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O salmão do Alasca está ficando menor, afetando pessoas e ecossistemas
Os pesquisadores identificaram uma série de fatores que parecem estar impulsionando essa mudança, alguns agindo em todas as regiões e outros afetando apenas certas espécies ou populações.
Por Universidade da Califórnia - 19/08/2020


Um ano a mais no oceano faz uma grande diferença no tamanho do salmão, como visto nessas duas fêmeas de salmão sockeye de Pick Creek, Alasca. O salmão do topo passou três anos no mar, os outros dois anos. Crédito: Andrew Hendry

O tamanho do salmão que retorna aos rios no Alasca diminuiu drasticamente nos últimos 60 anos porque eles estão passando menos anos no mar, de acordo com um novo estudo conduzido por pesquisadores da Universidade da Califórnia, Santa Cruz, e da Universidade do Alasca Fairbanks.

O salmão é extremamente importante tanto para as pessoas quanto para os ecossistemas no Alasca, apoiando a pesca comercial e de subsistência e transportando nutrientes do oceano para áreas interiores, fertilizando os ecossistemas dentro e ao redor dos rios onde desovam. Salmões menores fornecem menos comida para as pessoas que dependem deles, menos valor para os pescadores comerciais e menos fertilizantes para os ecossistemas terrestres.

Durante anos, as pessoas no Alasca perceberam que o salmão selvagem estava ficando menor, mas as razões não eram claras. No novo estudo, publicado nesta quarta-feira, 19 de agosto na Nature Communications , os pesquisadores compilaram e analisaram dados coletados ao longo de seis décadas (1957 a 2018) de 12,5 milhões de peixes pelo Departamento de Pesca e Caça do Alasca. Este conjunto de dados sem precedentes permitiu que eles vissem os padrões de mudanças no tamanho do corpo para quatro espécies de salmão - chinook, chum, coho e sockeye - em todas as regiões do Alasca.

Os resultados mostraram que as diminuições no tamanho do corpo são principalmente devido ao salmão retornar aos seus locais de desova em idades mais jovens do que no passado. O salmão do Alasca pode passar até sete anos no mar, embora isso varie por espécie. Durante esse tempo, eles se alimentam e crescem até a maturidade, migrando por grandes distâncias no Oceano Pacífico Norte antes de retornar à água doce para desovar.

"Há duas maneiras de eles estarem ficando menores - podem estar crescendo menos e ter a mesma idade, mas menores, ou podem ser mais jovens - e vimos um padrão forte e consistente de que os salmões estão voltando aos rios mais jovens do que antes historicamente ", disse o autor correspondente Eric Palkovacs, professor de ecologia e biologia evolutiva e diretor associado do Programa Colaborativo de Pesca do Instituto de Ciências Marinhas da UC Santa Cruz.

Os pesquisadores identificaram uma série de fatores que parecem estar impulsionando essa mudança, alguns agindo em todas as regiões e outros afetando apenas certas espécies ou populações.

"Não há uma única arma fumegante", disse a primeira autora Krista Oke, uma cientista de pós-doutorado inicialmente na UC Santa Cruz e agora na University of Alaska Fairbanks. "Pequenas contribuições de vários fatores estão se somando para impulsionar essas mudanças."
 
Dois fatores - mudança climática e competição com um número crescente de salmões selvagens e de incubação no oceano - claramente contribuíram para o declínio do tamanho em todas as espécies e regiões, disse Palkovacs. Em contraste, o efeito da pesca comercial parece ser importante apenas para algumas populações de salmão. Da mesma forma, os resultados foram misturados para outro propulsor proposto de declínios de tamanho, a recuperação das populações de mamíferos marinhos que se alimentam do salmão.

"Sabemos que o clima impulsiona as mudanças na produtividade dos oceanos e vemos um sinal consistente dos fatores climáticos associados à diminuição do tamanho do salmão", disse Palkovacs. "Outra associação consistente é com a abundância de salmão no oceano, especialmente salmão rosa. Sua abundância no Pacífico Norte está em máximas históricas devido em parte à produção de incubatórios no Alasca e na Ásia, e eles competem com outros salmões por comida."

Sockeye red com cores de desova retornam a um riacho de água doce perto de
Dillingham, Alasca. O salmão corre assim para transportar nutrientes
marinhos para os ecossistemas terrestres. Crédito: Andrew Hendry

A observação de que os salmões estão retornando aos riachos de água doce em idades mais jovens implica que o oceano está se tornando um lugar mais arriscado para eles, disse ele. Ao permanecer no oceano por mais tempo e crescer mais, o salmão pode ter maior sucesso na desova e botar mais ovos, mas a cada ano a mais aumenta o risco de não voltar a se reproduzir.

“A seleção natural sempre empurrou em ambas as direções, mas o equilíbrio entre os dois está mudando, pressionando com mais força contra o salmão mais velho e maior”, disse Palkovacs. "Parece que o oceano está se tornando um lugar mais arriscado para se estar."

De acordo com Oke, entender exatamente o que está acontecendo no oceano para impulsionar essa mudança é um desafio difícil que exigirá mais estudos. "Esse é o próximo passo difícil que espero que possamos dar em breve", disse ela. "Pode ser que eles tenham que passar mais tempo se alimentando, o que os está colocando em lugares arriscados. Muitas coisas podem estar acontecendo para aumentar o risco geral de mortalidade no oceano, mas não fomos capazes de determinar isso . "

As consequências para as pessoas e ecossistemas, no entanto, são mais claras. Salmão menor significa menos refeições por peixe para pescadores de subsistência, lucros menores para pescadores comerciais, menos ovos postos para sustentar as populações de salmão e menos nutrientes para sustentar a produtividade e biodiversidade dos ecossistemas de água doce e ribeirinhos.

"Peixes menores são um problema real para as pessoas que dependem do salmão para sua alimentação e bem-estar", disse Oke. "Para os pescadores comerciais, peixes menores tendem a ter preços mais baixos e, abaixo de um certo tamanho, não podem ser transformados em produtos de alto valor e podem ter que ser enlatados."

Do lado do ecossistema, os nutrientes fornecidos pelas corridas de salmão fornecem suporte crítico para os próprios ursos, insetos, pássaros, árvores e juvenis de salmão. Palkovacs observou que um extenso corpo de pesquisa rastreou o movimento do nitrogênio marinho do salmão para os ecossistemas terrestres ao redor dos riachos onde eles desovam.

“Os salmões sobem por esses pequenos riachos e, sejam capturados por predadores ou morram após a desova, seus nutrientes são transferidos para as florestas e ecossistemas de água doce”, disse ele. "É um serviço clássico do ecossistema do salmão, e a quantidade de nutrientes que eles fornecem depende do tamanho de seu corpo."

O estudo teve suas origens em um grupo de trabalho organizado pelo Centro Nacional de Análise e Síntese Ecológica (NCEAS) da UC Santa Bárbara por meio do projeto Salmon and People do Estado do Alasca. Com financiamento da Fundação Gordon & Betty Moore, os pesquisadores puderam trabalhar com o Departamento de Caça e Pesca do Alasca para compilar dados que a agência colecionava há décadas, mas que estavam dispersos entre diferentes escritórios de campo em vários bancos de dados menores.

"No NCEAS, tínhamos dois cientistas de dados que compilaram todos os dados em um enorme banco de dados sobre o salmão do Alasca que agora está disponível publicamente", disse Palkovacs. "Demorou muito tempo e energia, mas foi isso que nos permitiu fazer essa análise abrangente."

Oke acrescentou que obter os dados em primeiro lugar também não foi uma tarefa fácil. "Quando você pensa sobre o fato de que usamos dados de 12,5 milhões de salmão, é quantas vezes alguém do ADF & G mediu um salmão . É uma quantidade excepcional de trabalho tornar possível um conjunto de dados como este", disse ela.

 

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