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Migração e muda afetam como os pássaros mudam suas cores
A substituição das penas desgastadas é necessária para o vôo, mas porque a muda é o catalisador para as mudanças na plumagem que afetam se os pássaros encontram parceiros e se reproduzem.
Por Kelley Christensen - 07/11/2020


Buntings índigo e outras aves migratórias mudam antes de fazer a longa jornada para o sul a cada outono. Crédito: Eric Liffmann

No final do verão e no outono, milhões de pássaros voam acima de nossas cabeças, geralmente à noite, voando em direção aos seus campos de inverno.

Antes da viagem, muitos pássaros trocam suas penas brilhantes, substituindo-as por uma paleta mais suave. Assistir a essa muda levou os cientistas a se perguntarem como as mudanças na cor das penas se relacionam com as migrações que muitos pássaros realizam duas vezes por ano. A muda é importante - não apenas porque a substituição das penas desgastadas é necessária para o vôo, mas porque a muda é o catalisador para as mudanças na plumagem que afetam se os pássaros encontram parceiros e se reproduzem.

"Somos realmente abençoados aqui, como amantes da natureza e observadores de pássaros, por termos muitas espécies de toutinegras aqui, que vêm em azul, verde, vermelho e amarelo", disse Jared Wolfe, professor assistente na Faculdade de Recursos Florestais da Universidade Tecnológica de Michigan e Ciência Ambiental e um dos fundadores da Iniciativa de Biodiversidade. "Essas aves coloridas migram e fazem ninhos aqui e depois partem para o inverno. Todo mundo está tão focado na coloração, mas o mecanismo da mudança de coloração é o processo da muda, de substituição das penas."

Embora as distâncias de migração variem, muitas espécies voam milhares de quilômetros a cada ano, perseguindo o verão à medida que o planeta se aproxima e se afasta do inverno. Essas viagens longas tendem a desgastar as penas. Em pesquisa publicada na revista Ecology and Evolution , Wolfe e co-autores analisaram a variação nas distâncias percorridas em relação à extensão da muda em uma espécie particular. "Pássaros que vão mais longe substituem mais penas", disse Wolfe.

"O sol é a principal razão pela qual as penas se degradam e os ambientes hostis", disse ele. "Nas latitudes ao norte, no verão, faz sol o dia todo. Conforme os pássaros se movem para o sul, rastreando o sol, eles estão se expondo ao sol ao máximo o ano todo."

As penas devem ser substituídas devido ao uso e desgaste; qual é o significado de uma plumagem de cores vivas? O preto não seria mais protetor contra queimaduras solares ou o branco melhor para desviar o calor?

Para os pássaros, como muitos animais, uma aparência física que chame a atenção desempenha um papel crucial para atrair um parceiro. Assim como cortes de cabelo e maquiagem elegantes são para os humanos, belas penas são para os pássaros. Mas uma plumagem espetacular também é pragmática; ele transmite idade e saúde, que determinam quem consegue acasalar e quem não.
 
"Plumagens brilhantes são sinais da qualidade do habitat nos trópicos", disse Wolfe. "A aquisição de companheiros é baseada em um sinal de qualidade do habitat proveniente dos campos de inverno. Passar por uma segunda muda nos campos de inverno antes de migrar para o norte permite que os pássaros se tornem coloridos. A cor é um sinal para parceiros em potencial em lugares como o meio-oeste. são como."

As experiências durante os meses de inverno afetam o quão coloridos os pássaros se tornam, o que afeta o sucesso que eles têm em encontrar parceiros e procriar na América do Norte. Os cientistas chamam isso de efeitos transitórios. "É tão elegante, mas agora estamos começando a entendê-lo", disse Wolfe.

Cultivar penas vibrantes é uma atividade fisicamente desgastante e, quanto mais fácil for para um pássaro durante o inverno, mais colorida será sua plumagem durante o verão. Isso torna a qualidade e a disponibilidade de alimentos , locais para abrigo e segurança contra predadores componentes importantes de um habitat de inverno.

Como os humanos procurando locais cobiçados para viver, os pássaros voam para os melhores habitats. Em ambos os casos, os recursos são finitos. O que poderia ter sido um terreno ideal para o inverno em um ano, pode estar sem fontes de alimento ou outros atributos importantes no próximo.

“Os melhores habitats oferecem estabilidade de recursos ao longo do tempo, em comparação com habitats de pior qualidade, que variam de mês a mês, de ano a ano”, disse ele.

Mas e os pássaros que não migram, preferindo passar suas vidas dentro de uma única área de vida? Para eles, a muda é comparável a trocar de roupa regularmente, em vez de mudar a aparência para impressionar alguém. A muda e a reprodução são limitadas por vários fatores: estações do ano, abundância de alimentos e tamanho da área de vida desempenham papéis importantes na plumagem e substituição de penas.

"Os pássaros aqui nas zonas temperadas têm restrições quanto ao período em que podem se reproduzir e passar pela muda anual no inverno", disse Wolfe. "Nos trópicos, há estações chuvosas e secas, mas há menos restrições devido a uma ausência real de fontes de alimento. Molt é um processo caro em termos calóricos; as aves precisam de muito e muito alimento enquanto estão mudando."

Wolfe e seus colaboradores descobriram que ajustar o tempo que os pássaros amazônicos levam para completar sua muda anual afeta a maneira como eles ganham a vida. Por exemplo, pássaros perseguidores de formigas no Brasil comem insetos que estão tentando ultrapassar as formigas de correição. Uma espécie minúscula, o formigueiro de plumagem branca, oportunisticamente se lança à frente das formigas - não a formiga de seu jardim, mas uma espécie que pode dominar e comer lagartos, pássaros e pequenos mamíferos, além de insetos - para aproveitar as vantagens de um banquete móvel.

"Sua muda é loucamente lenta; leva um ano inteiro", disse Wolfe, observando que a ave essencialmente vive em um estado constante de muda, deixando cair uma pena de cada vez.

Os antbirds Obligate têm grandes áreas de vida que se sobrepõem a várias colônias de formigas de correição, o que significa que passam grande parte do dia voando pela selva em busca de formigas de correição. O longo trajeto diário do pássaro é um problema quando ele muda as penas das asas, o que cria lacunas em suas asas e compromete sua capacidade de voar. Como eles contornam esse problema? Uma muda muito lenta.

"Uma única pena de cada vez para minimizar as lacunas, melhorando assim sua capacidade de voar e manter grandes distâncias", disse Wolfe. "Esta adaptação única tornou o formigueiro de pluma branca o pássaro canoro de muda mais lenta da Terra."

Apesar da predileção das aves migratórias em retornar ao mesmo território de reprodução ano após ano, Wolfe e colaboradores observam que nem todas as aves retornam aos mesmos locais de muda. Essa descoberta confunde a suposição de vantagem no campo doméstico, onde as aves se beneficiam ao completar sua muda anual em um local familiar. Mas parece que não há muita relação entre a atividade da muda e o que Wolfe chama de "fidelidade ao local".

"Até nossa pesquisa, permanecia um mistério se os pássaros canoros migratórios retornavam ou não ao mesmo local para a muda", disse Wolfe. "Esta é uma questão importante porque há evidências crescentes de que a mortalidade acumulada após a estação de reprodução - durante os períodos de muda, migração e hibernação - é responsável pela perda contínua de pássaros canoros migratórios. Na verdade, a abundância de pássaros diminuiu 29% desde 1970. Entender onde e por que os pássaros mudam é um passo importante para proteger as populações vulneráveis ​​de pássaros canoros. "

Wolfe e seus colegas usaram 31 anos de dados de anilhamento de pássaros do norte da Califórnia e do sul do Oregon para medir a fidelidade local de 16 espécies de pássaros canoros durante a muda. Embora os pesquisadores tenham descoberto que a atividade de reprodução está fortemente correlacionada com a fidelidade do local, a muda não parece influenciar a decisão de uma ave de retornar a um determinado local ou não. Parece que os pássaros, como os humanos, tendem a ostentar penas finas - e depois vão para casa para exibi-las.

 

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