liderada pela Professora Assistente Katerina Douka do Departamento de Antropologia Evolutiva da Universidade de Viena, com colegas na Alemanha e na Rússia, trabalharam para extrair e analisar proteínas antigas e DNA de quase 4.000 fragmentos ósseos de Caverna de Denisova. Suas novas descobertas são relatadas na Nature Ecology and Evolution e fornecem informações robustas sobre os primeiros ocupantes da Caverna de Denisova e sua assinatura arqueológica.

Usando um método biomolecular conhecido como impressão digital de peptídeos, ou ZooMS (Zooarchaeology by Mass Spectroscopy), a equipe se concentrou nas camadas mais antigas do local, que datam de 200.000 anos atrás e não tinham fósseis humanos até agora. Esses métodos são o único meio pelo qual os cientistas podem encontrar restos humanos entre os milhares de ossos do local, já que mais de 95% estavam fragmentados demais para os métodos de identificação padrão. Samantha Brown, estudante de doutorado no Projeto ERC FINDER de Douka e agora líder de grupo júnior na Universidade de Tübingen, analisou 3800 fragmentos ósseos de não mais de 4 cm de comprimento que antes eram considerados taxonomicamente não identificáveis. No final das contas, Brown identificou cinco ossos cujo colágeno combinava com o perfil peptídico dos humanos.

Fragmentos ósseos usados ​​para análise molecular Crédito: S. Brown

"Encontrar um novo osso humano teria sido legal, mas cinco? Isso superou meus sonhos mais selvagens", diz Brown.
 
"Ficamos surpresos ao descobrir novos fragmentos de ossos humanos preservando biomoléculas intactas de camadas tão antigas", disse Douka.

Dos cinco ossos humanos recentemente identificados, quatro continham fragmentos de DNA autênticos suficientes para permitir aos pesquisadores reconstruir seu genoma mitocondrial. Três deles alinhados com o tipo mtDNA Denisovan e um com o tipo Neandertal. Datados de 200.000 anos atrás, os novos ossos denisovanos são alguns dos fósseis humanos mais antigos que já foram sequenciados geneticamente.

"Denisova é um lugar incrível para a preservação de DNAs, e agora reconstruímos genomas de alguns dos fósseis humanos mais antigos e mais bem preservados", disse o Dr. Diyendo Massilani, pesquisador de pós-doutorado do Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva em Leipzig que liderou o análises genéticas dos novos fósseis.

As novas descobertas ajudam a preencher uma lacuna em relação às adaptações arqueológicas dos primeiros denisovanos. Os denisovanos aparecem no local durante um período interglacial (período quente durante o qual o ambiente e as temperaturas eram semelhantes aos de hoje) e aproveitam a localização estratégica da caverna. Eles aparecem com uma tradição lítica de pleno direito, utilizando matéria-prima encontrada no aluvião do vizinho rio Anui e herbívoros de caça, como bisões, ovas e veados vermelhos, antílopes gazela e saiga e até rinocerontes lanosos. Eles continuam a seguir padrões de subsistência semelhantes por vários milhares de anos. Por volta de 130-150.000 anos atrás, os Neandertais também aparecem no local, representados por um dos fósseis também descobertos no estudo atual.

O professor Tom Higham, membro da equipe, também da Universidade de Viena, afirma: "A aplicação de impressão digital biomolecular como a que aplicamos em Denisova nos permitiu encontrar mais fósseis humanos do que por meio de escavações arqueológicas formais. É um grande avanço técnico para Arqueologia Paleolítica. "

A pesquisa na caverna Denisova continua por meio de trabalho de campo sistemático e análises direcionadas de ossos e sedimentos com uma equipe de arqueólogos russos acampados lá por quase seis meses a cada ano. Ele continua sendo o único local descoberto até agora que contém evidências da presença periódica de todos os três principais grupos de hominídeos, denisovanos, neandertais e humanos modernos, nos últimos 200.000 anos.

 

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