Humanidades

Harmonix continua inovando, com impacto duradouro
O spinout do MIT vem lançando videogames icônicos há mais de 25 anos.
Por Zach Winn - 18/12/2021


Harmonix inova a jogabilidade musical para criar videogames icônicos como Guitar Hero e Rock Band. Créditos: Imagem: Cortesia de Harmonix, do Rock Band 4

A cada temporada de férias, um novo videogame popular causa uma quantidade desproporcional de entusiasmo, expectativa e compras de última hora. Mas poucos desses jogos oferecem uma maneira inteiramente nova de jogar. Menos ainda têm efeitos em cascata que vão muito além do universo dos jogos.

Quando Guitar Hero foi lançado em 2005, desafiando os jogadores a acertar notas de músicas clássicas de rock em controladores semelhantes a guitarras, passou de um hit de férias a um fenômeno cultural que ensinou uma nova geração a amar o rock 'n' roll. Ao longo do caminho, mostrou à indústria de videogames o poder dos jogos inovadores baseados em música.

Guitar Hero e a franquia Rock Band relacionada foram desenvolvidos pela Harmonix Music Systems, que se formou há mais de 25 anos no Media Lab do MIT quando um par de amigos começou a usar a tecnologia para ajudar as pessoas a interagir com a música. Desde então, lançou mais de uma dúzia de jogos que ajudaram milhões de pessoas a sentir a emoção de fazer música.

“O que sempre tentamos realizar é inovar na jogabilidade musical”, diz Eran Egozy '93, SM '95, professor de prática em música e artes cênicas no MIT que co-fundou a empresa com Alex Rigopulos '92, SM '94. “Isso é o que a empresa está constantemente tentando fazer - criando novos tipos de experiências musicais atraentes.”

Para promover essa missão, a Harmonix tornou-se parte da gigante da indústria Epic Games no mês passado. É um marco importante para uma empresa que viu seus jogos irem de pequenos projetos apaixonados a fontes onipresentes de expressão e diversão.

Egozy viu os jogos da Harmonix em ônibus de turnê de bandas famosas, nos escritórios de gigantes da tecnologia como o Google, em bares que realizam “noites de banda de rock” e sendo retratados em programas de TV populares. Mais importante, ele ouviu professores de música dizerem que os jogos inspiraram as crianças a tocar instrumentos reais.

Na verdade, Egozy acabou de ouvir do diretor da escola de seu filho que ele toca bateria por causa do Rock Band.

“Essa é provavelmente a parte mais gratificante”, diz Egozy, que toca clarinete profissionalmente. “É claro que tínhamos grandes esperanças e aspirações quando iniciamos a empresa, mas não achávamos que iríamos realmente causar um impacto tão grande. Ficamos totalmente surpresos. ”

Princípios voltados para a missão

Como estudante de graduação no MIT, Egozy formou-se em engenharia elétrica e ciência da computação e especializou-se em música . Mas ele nunca pensou em combinar computadores e música até participar do Programa de Oportunidades de Pesquisa de Graduação com o então aluno de graduação Michael Hawley no Laboratório de Mídia.

A experiência inspirou Egozy a fazer seu mestrado no grupo Opera of the Future do Media Lab, liderado por Tod Machover, onde ele começou a construir um software que gerava música com base em controles intuitivos. Ele também conheceu Rigopulos no Media Lab, que rapidamente se tornou um amigo e colaborador.

“Alex teve esta ideia: não seria legal se pegássemos um joystick com uma interface mais amigável e o usássemos para direcionar os parâmetros de nosso sistema de música generativo?” Egozy lembra.

O sistema baseado em joystick tornou-se imediatamente uma das demos mais populares no Media Lab, levando a dupla a participar da Competição de Empreendedorismo MIT $ 10K (o MIT $ 100K hoje).

“Acho que o MIT me deu a sensação de que não há sentido em tentar fazer algo que alguém já fez”, diz Egozy. “Se você vai trabalhar em algo, tente fazer algo inventivo. Essa é uma atitude generalizada em todo o MIT, não apenas no Media Lab. ”

Quando a formatura chegou, Egozy e Rigopulos sabiam que queriam continuar trabalhando no sistema, mas duvidavam que pudessem encontrar uma empresa que os pagasse para fazê-lo. Fora dessa lógica simples, Harmonix nasceu.

Os fundadores passaram os quatro anos seguintes trabalhando na tecnologia, o que levou a um produto chamado Axe que Egozy descreve como um "fracasso total". Eles também construíram um sistema para a Disney no parque de diversões Epcot e tentaram integrar seu software com máquinas de karaokê no Japão.

“Sofremos vários fracassos tentando descobrir qual era o nosso negócio e demoramos um bom tempo para descobrir a maneira de cumprir nossa missão, que é permitir que todos no mundo experimentem a alegria de fazer música. Acontece que isso aconteceu por meio de videogames ”, diz Egozy.

Os vários primeiros videogames da empresa não foram grandes sucessos, mas ao iterar na plataforma principal, a Harmonix foi capaz de melhorar continuamente o design e a jogabilidade.

Como resultado, quando chegou a hora de fazer o Guitar Hero por volta de 2005, os fundadores tinham música, gráficos e sistemas de design que sabiam que poderiam funcionar com controladores exclusivos.

Egozy descreve Guitar Hero como um projeto de orçamento relativamente baixo dentro da Harmonix. A empresa tinha dois jogos em desenvolvimento na época, e a equipe do Guitar Hero era a menor. Foi também uma reviravolta rápida: eles terminaram o Guitar Hero em cerca de nove meses.

Por meio de seus outros lançamentos, a equipe da Harmonix foi treinada para esperar que a maioria de suas vendas ocorresse nas semanas anteriores ao feriado de Natal e, em seguida, para que as vendas parassem. Com Guitar Hero, o jogo vendeu incrivelmente rápido - tão rápido que os varejistas imediatamente queriam mais, e a empresa que fabricava os controladores de guitarra teve que multiplicar seus pedidos com os fabricantes.

Mas o que realmente surpreendeu os fundadores foi que as vendas de janeiro superaram as de dezembro. … Então fevereiro ultrapassou janeiro. Na verdade, mês após mês, o gráfico de vendas não se parecia com nada que a equipe de 45 pessoas da Harmonix já tivesse visto antes.

“Foi principalmente choque e descrença dentro da Harmonix”, diz Egozy. “Nós adoramos fazer Guitar Hero. Foi o jogo que sempre quisemos fazer. Todos na Harmonix estavam de alguma forma envolvidos com música. A empresa tinha uma sala de banda apenas para que as pessoas pudessem tocar. E o fato de também ter vendido muito bem foi extremamente gratificante - e muito inesperado. ”

As coisas mudaram rapidamente para a Harmonix depois disso. O trabalho no Guitar Hero 2 começou imediatamente. Guitar Hero foi adquirido pela Activision e a Harmonix foi adquirida pela MTV Networks por vários anos. A Harmonix desenvolveu a franquia Rock Band, que reunia músicos para tocar guitarra, baixo, teclado, bateria e vocais de canções populares.

“Isso foi realmente maravilhoso porque se tratava de um esforço em grupo”, diz Egozy. “O Rock Band era social no sentido de que todos estavam juntos na mesma sala tocando música juntos, não de forma competitiva, mas trabalhando em prol de um objetivo comum.”

Um legado contínuo

Na última década, Harmonix continuou a explorar novos modos de jogo musical com lançamentos como SingSpace, que oferece uma experiência social de karaokê, e Fuser, um jogo inspirado em DJs que permite aos usuários mixar e combinar diferentes faixas. A empresa também lançou Rock Band VR, que faz os jogadores se sentirem como se estivessem no palco diante de um público ao vivo.

Hoje em dia, Egozy, que está no conselho desde que se tornou professor em tempo integral no MIT em 2014, dá aulas 21M.385 / 6.185 (Interactive Music Systems), uma aula que combina ciência da computação, design de interação e música. “É a aula que eu gostaria de ter como estudante de graduação aqui no MIT”, diz Egozy.

E a cada semestre, a classe faz um tour pelo escritório da Harmonix. Ele sempre disse que essa é a parte favorita da aula dos alunos.

“Estou muito orgulhoso do que fomos capazes de fazer e ainda estou surpreso e humilde com o impacto cultural que tivemos”, diz Egozy. “Tem uma geração de crianças que cresceu jogando esses games que aprendeu toda essa música dos anos 70 e 80. Estou muito feliz por termos conseguido expor as crianças a toda aquela boa música. ”

 

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