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O estudo da genética do leão revela as principais consequências da fragmentação do habitat
Ao comparar o DNA de leões hoje com leões de 100 anos atrás, eles descobriram que há evidências genéticas claras de fragmentação populacional recente, que ocorre quando grupos de uma espécie são isolados uns dos outros.
Por Aubrey Bloom - 04/11/2020


Domínio público

Ao longo de apenas um século, a humanidade causou um impacto observável na diversidade genética da população de leões. Essa é a conclusão de um estudo publicado recentemente pelos drs. Caitlin Curry e James Derr, da Faculdade de Medicina Veterinária e Ciências Biomédicas da Texas A&M University.

Ao comparar o DNA de leões hoje com leões de 100 anos atrás, eles descobriram que há evidências genéticas claras de fragmentação populacional recente, que ocorre quando grupos de uma espécie são isolados uns dos outros. Essa fragmentação pode ter um impacto de longo prazo na saúde genética das espécies icônicas. A pesquisa foi publicada na revista Molecular Biology and Evolution .

"Fiquei surpreso com o que descobrimos - surpreso e desapontado, porque não é o que eu queria ver", disse Derr. “Eu realmente queria poder dizer a todos que a gestão que temos feito nos últimos 100 anos é perfeita e que devemos continuar fazendo o que estamos fazendo e que tudo ficará bem. Mas essa não é a lição para levar para casa; infelizmente, essa não é a história que podemos contar.

Curry e Derr começaram seu estudo com uma pergunta abrangente: a estrutura genética das populações de leões mudou nos últimos 100 anos?

Houve vários estudos sobre leões modernos, portanto, a coleta de dados para as populações modernas foi simples. Curry reuniu dados de DNA de três estudos publicados anteriormente sobre leões que viveram entre 1990-2012.

As populações históricas, com as quais eles queriam comparar o DNA do leão moderno, representaram um desafio maior. Felizmente, os cientistas têm uma maneira de voltar no tempo. Muitos desses restos de leões ainda residem perfeitamente preservados em coleções ao redor do mundo. Curry usou DNA extraído de ossos, dentes e peles de 143 leões que viveram entre 1880-1949 para criar um conjunto de dados históricos da população.

Ambos os conjuntos de dados populacionais cobrem a mesma faixa geográfica da Índia à África Austral, onde os leões são encontrados. Os cientistas chamam esse tipo de análise, que compara dados de um mesmo espaço em momentos diferentes, de estudo espaço-temporal.

Sem espaço para vagar

Há muito tempo se sabe que as leoas tendem a ficar perto do clã em que nasceram, enquanto os machos viajam grandes distâncias para encontrar novos clãs. Portanto, os machos são quase exclusivamente responsáveis ​​pelo movimento dos genes na população, o que ajuda a manter alta a diversidade genética dentro da espécie.
 
À medida que a população humana continua a crescer rapidamente em toda a África e mais e mais barreiras ao movimento dos leões surgiram na forma de cidades, cercas e terras agrícolas, os leões machos não conseguiram viajar as distâncias que antes.

De acordo com Curry, embora os leões ainda sejam geneticamente diversos agora, os resultados no DNA foram mais pronunciados do que ela esperava.

"Na população histórica, não era possível identificar facilmente a origem de um leão com base em seu DNA nuclear. Isso se deve aos altos níveis históricos de fluxo gênico pela população", disse ela. "Mas na população moderna, você pode determinar a área geral, ou subpopulação, para a maioria dos leões. Mas, mesmo com as subpopulações sendo mais isoladas, o nível geral de diversidade genética ainda é considerado alto em todas as populações de leões . "

Consequências da baixa diversidade genética

Se os leões ainda são geneticamente saudáveis ​​hoje, então por que isso importa?

"Nos últimos 100 anos ou mais, restringimos os movimentos naturais de muitas espécies", disse Derr. "Este isolamento leva a um fluxo gênico reduzido e, em última análise, pode resultar na redução da diversidade genética a um nível que ameaça a sobrevivência das populações locais."

"A mensagem positiva para levar para casa é que agora que documentamos isso e entendemos, as políticas podem ser adaptadas para gerenciar essas populações de forma diferente", disse Derr. "Nós sabemos agora que você não pode tratar todos os leões da mesma forma. Agora temos a responsabilidade de controlar esses animais, e muitas outras espécies de vida selvagem, de uma forma que reflita melhor sua biologia atual."


Talvez o exemplo mais conhecido do que acontece com a falta de diversidade genética seja outro grande gato, a chita africana.

De acordo com a análise genética, os cientistas acreditam que as chitas sofreram dois grandes gargalos, ou eventos que levam a um rápido encolhimento do pool genético. Quando esses eventos acontecem, isso resulta na reprodução de indivíduos intimamente relacionados na população, ou endogamia, criando uma diversidade genética muito baixa.

Isso levou a uma atual população de chitas que, mesmo na natureza, luta para se defender de novas doenças, tem dificuldade de procriação e enfrenta outros problemas de saúde significativos.

Uma história de esperança

Mas esse destino ainda pode ser evitado nos leões, especialmente agora que os especialistas estão munidos de provas de que as populações de leões foram significativamente afetadas pelo isolamento e subdivisão.

"Esta não deve ser uma história desanimadora, mas sim de esperança", disse Curry. “Sim, vemos uma diminuição na diversidade genética entre as populações de leões no século passado. Mas, atualmente, em comparação com outras espécies de mamíferos, a diversidade genética dos leões ainda é considerada alta em todas as populações de leões.

"Com uma gestão responsável focada em dar aos bandidos espaço suficiente para procriar e permitir que os machos se movam mais livremente entre bolsões isolados, é possível aumentar a diversidade genética e reduzir a subdivisão da população entre as populações de leões."

Tem havido vários programas de reintrodução trazendo leões de volta às áreas onde os leões antes perambulavam, e as estratégias de coexistência estão cada vez mais sendo integradas aos programas de conservação da vida selvagem.

"A mensagem positiva para levar para casa é que agora que documentamos isso e entendemos, as políticas podem ser adaptadas para gerenciar essas populações de forma diferente", disse Derr. "Nós sabemos agora que você não pode tratar todos os leões da mesma forma. Agora temos a responsabilidade de controlar esses animais, e muitas outras espécies de vida selvagem, de uma forma que reflita melhor sua biologia atual."

 

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