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Árvores fósseis no Planalto Andino Central do Peru contam uma história de dramática mudança ambiental
A anatomia da madeira petrificada (permineralizada) que os pesquisadores descobriram é muito parecida com a anatomia da madeira nas florestas tropicais de baixa altitude hoje.
Por Smithsonian Tropical Research Institute - 29/08/2020


O paleontólogo Edwin Cadena posa ao lado de uma árvore gigante fossilizada (permineralizada) no Planalto Central do Peru. Crédito: Carlos Jaramillo, Smithsonian Tropical Research Institute

Em uma expedição ao Planalto Andino Central, pesquisadores do Smithsonian Tropical Research Institute (STRI) e colegas ficaram surpresos ao encontrar uma enorme árvore fóssil enterrada na planície fria e gramada. O registro fóssil da planta deste local de grande altitude no sul do Peru contém lembretes dramáticos de que o ambiente nas montanhas dos Andes mudou drasticamente durante os últimos 10 milhões de anos, mas não da maneira que os modelos climáticos do passado sugerem. Os resultados da expedição são apresentados na revista Science Advances .

"Esta árvore e as centenas de amostras fósseis de madeira, folhas e pólen que coletamos na expedição revelam que quando essas plantas estavam vivas o ecossistema era mais úmido - ainda mais úmido do que os modelos climáticos do passado previam", disse Camila Martinez, bolsista do STRI, que recentemente concluiu seu doutorado na Cornell University. "Provavelmente não existe um ecossistema moderno comparável, porque as temperaturas eram mais altas quando esses fósseis foram depositados há 10 milhões de anos."

A anatomia da madeira petrificada (permineralizada) que os pesquisadores descobriram é muito parecida com a anatomia da madeira nas florestas tropicais de baixa altitude hoje. Na verdade, a altitude então era provavelmente de apenas 2.000 metros acima do nível do mar.

Mas esse ecossistema não durou muito. Hoje, o planalto árido intermediário está a 4.000 metros acima do nível do mar.

Fósseis de cinco milhões de anos nos mesmos locais confirmaram que o ecossistema Puna, que agora domina os planaltos das montanhas dos Andes, havia nascido: as amostras de pólen mais jovens provinham principalmente de gramíneas e ervas, em vez de árvores. O material foliar era de samambaias, ervas e arbustos, indicando que o planalto já havia subido à altitude atual.

Da esquerda para a direita: Florentino Tunquipa que descobriu e escavou a árvore fóssil
em suas terras, Rodolfo Salas Gismondi, Carlos Jaramillo, Julia Tejada, Federico Moreno,
Camila Martínez. Comunidade San Miguel, Município de Espinar, Departamento de Cusco,
Peru. 2014. Crédito: Rodolfo Salas Gismondi

"O registro fóssil na região nos diz duas coisas: tanto a altitude quanto a vegetação mudaram dramaticamente em um período relativamente curto de tempo, apoiando uma hipótese que sugere que a elevação tectônica desta região ocorreu em pulsos rápidos", disse Carlos Jaramillo, STRI cientista da equipe e líder do projeto.

“A elevação andina desempenhou um papel importante na formação do clima da América do Sul, mas a relação entre a ascensão dos Andes, climas locais e vegetação ainda não é bem compreendida”, disse Martinez. “No final deste século, as mudanças na temperatura e nas concentrações de dióxido de carbono atmosférico irão novamente se aproximar das condições de 10 milhões de anos atrás. Entender as discrepâncias entre os modelos climáticos e os dados baseados no registro fóssil nos ajuda a elucidar as forças motrizes que controlam o clima atual do Altiplano e, em última análise, do clima em todo o continente sul-americano.

 

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