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O estudo resolve a posição das pulgas na árvore da vida
As descobertas derrubam teorias anteriores sobre pulgas, cuja anatomia incomum significa que elas escapam à classificação em termos evolutivos.
Por Universidade de Bristol - 21/12/2020


Domínio público

Um estudo de mais de 1.400 genes codificadores de proteínas de pulgas resolveu um dos mistérios mais antigos na evolução dos insetos, reordenando sua colocação na árvore da vida e identificando quem são seus parentes mais próximos.

O estudo da Universidade de Bristol, publicado na revista Palaeoentomology , baseou-se no maior conjunto de dados molecular de insetos disponível. O conjunto de dados foi analisado usando novos métodos estatísticos, incluindo algoritmos mais sofisticados, para testar todas as hipóteses propostas historicamente sobre a colocação de pulgas na árvore da vida dos insetos e procurar por novos relacionamentos potenciais.

As descobertas derrubam teorias anteriores sobre pulgas, cuja anatomia incomum significa que elas escapam à classificação em termos evolutivos. Segundo os autores do estudo, ao contrário da crença popular, as pulgas são tecnicamente moscas-escorpião, que evoluíram quando começaram a se alimentar do sangue de vertebrados em algum momento entre o Permiano e o Jurássico, entre 290 e 165 milhões de anos atrás.

Os parentes vivos mais próximos das pulgas são os membros da família Nannochoristidae da escorpião, um grupo raro com apenas sete espécies nativas do hemisfério sul. Ao contrário das pulgas sedentas por sangue, as borboletas-escorpião nannochoristídeos adultas levam uma existência pacífica alimentando-se de néctar.

"De todos os parasitas no reino animal, as pulgas ocupam uma posição preeminente. A Peste Negra, causada por uma bactéria transmitida por pulgas , foi a pandemia mais mortal na história da humanidade registrada; custou a vida de possivelmente até 200 milhões de pessoas no século 14 ", disse o principal autor e estudante de graduação Erik Tihelka, da Escola de Ciências da Terra.

"Preservamos excepcionalmente pulgas fósseis do Jurássico e do Cretáceo. Em particular, algumas pulgas do Jurássico da China, com cerca de 165 milhões de anos, são realmente gigantes e medem até dois centímetros. Eles podem ter se alimentado de dinossauros, mas isso é extremamente difícil para contar. O que é mais interessante é que essas pulgas antigas compartilham personagens importantes com as moscas-escorpião modernas. "


"No entanto, apesar de seu significado médico, a colocação de pulgas na árvore da vida representa um dos enigmas mais persistentes na evolução dos insetos."

Costumava-se pensar que todos os insetos parasitas que se alimentam de sangue começaram a vida como predadores ou vivendo ao lado de hospedeiros vertebrados em seus ninhos. Na verdade, a alimentação com sangue pode evoluir em grupos que originalmente se alimentavam de néctar e outras secreções de plantas.

"Parece que os aparelhos bucais alongados especializados na alimentação de néctar das flores podem ser cooptados durante a evolução do curso para permitir a sucção do sangue", diz Mattia Giacomelli, um Ph.D. estudante da University of Bristol que participou do estudo.

Estudos anteriores sugeriram uma conexão entre pulgas e grupos anatomicamente incomuns de moscas-escorpião, mas suas relações exatas permaneceram sem solução. O mistério foi prolongado pelo fato de que os genomas das pulgas sofreram uma evolução rápida, o que torna a reconstrução de antigas relações evolutivas um desafio. Além disso, os nanocoristídeos são um grupo bastante raro e pouco estudado que ocorre apenas na Nova Zelândia, sudeste da Austrália, Tasmânia e Chile, por isso são fáceis de ignorar.

"Os novos resultados sugerem que talvez seja necessário revisar nossos livros didáticos de entomologia. As pulgas não merecem mais o status de uma ordem de inseto separada, mas deveriam ser classificadas dentro das moscas-escorpião", disse Chenyang Cai, professor associado do Instituto de Geologia de Nanjing e Paleontologia (NIGP) e pesquisador da University of Bristol com especialização em insetos mesozóicos.

"Preservamos excepcionalmente pulgas fósseis do Jurássico e do Cretáceo. Em particular, algumas pulgas do Jurássico da China, com cerca de 165 milhões de anos, são realmente gigantes e medem até dois centímetros. Eles podem ter se alimentado de dinossauros, mas isso é extremamente difícil para contar. O que é mais interessante é que essas pulgas antigas compartilham personagens importantes com as moscas-escorpião modernas. "

 

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