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Algumas operárias indianas de formigas saltadoras podem fazer a transição para um estado de rainha
Em artigo publicado na revista Science Advances , o grupo descreve seu estudo sobre as formigas saltadoras Harpegnathos e o que aprenderam sobre elas.
Por Bob Yirka - 20/08/2020


Um torneio de dominância Harpegnathos mostrando dois pares de duelos (abaixo). Crédito: Lihong Sheng

Uma equipe de pesquisadores da Universidade da Pensilvânia descobriu que algumas operárias indianas de formigas saltadoras podem fazer a transição para um estado semelhante ao de uma rainha se sua rainha morrer. Em seu artigo publicado na revista Science Advances , o grupo descreve seu estudo sobre as formigas saltadoras Harpegnathos e o que aprenderam sobre elas.

A maioria das formigas vive em colônias nas quais os indivíduos têm papéis claramente delineados. As formigas operárias, por exemplo, constroem ninhos e os mantêm limpos. Cada colônia tem uma rainha que põe ovos para manter a população próspera. Novas colônias são formadas quando novas rainhas nascem e voam com um grupo de formigas operárias . Nesse novo esforço, os pesquisadores descobriram que uma espécie de formiga, H. saltator, faz as coisas de maneira um pouco diferente. Ao estudar de perto o comportamento das formigas em seu ninho, eles descobriram que quando a rainha morre, em vez de esperar pelo nascimento de outra formiga rainha, uma ou mais das formigas operárias fazem a transição para uma formiga parecida com uma rainha - chamada gamergata - e começa a botar ovos.

Intrigados com a transição, os pesquisadores realizaram um estudo mais detalhado dos gamergates na esperança de aprender como tal transição poderia ocorrer. Eles descobriram que as formigas também passaram por outra transição: sua vida útil aumentou drasticamente, de aproximadamente sete meses para aproximadamente três anos. Ainda mais intrigados, eles estudaram os cérebros dos gamergates. Eles usaram o sequenciamento de RNA de uma única célula para comparar a distribuição das populações neuronais e gliais (tipos de células cerebrais ) antes e depois de sua transição. Ao fazer isso, eles descobriram que, à medida que as formigas faziam a transição de operárias para gamergates, elas passavam por uma expansão da glia envolvente neuroprotetora - uma mudança que parecia se aplicar também à sua personalidade. Os gamergates começaram a agir como formigas rainhas.

Uma representação artística de uma seção de cérebro de formiga Harpegnathos.
Crédito: Roberto Bonasio

Em seguida, os pesquisadores se perguntaram se a mesma mudança também seria responsável pelo maior tempo de vida. Para descobrir, eles feriram o cérebro de várias formigas cutucando-as com um alfinete minúsculo e depois as testaram para ver o que acontecia. Eles descobriram que, devido à lesão, o cérebro dos gamergates começou a ativar o gene Mmp1 em um grau maior do que no caso das formigas operárias normais - um sinal de que elas poderiam reparar lesões cerebrais e, assim, viver mais. Os pesquisadores também descobriram mudanças celulares nos cérebros gamergate associadas ao envelhecimento das formigas.

 

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