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Criaturas marinhas pré-históricas desenvolveram dentes em forma de seixo para esmagar mariscos
Um tipo de réptil marinho, os ictiossauros, acabou evoluindo para predadores elegantes e parecidos com golfinhos, mas os cientistas não sabem muito sobre os ictiossauros iniciais.
Por Field Museum - 08/05/2020


As tomografias computadorizadas do fóssil de Cartorhynchus mostraram dentes em forma
de seixo escondidos da vista. Os dentes em sua mandíbula superior são destacados aqui em
roxo. Crédito: Ryosuke Motani et al.

Por pior que as coisas pareçam aqui em 2020, elas podem ser piores: poderíamos estar vivendo 252 milhões de anos atrás durante a extinção em massa do Permiano. Erupções vulcânicas e mudanças climáticas repentinas e dramáticas mataram a maioria dos animais em terra e quase tudo nos oceanos, preparando o terreno para a ascensão posterior dos dinossauros em terra e uma explosão de nova vida marinha. Um tipo de réptil marinho, os ictiossauros, acabou evoluindo para predadores elegantes e parecidos com golfinhos, mas os cientistas não sabem muito sobre os ictiossauros iniciais. Mas ao fazer a tomografia computadorizada do fóssil de um dos primeiros ictiossauros, os cientistas descobriram dentes em forma de seixos escondidos em seu focinho curto. Esses dentes estranhos, provavelmente usados ​​para esmagar as conchas de caracóis e bivalves semelhantes a moluscos, ajudam a iluminar as maneiras pelas quais os ictiossauros primitivos desempenharam papéis diferentes nos ecossistemas marinhos do Triássico.

"Não sabemos exatamente a ascendência dos ictiossauros. Eles são répteis e provavelmente arquossauros - ou seja, estão mais intimamente relacionados a crocodilos e dinossauros e pássaros do que a lagartos e cobras - mas mesmo isso não é 100% ", diz Olivier Rieppel, paleontologista e curador da família Rowe de biologia evolutiva do Chicago Field Museum, co-autor de um novo artigo sobre as descobertas no Scientific Reports . "Ao estudar os incomuns dentes arredondados deste ictiossauro , obtemos uma melhor compreensão de como esses animais evoluíram e como eram seus estilos de vida".

O artigo enfoca Cartorhynchus lenticarpus , um dos primeiros e menores ictiossauros já descobertos. Mais tarde, os ictiossauros pareciam golfinhos, com focinhos compridos cheios de dentes afiados e corpos elegantes e aerodinâmicos para cortar a água. Mas se esses ictiossauros pareciam golfinhos assassinos, Cartorhynchus era como um girino de focas. Seu nome significa "focinho curto" e seu rosto corresponde ao seu nome. Cartorhynchus tinha pouco mais de um pé de comprimento, e suas articulações flexíveis nos pulsos sugerem que ele era capaz de sair da água e correr em terra como um selo. "Os ictiossauros se tornaram criaturas do oceano aberto, mas espécies menores como Cartorhynchus provavelmente morou mais perto da costa e pegou invertebrados para comer no fundo do mar ", diz Rieppel.

O único espécime fóssil conhecido de Cartorhynchus, um pequeno ictiossauro
inicial com focinho curto e apêndices semelhantes a focas. Crédito: Ryosuke Motani

Este novo estudo baseia-se na descrição de Cartorhynchus por vários dos mesmos cientistas em 2014, incluindo o autor correspondente do novo artigo, Ryosuke Motani, da Universidade da Califórnia, Davis. "Quando descrevemos o Cartorhynchus pela primeira vez , pensamos que ele não tinha nenhum dente e era um alimentador de sucção. Mas, mais tarde, os pesquisadores perceberam que ele tinha alguns dentes mais atrás nas mandíbulas", diz Rieppel. "Neste estudo, fizemos tomografias computadorizadas do fóssil para ver os dentes que estavam escondidos em seu crânio e descobrimos que eles tinham uma forma incomum de seixo".

Esses dentes arredondados estavam na parte de trás das mandíbulas, onde estão nossos molares, e provavelmente foram usados ​​para esmagar pequenos invertebrados com casca dura, como caracóis e bivalves semelhantes a moluscos. Os dentes também mostraram desgaste, sugerindo que, embora o único espécime conhecido de Cartorhynchus tivesse pouco mais de um pé, ele era adulto.

Armado com esse novo conhecimento sobre Cartorhynchus , os pesquisadores compararam com outros ictiossauros iniciais. Eles descobriram que os dentes arredondados surgiram em várias outras espécies de ictiossauros, sugerindo que a característica evoluiu independentemente mais de uma vez, em vez de todos os ictiossauros de dentes redondos que evoluíram de um ancestral comum. Enquanto isso, muitos outros ictiossauros iniciais tinham apontado dentes em forma de cone.

Uma reconstrução da aparência de Cartorhynchus na vida. Crédito: Stefano Broccoli

Essas diferentes formas de dente que surgem em diferentes famílias nos dão uma visão do mundo em que os ictiossauros estavam evoluindo. "Não havia répteis marinhos antes do Triássico", diz Rieppel. "É isso que torna esses ictiossauros tão interessantes - eles nos contam sobre a recuperação da extinção em massa, porque entraram no mar somente depois dela". E, como a maioria das criaturas marinhas morreu na extinção em massa, havia muito espaço livre, evolutivamente falando - muitos nichos para novos animais preencherem. "Após a extinção em massa, a biota marinha estava quase vazia e pronta para ser recolonizada", explica Rieppel.

Os dentes dos animais podem nos dizer muito sobre seus estilos de vida: o que eles estavam comendo e como. O rápido surgimento de muitos tipos diferentes de ictiossauros, com diferentes tipos de dentes, aponta para a maneira como eles dominaram os oceanos e desempenharam diferentes papéis ecológicos. Também é provável que a evolução repetida de dentes esmagados arredondados em ictiossauros como Cartorhynchus e outros tenha sido motivada pela evolução de presas com casca dura que se tornaram predominantes naquele momento.

"Os fósseis são pistas sobre como era o mundo há muito tempo", diz Rieppel. "Ao entender melhor como esses ictiossauros evoluíram, temos uma noção melhor de como a vida se recupera após extinções, e essa lição ainda é relevante hoje."

 

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